• Путь Небесного Дьявола
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • ========== Глава 181. Затишье. (Глава 1) ==========

    Спрятав книгу, Лу Шэн поднял с земли розовую кисточку, похожую на грубо связанный узел. То, что она осталась неповреждённой, говорило, что эта вещь не так уж и проста.

    Покрутив в руках кисть, Лу Шэн положил её в мешочек.

    После этого решил ещё раз осмотреться. Яростный огонь продолжал распространяться, уносясь в небо столбом чёрного дыма. Это непременно должно было привлечь к себе ненужное внимание.

    "Даже просто трупы мастеров области Змеи привлекут внимание... Как мне замести все следы?" - Он нахмурился.

    В этот момент краем глаза он увидел дрейфующую неподалеку лодку.

    - Отлично! - Он погрузил останки госпожи «Красных Районов», девушки с зонтиком и Е Молина в небольшое суденышко.

    Дождь всё усиливался, застилая землю серым туманом.

    Лу Шэн с веслом в руках стоял на носу лодки, которая быстро неслась по течению.

     

    ***

     

    = Поместье Ашока. =

    Стоя в тени деревьев, ван Ашока задумчиво поглаживал большое нефритовое кольцо, надетое на его большой палец.

    - Никаких новостей?

    - Да, сэр... уже две недели от них нет никаких вестей, - почтительно поклонилась ему Чжао Жун.

    - И что такого могло произойти с Е Молином… А что насчет Чжоу Хэ? - Спросил ван Ашока.

    - Чжоу Хэ занимается расследованием. От него тоже ни слова, - ответила женщина.

    - Северные Земли настолько опасны? - Нахмурился ван Ашока. - Мы потеряли там стольких экспертов. Теперь ещё и Е Молин. Что происходит?

    Он хорошо знал привычки Е Молина. Хотя у этого человека было довольно много недостатков, он был очень пунктуален. Пообещав раз в неделю присылать отчет, он бы ни за что не нарушил самим собой установленное правило.

    Но прошло уже две недели...

    - Свяжись с Шанъян Цзюли и попроси её расследовать это дело. Думаю, семья Шанъян не откажет нам в небольшой просьбе, - сказал ван Ашока.

    В глазах Чжао Жун промелькнула тень недовольства.

    - Ваше Высочество. Е Молин с самого начала был чужаком. Возможно, он просто нас предал...

    - Заткнись! – Оборвал её ван Ашока. - Знаешь, почему я его использую? Если бы у тебя были ещё какие-то навыки, кроме постельных, мне не пришлось бы назначать чужака своим заместителем? Думаешь, я не знаю о его амбициях?

    Чжао Жун насупилась.

    При виде её обиженного лица сердце вана Ашоки смягчилось. Заключив женщину в объятья, он начал нежно ласкать её грудь.

    - Я понимаю, тебе было трудно все эти годы. Но это правда, тебе с этим не справиться.

    Чжао Жун плотнее прижалась к вану Ашоке.

    - Если Е Молин не вернется, что мы будем делать?

    - Мы больше не можем позволить себе промахов. Королевская семья давит на нас, у нас мало времени, - обеспокоенно ответил ван Ашока. - Ритуальное Подношение больше нельзя откладывать.

    - Чжао Жун понимает.

     

    ***

     

    Смерть Е Молина не вызвала большого переполоха. Многие и вовсе решили, что он просто сбежал. В конце концов, он был не слишком лоялен по отношению к поместью Ашока. Кроме рыжего Чжоу Хэ, который всё ещё пытался найти своего босса, в поместье Ашока больше никого не волновали его поиски.

    Хотя нет, был назначен ещё один ответственный - Сяо Хунъе. Однако, помня обстоятельства исчезновения Лорда-Служителя, тот был уверен, что поиски не увенчаются успехом.

    К сожалению, Рыжий Призрак Чжоу Хэ не смог найти никаких, даже самых малейших зацепок. Он понятия не имел, куда делся его хозяин. Всё, что он знал - Е Молин следовал за госпожой «Красных Районов».

    В то время, как реакция поместья Ашока была более чем сдержанной, исчезновение госпожи «Красных Районов» вызвало большой переполох.

    В конце концов, слава этой женщины прочно укоренилась в сердцах некоторых посвящённых, таких, например, как Бай Фэн.

    Эта безумная женщина была одним из сильнейших экспертов Северных Земель. Даже Шанъян Цзюли не могла с ней соперничать.

    Немногие благородные семьи осмелились бы спровоцировать существо, обладающее такой мощью.

    После того, как базу «Красных Районов» за одну ночь покинуло огромное количество блуждающих призраков, все фракции поняли, что госпожа умерла. Её аура и знак полностью исчезли.

    Эти блуждающие призраки контролировались ею лично. Только в случае её смерти, при полном исчезновении контроля, они могли разбрестись.

    Некоторые скептики отказывались в это верить. Они тайно отправляли поисковые отряды на место расположения базы фракции «Красных Районов», чтобы убедиться, что это место на самом деле опустело.

    Примерно в это же время Разведывательное Управление, под предлогом патрулирования, послало во все уголки Северных Земель малые поисковые отряды.

    Так совпало, что в эти дни Шанъян Цзюли, наконец, вышла из уединения.

    - Грррр... Гррррр... - Огромный камень медленно откатился в сторону, открыв зияющий темнотой вход в пещеру.

    Из глубины овальной пещеры медленно выплыла высокая фигура с длинными прямыми волосами, прикрытыми широкополой шляпой.

    От солнечного света её глаза резко сузились. Прошло слишком много времени с тех пор, как она в последний раз видела солнце - ей требовалось время, чтобы к нему привыкнуть.

    - Поздравляю, молодая госпожа, с успешным преодолением последней грани! - Услышала она знакомый голос.

    - Сколько прошло времени? - Спросила девушка.

    - Почти два месяца, молодая госпожа, - выйдя из тени, Лу Шэн почтительно поклонился.

    Одетый в одежды изысканного учёного, он снова вернулся к своему привычному виду.

    - Ты пришёл как нельзя вовремя, - посмотрела на молодого человека Шанъян Цзюли.

    Молодой мастер секты Северных Земель был довольно проницательным. Он одновременно был смелым и осторожным, хорошо понимая, когда нужно сделать шаг вперёд, а когда отступить. Он был хорошим подчинённым.

    - Уединение молодой госпожи Цзюли закончилось успешно. Как ваш подчиненный, я хотел поздравить вас первым, - улыбнулся Лу Шэн.

    - Неплохо, неплохо. Ты очень умён... стоишь тех усилий, которые я прилагаю, чтобы тебя защитить, - удовлетворённо кивнула Шанъян Цзюли. - Думая об этом, я должна поблагодарить тебя за тот крошечный котёл. Он пришёлся мне очень кстати. Этот прорыв был довольно опасным.

    - Я рад, что молодая госпожа Цзюли довольна, - Лу Шэн склонил голову. - Но, можно вопрос? - Дождавшись её кивка, мужчина продолжил:

     "Чем отличается область Уз от области Змеи, находящейся за пределами седьмой грани? Даже такому талантливому человеку, как молодая госпожа понадобилось столько времени, чтоб добиться прорыва."

    Он не был уверен, сможет ли после трансформации убить любого эксперта области Змеи. Перед лицом абсолютного насилия всё выглядело хрупким, как бумага.

    Только что достигшая прорыва Шанъян Цзюли пребывала в отличном настроении, поэтому охотно ответила:

    - Эти области отличаются силой защиты. Процесс перехода чёрной мембраны в чёрную змею очень сложный. Думаю, будет нелишним объяснить тебе это заранее. Кто знает, может когда-то, и ты сможешь достичь этого состояния.

    Лу Шэн весь превратился в слух.

    Когда Шанъян Цзюли вышла из пещеры, ветер разметал по плечам её длинные волосы. Хотя её белые брови по-прежнему были нахмурены, сейчас она выглядела более мягкой и нежной.

    Хотя раньше её лицо сложно было назвать красивым, более того, издалека затруднительно было понять, каков её пол.

    Она подошла к каменному столу, установленному у входа в пещеру. Уселась на каменный стул.

    - Естественно, что тебя заинтересовал этот вопрос. Область Змеи часто называют уровнем Лорда Поместья. Достигший этого уровня имеет право основать свою собственную фракцию. Такого человека не решится оскорбить ни одна из девяти благородных Семей Центральных Равнин. Вместо этого, они сделают всё возможное, чтоб привлечь подобного эксперта на свою сторону.

    - Почему? - Удивлённо спросил Лу Шэн.

    - Похоже, ты жаждешь знаний... - Странно посмотрела на него Шанъян Цзюли. - Причина этому... если они не привлекут на свою сторону этого эксперта, рано или поздно он станет их врагом. Любая Чёрная Змея со временем имеет шанс войти в тройку высших. Как только это произойдет, этот эксперт станет очень серьёзным противником. Эксперт из тройки высших будет обладать в благородной семье абсолютной властью.

    Глаза Лу Шэна загорелись.

    В тот момент, когда он получил известие, что Шанъян Цзюли вот-вот выйдет из уединения, он тут же бросился выполнять роль верного и преданного слуги.

    Из-за того, что одновременно исчезли два эксперта области Змеи, обстановка в Северных Землях резко накалилась. Неизвестно, захочет ли Шанъян Цзюли оставаться здесь и дальше при таких обстоятельствах.

    Поэтому он решил как можно быстрее прощупать почву.

    - Что означает «тройка высших», молодая госпожа Цзюли? - С интересом спросил Лу Шэн.

    - Девять уровней относятся к девяти головам, - с двусмысленной улыбкой взглянула на Лу Шэна Шанъян Цзюли. - Разделяясь на высшие, средние и низшие, эти девять уровней, в совокупности, представляют девять голов Девятиглавой Змеи. Каждый уровень дает одну дополнительную порцию силы Девятиглавой Змеи. Самый высший уровень - девятый. Это эквивалентно проявлению в этом мире настоящей Девятиглавой Змеи. Эта система создана в древности одним Мастером Оружия. Я удовлетворила твоё любопытство?

    Лу Шэн кивнул.

    - В таком случае, давай на этом остановимся. За время моего уединения ты хорошо потрудился, чтобы собрать те материалы, которые я просила. Теперь, когда я достигла прорыва, сюда прибудет кто-то из семьи, чтобы сопроводить меня обратно. Ты должен позаботиться о Северных Землях. Если возникнут какие-то проблемы, просто зажги это, - Шанъян Цзюли достала из рукава прямоугольную шкатулку для ладана.

    - Большое вам спасибо, молодая госпожа Цзюли.

    - Возможно, когда я сюда вернусь в следующий раз, моё тело уже достигнет Вершины Иной Крови. Если кто-то явится к тебе с моим символом, ты должен будешь ему подчиниться. - Достав половинку кулона нефритовой химеры, она передала её Лу Шэну.

    Взяв в руки знак, Лу Шэн почтительно поклонился.

    - Не сомневайтесь, - его лицо было преисполнено уважения. – Так и будет.

    Однако Шанъян Цзюли не была настолько доверчивой. Она знала, что этому человеку хватило сил убить Лорда-Служителя поместья Ашока, находящегося на уровне шестой грани. Однако, положа руку на сердце, если бы он на самом деле был таким послушным и покладистым, она бы не доверила ему управление Северными землями.

    Она столько времени провела в Северных Землях, что начала считать эти территории своей собственной вотчиной. Здесь можно было найти все ресурсы, которые ей могли понадобиться. Эти земли были далеки от политики и от борьбы за власть, которая не прекращалась в её семье. Это место стало её личным убежищем.

    ========== Глава 182. Затишье. (Часть 2) ==========

    - Впрочем, забудь об этом. Мне не нужно, чтобы ты полностью ему подчинялся. Но ты хотя бы должен с ним сотрудничать, поддерживая ресурсами и живой силой. Это ведь не проблема? - посмотрела на него Шанъян Цзюли.

    Лу Шэн ненадолго задумался, после чего улыбнулся.

    - Будьте уверены, молодая госпожа Цзюли. Если этот человек будет действовать вам во благо, я непременно его поддержу.

    Судя по всему, девушку удовлетворил такой ответ.

    Несмотря на то, что она формально контролировала эти земли, истинным человеком, который ими управлял, был Лу Шэн.

    Хотя его сила, находящаяся на уровне третьей Грани, не могла сравниться с её, он был, по сути, самым ценным её активом. Более того, он был ещё слишком молод - кто знает, каких высот он сможет достичь?

    Следовательно, было неразумно рушить с ним мосты.

    Талант, подобный этому, сумевший стабилизировать обстановку в Северных Землях, в любой благородной семье пользовался бы огромным спросом.

    Это было большим достижением, что Лу Шэн в столь юном возрасте смог достичь уровня третьей Грани. На самом деле, хоть он об этом даже не догадывался, в семье Шанъян его считали элитой.

    Вот почему Цзюли его так ценила.

    Если бы её талант был подобен его, она спряталась бы где-нибудь в горах и не покидала их долгие годы.

    - Хорошо. Расскажи мне обо всех крупных происшествиях, случившихся в последнее время. И как дела у моего младшего брата? - Попросила девушка.

    Лу Шэн рассказал ей о Шанъян Цэ, покинувшем не так давно Северные Земли на корабле. Потом упомянул об исчезновении Е Молина и госпожи «Красных Районов».

    Узнав об исчезновении двух экспертов уровня Лорда поместья, девушка нахмурилась.

    - Судя по всему, над Северными Землями и вправду нависла беда. Сделай всё возможное, чтобы сохранить нейтралитет и постарайся выяснить, что за фракция за этим стоит. Если что-то обнаружишь, не делай ничего, что могло бы привлечь к тебе их внимание. Сила, способная одолеть двух лордов поместья не то, с чем ты сможешь справиться, - предостерегла его Шанъян Цзюли.

    В настоящее время Лу Шэн был главным её активом. Если с ним что-то случиться, она понесёт большие убытки.

    У неё в подчинении было много мужчин. С точки зрения силы, многие из них были на одном уровне с Лу Шэном. Но никто не мог сравниться с ним в управленческих способностях.

    - Ваш подчинённый понимает, - сейчас у Лу Шэна не было другого выбора, кроме как выполнять приказы Шанъян Цзюли. Но его это не особо заботило.

    Ему нравилось, что Цзюли никогда не вмешивается в его дела. Вместо этого, она всецело была сосредоточена на культивировании. Пока он предоставлял ей нужные ресурсы, она позволяла ему делать всё, что заблагорассудится, прикрываясь её именем.

    Двое продолжили разговор, который больше был похож на допрос. Немного позже с неба спустился красный силуэт. Это была кроваво-красная птица, к лапе которой была ниткой примотана записка. Птица приземлилась на каменный стол.

    Осторожно взяв в руки птицу, Шанъян Цзюли размотала нить.

    - Я должна немедленно возвращаться домой. Если встретишься с каким-то неразрешимым вопросом, просто зажги токен, и я отправлю кого-нибудь тебе на помощь, - сказала она.

    - Я понял, - Лу Шэн кивнул.

    - Надеюсь, к тому времени, когда мы снова встретимся, ты совершишь прорыв, - сказав это, Шанъян Цзюли поднялась со стула. Шагнув вперёд, взмыла в воздух. Полы длинного платья крыльями взметнулись у неё за спиной.

    Гигантской чёрной летучей мышью она заскользила по небу.

    Лу Шэн провожал её взглядом до тех пор, пока она не скрылась из виду. Затем спрятал в рукав коробку с благовониями.

    "Это была хорошая идея, использовать ееёв качестве щита", - уголки его губ изогнулись в улыбке. В следующее мгновение он скрылся в густом лесу.

    Пришло время заняться сектой.

    После смерти госпожи «Красных Районов» знак с тела Чэнь Юньси бесследно исчез. Все силы поместья «Красных Районов» рассеялись по Северным Землям.

    Сейчас ему в первую очередь нужно было наладить отношения с остатками Военного Альянса. Он постепенно, в одного за другим, внедрял в них Сеть Журавля Инь, которую не могли обнаружить даже самые высококлассные эксперты.

    Вскоре эти эксперты обнаружили, что их внутренняя сила растёт не по дням, а по часам. Скорость их культивирования рывком увеличилась в несколько раз.

    К сожалению, объём внутренней Ци, которым они могли располагать, был ограничен их телесной конституцией. Однако то, что они за столь короткий срок, освоили базу столетней культивации, уже было впечатляющим.

    Лу Шэн планировал спустя несколько лет собрать богатый урожай. Это должно было значительно увеличить объём его внутренней Ци.

    Время неумолимо текло вперёд. Незаметно пролетело полмесяца.

    Исчезновение госпожи «Красных Районов» и Е Молина, а также нескольких экспертов поместья Ашока изрядно напугало лидеров некоторых сект Северных Земель. Никто не знал, что за сила за этим стоит.

    Все фракции старались вести себя тише воды, ниже травы. В результате, в Северных Землях воцарились небывалый мир и спокойствие.

    Но для Лу Шэна это спокойствие длилось недолго.

    - ХАХАХА!! Лу Шэн, ты не ожидал, что я не умру? Я, Хунфан Бай, выберусь даже из ада, чтобы тебе отомстить! Сдохни! Пять Ударов Фантомного Духа!!!

    *Бам!!!* - Схватив появившуюся перед ним фигуру за талию, Лу Шэн кинул её на землю. Это существо стало для него настоящей головной болью.

    - Вуу вуу вууу... Инин больно....  - Маленькая девочка в красном платье, с зонтиком в руках, схватилась за голову. Начала хныкать, ползая по земле.

    Однажды, отлучившись по делам, он по возвращении не нашел кисти, оставшейся от госпожи «Красных Районов» - её заменил красный шар из плоти, размером с арбуз.

    Когда он собирался разрубить шар мечом, тот внезапно раскрылся. В следующее мгновение его атаковала маленькая девочка, одетая в красное платье, с красным зонтиком в руках.

    Лицом она была очень похожа одновременно и на Инин и на госпожу «Красных Районов».

    Зонтик в её руках был слишком большим - им она могла прикрыть всё тело вместо одежды.

    Едва появившись, она закричала, что непременно отомстит Лу Шэну. Однако, споткнувшись о подол слишком длинного платья, растянулась на земле.

    Лу Шэн колебался, но, в конце концов, не стал её убивать. Вместо этого он поместил в неё Сеть Журавля Инь и оставил в секте.

    Впервые он видел возродившегося после смерти демона. Это был редкий образец, достойный самого пристального изучения.

    Лу Шэн не ожидал, что этот маленький монстр всего за несколько дней поставит всё в секте с ног на голову.

    Девочка не могла нанести ему большого урона - её удары были хоть болезненными, но безвредными.

    Все предполагали, что она какая-то родственница Лу Шэна, возможно племянница, позволяя ей делать на базе «Багряных Китов» всё, что вздумается.

    Кто бы мог подумать, что это только ещё больше разозлит девочку. Из-за снисходительности других она чувствовала себя оскорблённой.

    Из-за Лу Шэна она стала такой, поэтому и всю свою ненависть она обрушила на него.

    Время от времени она бросалась в неожиданную атаку, либо же нападала из засады. Это стало обыденным делом, как еда.

    - Инин, хватит дурачиться. Иди, поешь. Ты ведь хорошая девочка? Кстати, ты вчера приняла душ? - Подняв с пола девочку, Лу Шэн аккуратно посадил её на стул.

    - Да, приняла... - Неуверенно ответила Инин, бросив на мужчину испуганный взгляд.

    - Давай обедать, - Лу Шэн пододвинул к себе тазик с рисом, добавив в него баранью ногу. Начал с аппетитом есть.

    За столом сидели только он и маленькая девочка.

    На столешнице были расставлены всевозможные изысканные блюда. Инин ела из маленькой детской тарелки, накладывая себе еду деревянными палочками.

    - Скажи, я должен и дальше называть тебя Инин? Или госпожой «Красных Районов»? - Внезапно спросил Лу Шэн.

    - Я... Инин... сестры... имя... Хунфан Бай, - пробормотала в ответ девочка.

    Обеспокоенная тем, что её заикание вызовет гнев Лу Шэна, она испуганно втянула голову в плечи.

    - Ты ведь на самом деле не испытываешь ко мне ненависти, - приподнял бровь молодой мужчина.

    - Не ненавижу... это слишком утомительно… к тому же... сестра тоже не ненавидит... - мягко ответила девочка.

    До Лу Шэна внезапно дошло. Задав Инин несколько вопросов, он, наконец, всё понял.

    На самом деле, Инин не была Охотящимся Призраком. Её истинной формой была Аномалия. Говоря проще, она была Аномалией, превращённой в Охотящегося Призрака. Поначалу она не обладала особым интеллектом. Но госпожа «Красных Районов» часто болтала с ней от скуки. Благодаря этому, она шаг за шагом развивалась.

    В конце концов, сильное желание госпожи «Красных Районов» её оживить привело к необратимой трансформации между самой госпожой и Инин.

    Она позволила Инин стать частью себя, в результате чего они смогли перевоплотиться вместе.

    «Аномалия не может умереть», - вдруг вспомнил Лу Шэн. Поначалу он думал, что бессмертная природа Аномалий основана на том, что никто не может сломать их Чёрную Мембрану.

    Однако чёрная мембрана девушки с зонтиком была полностью разрушена, но, несмотря на это, она смогла возродиться, хотя и потеряла всю свою силу.

    Он задумался. В последние годы в Северных Землях появлялось множество Аномалий.

    Каждый раз, когда благородные семьи уничтожали Аномалию, она снова появлялась всего через несколько лет.

    Вот почему благородные семьи нуждались в подобных его сектах, которые занимались для них разведкой и уничтожали только что возродившиеся Аномалии.

    Лу Шэн посмотрел на девочку с зонтиком. Как он и предполагал, благородные семьи в лучшем случае могли заставить Аномалию на время исчезнуть, но не уничтожить.

    - Скажи, что произошло после вашего с госпожой «Красных Районов» объединения? - Спросил Лу Шэн.

    Совместное использование тела должно было принести массу проблем.

    Характер Инин был нежным и кротким, в отличие от своенравной и вспыльчивой госпожи «Красных Районов». Эти двое были полярными противоположностями.

    - Пока сестра хотела, Инин могла... в любое время... – Тихо ответила девочка.

    "Что такое на самом деле Аномалия?" - Задумался сбитый с толку Лу Шэн. Одно обнадёжило. Поскольку Инин и госпожа «Красных Районов» выжили, у него в будущем был шанс узнать ответ на этот вопрос.

    Это была главная причина, из-за которой он не стал их убивать во второй раз.

    Более того, с их помощью он надеялся выяснить происхождение и состав Инь Ци.

    ========== Глава 183.  Насмешка. (Часть 1) ==========

    Пообедав, Лу Шэн повёл девочку с зонтиком в свою новую комнату для медитаций. Прошлая уже не годилась для использования, так как сплошь была усеяна ямами.

    Достав все собранные трофеи, он положил их перед Инин.

    - Что это? - Взял в руки странную книгу.

    - Это... Только... сестра... знает... - Пробормотала девочка.

    - Ты уверена? - Прищурившись, посмотрел на нее молодой мужчина. - Ты должна понять - хоть я и не могу тебя полностью уничтожить, буду убивать раз за разом.

    По позвоночнику девочки пробежала дрожь - её испугала такая перспектива. Она вновь посмотрела на книгу.

    - Это... мантра... случайно найденная сестрой... - Заикаясь, ответила она.

    «Мантра?» - Заинтересовался Лу Шэн. Он продолжил расспрос, пытаясь выведать у девочки, как эту мантру использовать. К сожалению, её могли использовать только демоны и призраки - она не подходила людям.

    Более того, язык книги не был человеческим. Это был так называемый язык Душ, который не знала даже девочка с зонтиком. Только госпожа «Красных Районов» могла его прочесть.

    Хотя в книге не было для Лу Шэна большой пользы, он, хотя бы, смог с помощью неё восполнить запасы Инь Ци.

    Благодаря книге он смог получить около пятидесяти единиц энергии мёртвых. Эти пятьдесят единиц пришлись как нельзя кстати, так как всё, что у него было, он к этому времени исчерпал.

    К настоящему времени он был экипирован тремя режимами. Экстремальным Режимом Ян, Экстремальным Режимом Инь, и наконец, самым мощным - режимом интеграции Инь и Ян.

    Последний бой дал понять - теперь по силе равен некоторым экспертам области Змеи. К сожалению, не было определённого стандарта, по которому он мог измерить свою силу.

    Свой самый мощный режим он назвал режимом Разрушителя. Сила, скорость и защита в этом режиме были впечатляющими. В нём он мог уничтожить любого эксперта из тех, кого до сих пор встречал.

    Более того, он мог, взорвав сжиженную Ци, увеличить свою силу и урон. Это было самым большим его козырем.

    - Тогда, что насчет этого? - Лу Шэн взял в руки золотой глаз, вырванный из тела гиганта Чао Ху. – Какая мне от него польза?

    Девочка с зонтиком явно собиралась что-то сказать, когда с её зрачками произошло нечто странное - сначала они покраснели, потом и вовсе побелели.

    - Ха! - Она резко вскинула голову. – Ты, правда, думаешь, что я расскажу?! Мечтай!

    - Видимо, сейчас я вижу перед собой Хунфан Бай? - Усмехнулся Лу Шэн. Похоже, её разум был нарушен уменьшением тела, из-за чего поведением она стала похожа на взбалмошного подростка.

    - Что, если так? Думаешь, меня так же легко запугать, как Инин? - Холодно спросила девочка.

    - Как насчет сделки? - Лу Шэн легко поднял девочку с зонтиком за воротник.

    - Отпусти! - Начала брыкаться она, но ничего не могла противопоставить силе Лу Шэна.

    - Несмотря ни на что, ты проиграла мне в честной битве, - напомнил Лу Шэн.

    - ... - Насупившись, девочка с зонтиком опустила голову.

    - Разве ты не хочешь восстановить свою силу? - Голосом змея-искусителя спросил он.

    - Чего ты хочешь?! – Снова подняв голову, закричала девочка с зонтиком.

    - Дай подумать. Изначально между нами не было вражды. Ты первая меня спровоцировала, что привело к такому результату. Так кто во всём виноват? - Лу Шэн улыбнулся. - На самом деле, вы двое меня совершенно не интересуете. Если бы вы не выступили против меня, я не стал бы с вами сражаться.

    На время задумавшись, девочка, в конце концов, вынуждена была согласиться. С самого начала и до конца Лу Шэн никогда их не провоцировал. Это Инин напала на базу «Багряных Китов» из-за конфликта с семьей Чжэнь. Потом серия стычек усугубила их вражду, приведя к столкновению у реки.

    - Или сотрудничайте со мной или оставайтесь в таком состоянии навсегда, - Лу Шэн снова опустился в кресло. - Выбор за вами.

    - Хочешь сказать, что позволишь мне уйти, после того, как я верну свою силу? - Холодно спросила девочка с зонтиком.

    - Честно говоря, не знаю. Но в любом случае, это лучше, чем вообще не иметь надежды, - улыбнулся молодой человек.

    Девочка с зонтиком надолго замолчала.

    Она была ни за и ни против. В конце концов, она решила, что восстановление сил для неё сейчас в приоритете. Поэтому, в итоге, согласилась с предложением Лу Шэна.

    - Хорошо, я буду сотрудничать, насколько смогу и воздержусь от нанесения вреда твоей фракции. Но ты должен помочь восстановить мою силу, - серьёзно посмотрела на него она.

    - По рукам, - кивнул Лу Шэн.

    Он снова показал ей глаз.

    - Итак, как, по-твоему, я могу это использовать?

    Девочка с зонтиком задумчиво посмотрела на глаз.

    - Это Глаз Титана, ещё называемый Золото-Красным Оком или Жемчужно-Золотой Волной. Ты можешь внедрить его в своё тело и получить способность мутанта.

    - Внедрить в тело? - Повторил Лу Шэн.

    - Да. Только после внедрения его изначальная сила уменьшится наполовину. Но и этого будет более чем достаточно. Кстати, за одноглазыми гигантами раньше охотились, как за дичью. Когда-то в мире существовал Демонический Клинок, который жаждал именно таких жертв, - пояснила девочка с зонтиком.

    - Только половина силы... Пустяки. - Лу Шэн не стал спрашивать о процессе внедрения. Учитывая степень произошедших с его телом изменений, принять ещё один дополнительный фрагмент для него не составит труда. - А что насчет этих тел? Как лучше всего их использовать? - Лу Шэн достал останки Е Молина, госпожи «Красных Районов» и Инин.

    - Ты!!! - При виде их девочка с зонтиком пришла в ярость.

    - Наверное, я просто их переработаю, - Лу Шэн был невозмутим.

    - Ты хочешь меня унизить?! - Закричала она. Внезапно подпрыгнув, девочка бросилась вперёд, намереваясь вцепиться в лицо Лу Шэна, однако вместо этого оказалась прижатой к земле.

    - Хватит дурачиться.

    - ВЕРНИ МНЕ МОИ ОСТАНКИ! ТЫ! ИЗВРАЩЕНЕЦ!!! Я ОТПЛАЧУ!!! - Отчаянно закричала девочка с зонтиком. Только сейчас она до конца осознала - она не могла с ним сражаться. Она не могла от него убежать. Всё, что ей оставалось - смириться с поражением.

    - Хорошо. Ты сама это сказала, - наконец отпустил ее Лу Шэн.

    Хунфан Бай сердито хмыкнула. Взглянула на лежащие неподалеку останки.

    - Метод, при помощи которого ты управлял Инин, можно использовать для управления марионетками. Я знаю технику, при помощи которой можно создать тело-куклу. Что скажешь?

    - Интересно, - глаза Лу Шэна загорелись. Несмотря на то, что он был очень силён, его подчинённые не могли обеспечить полной безопасности его друзьям и семье. Марионетки могли стать в этом деле неплохим подспорьем. Возможно...

    - Но для создания марионетки потребуется много материалов и ресурсов. Её очень сложно сделать. Даже я в этом всего лишь новичок, - быстро сказала девочка с зонтиком. - Я помогу тебе изучить эту технику, а ты взамен вернёшь мне мои останки.

    - По рукам! - Лу Шэн кивнул.

    Они несколько часов проговорили в комнате для медитаций, прежде чем выйти наружу.

    Оказавшись вне медитационной комнаты, Лу Шэн заметил, что охранники бросают на него довольно странные взгляды.

    Ещё более странно они смотрели на, шедшую рядом с ним, маленькую девочку.

    К счастью, он мог контролировать девочку с зонтиком при помощи Сети Журавля Инь, не позволяя ей никому ничего говорить.

    Секретная техника, которую ему удалось заполучить при помощи девочки, называлась Искусство Струнной Манипуляции. Это была техника управления в бою куклами посредством струн.

    Однако, он ни разу не видел, чтоб госпожа «Красных Районов» использовала эту технику.

    Лу Шэн шёл впереди, Хунфан Бай за ним. Ей приходилось едва не бежать, чтоб от него не отстать.

    Украдкой она поглядывала на идущего перед ней человека.

    "Тогда я впустую потратила на это умение сто лет и даже опустошила все ресурсы «Красных Районов». Давай, изучай его! Учись усердней! Точно так же, как я, прыгни в эту чёрную дыру, выкинув в никуда сотню лет. А я уж дождусь своего шанса..." - Злорадно думала Хунфан Бай.

    Они вошли в кабинет.

    Усевшись, Лу Шэн откинулся на спинку стула.

    - Ты говорила о «секретном искусстве»... Способность мутанта? Что это? - Вдруг спросил он.

    Хунфан Бай была застигнута врасплох.

    - Помимо невероятно сильных тел, демоны и призраки владеют всевозможными способностями. Разве у тебя нет такой секретной способности? Почему ты об этом спрашиваешь?

    Лу Шэну потребовалось время, чтобы понять, что она имеет ввиду -  взрыв его сжиженной Ци.

    - Ладно. - Он интерпретировал секретное искусство, как врожденную способность, которой обладали демоны и призраки. Золотой луч из глаза Чао Ху и фантомный дух госпожи «Красных Районов».

    Усевшись, начал просматривать отчёты Нефритового Лотоса. Как правило, помощник сообщал ему только о важных вопросах.

    Нефритовый Лотос отвечал за управление Янь Шанем. Что касаемо других регионов - за них отвечали назначенные им Старшие. К примеру, отряд «Парящих Орлов» во главе с Сюй Чуем отвечал за тридцать процентов территорий  секты «Багряного Кита». Ещё тридцать находилось под управлением Чжао Цзяоцзяо.

    Подумав о Чжао Цзяоцзяо, Лу Шэн нахмурился. Она была настоящим фанатиком боевых искусств. Её культивационная база росла не по дням, а по часам. Так как она изначально была экспертом уровня Божественного Начала, Сеть Журавля Инь позволила ей сделать в считанные дни огромный рывок.

    Города, находящихся в её ведении, стали самыми безопасными в отношении сверхъестественного. Стоило появиться хоть одному призраку, как она сразу же отлавливала его и уничтожала.

    Быстро просмотрев отчёты, написанные Чжао Цзяоцзяо, Лу Шэн переключился на доклад одного из Старших.

    - Что? - Внезапно воскликнул он.

    Взял в руки листок. Судя по дате, этот отчет был отправлен месяц назад. Написанное заставило его глаза сузиться.

    Прочитав текст, он отложил бумагу в сторону. Начал медленно барабанить пальцами по столешнице.

    Яркий свет, падая через окно, освещал пожелтевший листок.

    «Е Хуннань - руководитель отделения в Хуаньпэе, пропал без вести тридцать дней назад. Его местоположение до сих пор неизвестно».

    ========== Глава 184.  Насмешка. (Часть 2) =========

    Хуаньпэнь находился недалеко от Чайного Города, что всколыхнуло в душе Лу Шэна странные чувства.

    "Сообщение было отправлено месяц назад. Значит и инцидент произошел тогда же. В то время я был занят делом госпожи «Красных Районов»". - Он снова забарабанил пальцами по столу - что-то во всём этом ему очень не нравилось.

    Исчезновение руководителя отделения, даже для этого мира, наводнённого демонами и другими сверхъестественными существами, не было обыденным делом. Слабый или средний призрак вряд ли бы смог нанести вред мастеру, занимающему пост руководителя отделения. Даже если бы подобный эксперт не смог победить призрака, он, по крайней мере, сумел бы сбежать.

    Внезапно что-то вспомнив, Лу Шэн быстро нашёл отчёт Чжао Цзяоцзяо.

    «По слухам, в горах появилось таинственное поместье. В тех краях бесследно исчезло несколько наших травников. Возможно, возникло новое гнездо призраков. Нужно провести расследование».

    Лу Шэн закрыл глаза. Его инстинкты кричали, что между этими двумя происшествиями есть какая-то связь.

    ***

    = Чайная Секта. =

    Лидер секты сидела в главном зале с чашкой зелёного чая в руках, из которой ещё не было сделано ни одного глотка.

    То, о чём ей поведал Заместитель, сильно встревожило девушку.

    За последнее время высохли или завяли огромные плантации чайных деревьев. Выяснить причину бедствия так и не удалось. Урожай этого года обещал быть в несколько раз меньшим, чем предыдущего.

    Она лично осмотрела плантации, но так и не смогла понять, в чём причина.

    Поднявшись, Дун Ци поставила чашку на стол. Подавленная, вышла во двор, решив подышать свежим воздухом.

    - Глава секты, человек за воротами утверждает, что знает, как решить все наши проблемы, - подошёл к ней охранник.

    Дун Ци была удивлена. Она ещё никому не говорила о увядании чайных деревьев. Откуда этот человек мог о этом узнать? Может, в секте есть предатель?

    Заложив за спину руки, она неуверенно кивнула.

    - Пригласите его в гостевой зал - я скоро приду.

    - Да, госпожа, - поклонился охранник.

    Дун Ци привела мысли в порядок, после чего направилась в гостевой зал.

    Войдя внутрь, всмотрелась в стоящую в центре фигуру.

    Это был стройный молодой человек с привлекательным лицом. Его взгляд был наполнен уверенностью и силой. Опираясь на длинный чёрный зонтик, он любовался висящей на стене картиной, изображающей морской закат.

    - Меня зовут Дуань Сичэнь. Приветствую главу секты Дун, - ударив в грудь кулаком, мужчина улыбнулся. - Услышав, что чайные плантации истощены, я пришёл предложить вам свои услуги. Надеюсь, мои слова не обидели главу секты Дун?

    - Конечно же, нет, - улыбнулась Дун Ци. - Ваши глаза светятся умом. Если вы на самом деле обладаете навыками, способными нам помочь, секта достойно вас вознаградит.

    - Глава секты слишком добра, - ответил Дуань Сичэнь. Потом небрежно добавил:

    - База вашей секты выглядит мрачно и подавленно. Я даже слышал, что недавно произошел серьезный инцидент с участием призраков.

    Пойманная врасплох Дун Ци быстро покачала головой.

    - Инцидент с призраками? Это просто постыдное преступление, произошедшее по вине одного из членов секты...

    - Разве? - Усмехнулся Дуань Сичэнь. - Не могли бы вы рассказать мне об этом? Доверьтесь мне, и я решу все проблемы Чайной Секты.

    Дун Ци не могла оторвать от него глаз. Просто слушая его голос, она чувствовала исходящее от него тепло. Подсознательно она уже готова была с ним согласиться.

    - Это всё в прошлом, но поскольку вам любопытно, я расскажу.

     

    ***

     

    = Глубоко в горах. =

    Небо стремительно затягивало свинцовыми тучами. Накрапывал косой дождь, то усиливаясь, то ослабевая. Густой лес стонал, терзаемый с каждым мгновением всё усиливающейся бурей.

    - Ох... ах...! – Застонал лежащий в канаве у подножия чёрного склона Чжан Ву. Смешанный с грязью дождь насквозь пропитал его одежду.

    После падения его ноги были сплошь покрыты синяками и ссадинами, однако, как ни странно, он не чувствовал боли - его конечности словно онемели.

    - Это плохо. Я должен встать. Продолжив здесь лежать, я могу умереть! - С большим трудом ему удалось подняться. В затылке всё ещё чувствовалась боль. Он упустил свой шанс вернуться.

    Бушевал шторм, укрывая лес чернильно-чёрной тенью. Он не видел дорогу. Вокруг него вздымались ввысь толстые стволы деревьев.

    Сложно было вернуться домой.

    - Я не могу здесь оставаться. Я потерял слишком много крови... - Будучи одновременно и травником и охотником, проводящим в горах едва ли не круглый год, он был довольно опытным в этих вопросах.

    Скользя и спотыкаясь, он всё же выбрался из канавы. Посмотрел по сторонам, отчаянно пытаясь найти дорогу. То и дело мелькавшие в небе молнии белыми вспышками освещали лес, придавая ему потусторонний вид.

    Скатившись вниз по склону, он потерял ориентир и теперь, в темноте разрываемой бурей ночи, найти путь домой было очень сложно.

    Он понимал, что без должного упорства, не переживёт в горах эту ночь. Замёрзнет ещё до рассвета.

    Северные земли всегда были обителью холода. Осень в течение ночи могла превратиться в зиму. Вымокший до нитки Чжан Ву трясся от холода. Несмотря на то, что невыносимо хотелось спать, он был вынужден шевелиться, причиняя себе нестерпимую боль.

    - Есть здесь кто-нибудь? - Попытался закричать он, но из горла вырвался один лишь хрип.

    У беспомощного Чжан Ву не было другого выбора, кроме как упрямо тащить вперёд своё измученное тело. К счастью, вскоре ему удалось найти небольшое укрытие. Однако, несмотря на то, что здесь на голову не лил дождь, пронизывающий до костей ветер никуда не делся.

    Внезапно он поднял голову. Впереди промелькнул проблеск белого света.

    - Свет? Здесь? - Чжан Ву был вне себя от радости. Почувствовав прилив энергии, он ускорил шаг.

    - КА-ЧА. - Осветив на доли секунд мир, по небу пронеслась ветвистая молния.

    Чжан Ву упрямо заставлял своё тело двигаться вперёд. С огромным трудом переставляя ноги, двигался навстречу белому свету.

    Вскоре перед ним предстала обветшалая деревня. Каменные покосившиеся дома стояли на чёрной земле, такой же грубой, как старая древесная кора.

    Свет лился из окон небольшого каменного дома, стоящего на краю деревни.

    По сравнению с остальными домами, он стоял на небольшой возвышенности. К главной двери вело несколько покосившихся ступеней.

    Охваченный радостью, Чжан Ву поспешил к дому.

    Найти обитаемый дом глубоко в горах, это было похоже на выигрыш в лотерею.

    - Эй, хозяева! Простите, что беспокою! - Закричал он.

    Все остальные дома были темны. Этот дом был единственным, в окнах которого горел свет.

    - Просите! Есть кто живой? - Не дождавшись ответа, снова закричал Чжан Ву.

    Поднявшись по каменным ступеням, он остановился перед деревянной дверью.

    *Тук тук тук.* - Громко постучал.

    К его удивлению, дверь оказалась незапертой.

    Сердце Чжан Ву дрогнуло. Оставить дверь на ночь открытой в горах, где за каждым углом таится опасность! И это не беря во внимание диких зверей.

    Не закрытая на ночь дверь – это всегда катастрофа, ведь неизвестно, кто в неё может войти.

    Но сейчас, подгоняемый грозой, дождем и холодным ветром, он отбросил осторожность в сторону.

    Сжав зубы, Чжан Ву вошел внутрь.

    За дверью начинался широкий коридор, заканчивающийся ещё одной дверью с занавешенным тонкой бумагой окном. Сквозь бумагу просматривался силуэт сидевшего внутри помещения человека.

    Чжан Ву облегчённо вздохнул.

    "Возможно, хозяин просто забыл закрыть дверь. И не услышал, как я кричал".

    Прикрыв за собой дверь, он, прихрамывая, прошёл половину коридора. Остановился.

    - Помогите!!! Пожалуйста! - Закричал он, чувствуя, как по телу разливается боль.

    Однако раздавшийся в этот момент гром заглушил его мольбу о помощи.

    На одном дыхании он преодолел расстояние до ведущей в комнату двери.

    - Мое имя Чжан Ву! Я поскользнулся и упал. Ударившись головой, потерял сознание. Господин, пожалуйста, позвольте мне остаться в вашем доме на ночь. Я обязательно вам отплачу! - Воскликнул он.

    Человек по-прежнему сидел к нему спиной.

    Что удивительно, он даже не шелохнулся. Складывалось впечатление, будто он просто спит.

    - Простите? Вы мне поможете?

    - Помогите!

    - ГОСПОДИН, ПОМОГИТЕ МНЕ!

    Снова и снова повторял Чжан Ву - с каждым разом его крик становился всё громче.

    Но из комнаты не доносилось и звука.

    Внезапно его сердце сковало страхом.

    "Возможно, это.... возможно... Я наткнулся на призрака?!" - Лицо Чжан Ву побледнело.

    Именно в этот момент...

    - Скрип... - Распахнулась дверь.

    Прихрамывая, Чжан Ву зашёл внутрь.

    В комнате было светло и тепло. Замысловатый интерьер резко гармонировал с внешней грубостью каменного дома.

    Деревянная мебель была украшена цветочными мотивами.

    Прямо в центре зала сидел довольно упитанный мужчина средних лет.

    - Расскажи мне анекдот, - внезапно сказал толстяк.

    Не ожидавший такого Чжан Ву недоумённо замер.

    - Что...? - Он даже начал сомневаться, не послышалось ли ему. - Я Чжан Ву, живущий неподалеку травник. Случайно сорвался со склона. У меня не было другого выбора, кроме как обратиться к вам за помощью. Я надеюсь...

    - Расскажи мне анекдот, - снова повторил мужчина.

    На этот раз Чжан Ву был уверен, что не ошибся. Но это не имело никакого смысла. Он осмотрелся. В комнате, кроме них двоих, больше никого не было.

    Странным было видеть сидящего посреди комнаты человека, не обращающего никакого внимания на внезапно нагрянувшего гостя.

    - Я... я не знаю никаких анекдотов... Простите... - Внезапно по спине Чжан Ву пробежал холодок. Его ноги непроизвольно задрожали.

    - Расскажи мне анекдот. - Снова раздался безэмоциональный голос.

    Чжан Ву был на грани нервного срыва. Он начал медленно отступать, намереваясь покинуть странный дом.

    - Я... я... - Спина покрылась липким потом. Дыхание стало лёгким и прерывистым.

    *БУУМ!!!* - Внезапно захлопнулась дверь.

    Свет в комнате погас, погрузив дом в темноту.

    Через некоторое время вновь стало светло.

    Мужчина по-прежнему сидел в центре комнаты, отбрасывая тень на бумажное окно.

    Кроме него здесь никого больше не было...

    - Помогите... Помогите!!! - За пределами каменного дома послышались чьи-то шаги.

    С ног до головы покрытый грязью мужчина, взобравшись по каменным ступенькам, неуверенно отворил дверь. Облегчённо вздохнул, увидев ярко освещённую комнату.

    - Скрип... - Закрылась за его спиной деревянная дверь.

    - Расскажи мне анекдот, - сказал бесстрастный голос.

    ========== Глава 185.  Насмешка. (Часть 3) ==========

    = Чайный Город. =

    Издали донесся стук копыт. Горожане и торговцы спешно убрались с улицы, освобождая дорогу всадникам.

    Вскоре мимо них проскакала группа одетых в чёрные одежды воинов, возглавляемых двумя среброволосыми старцами.

    На одежде воинов было вышито изображение красных рыб. У кого-то рыба была одна, у кого-то их было несколько.

    На одеяниях старцев были изображены белые киты.

    После того, как всадники исчезли с улицы, горожане начали обсуждать столь необычное для города явление.

    Хозяин чайного киоска, посмотрев по сторонам, тяжело вздохнул:

    - Снова неприятности, - покачал головой он.

    - Дядя Чжоу, почему ты так думаешь? Разве эти люди не из секты «Багряного Кита»? - Спросил один из посетителей.

    - Возможно, вы не знаете, но эти двое с нашивками белых китов – элита секты, - снова вздохнув, пояснил мужчина. - Я живу в этом городе уже более тридцати лет и за все эти годы впервые вижу на его улицах экспертов подобного уровня.

    - Да? Дядя, а чем символ белого кита отличается от остальных? Насколько я знаю - чем больше рыб на одежде, тем выше статус в секте, - сказал один из прохожих.

    Хозяин чайного киоска покачал головой.

    - Символа белого кита достойны только старшие и эмиссары внутренних и внешних дел. Это высокие должности, что-то наподобие заместителя мастера секты. Наш городок слишком незначителен, чтобы его посещали такие люди. Если не какое-то бедствие, что ещё могло их привлечь?

    От его слов на лицах людей промелькнула тень беспокойства.

    - Может, это из-за произошедших в последние дни исчезновений? – Предположил кто-то. - Высшее руководство секты «Багряного Кита» наверняка не прибыло бы сюда без причины. Хотя наш Чайный Городок замечательный, его не сравнить с процветающим Янь Шанем.

    Так, слово за слово, толпа смогла прийти к определённым выводам.

    - Это действительно тревожное время... - Снова вздохнул хозяин чайного киоска, обслуживая очередного клиента.

    ***

    = Ночь. Где-то в горах. =

    В разных направлениях двигалось большое количество огней, в свете блеклой луны казавшихся невероятно яркими.

    Взгляд Сюй Чуаньчжоу был мрачен. С парными мечами в руках, он внимательно всматривался в темноту леса.

    - Смотрите! Там впереди свет! - Закричал один из воинов секты.

    - Где? - Сюй Чуаньчжоу бросился к заметившему свет парню.

    Вместе с ещё одним старшим, он получил от мастера секты приказ расследовать это дело. Сначала он хотел отправить Чжао Цзяоцзяо на разведку, но потом, не удержавшись, сам повёл своих людей в горы, туда, где по слухам произошёл инцидент.

    Он взял с собой десяток лучших экспертов. Все они были его доверенными людьми из поместья Хун Жун.

    Если бы не желание выслужиться перед мастером секты, он никогда бы так не поступил.

    Сюй Чуаньчжоу понимал, что в настоящее время, секта «Багряного Кита» является единоличным хозяином Северных Земель.

    Их мастера секты некоторые называли Повелителем Сабель. Он владел навыками, высокими, как лазурное небо и глубокими, как синий океан. Если Сюй Чуаньчжоу сможет сейчас привлечь к себе его внимание, его карьера быстро пойдет в гору.

    Следовательно, взвесив все плюсы и минусы, он решил рискнуть.

    Чем быстрее он с этим справится, тем больше шанс привлечь внимание мастера секты.

    - Там! Прямо! - Махнул рукой в сторону лесной чащи парень.

    Присмотревшись, Сюй Чуаньчжоу тоже заметил мерцающий меж деревьев свет.

    - Вперёд, за мной! - Крикнул он.

    Самый слабый воин его команды был на уровне двух рыб.

    Себя он считал достойным даже должности руководителя отделения. Сейчас был лучший момент для начала его карьеры.

    Теперь, когда в Северных Землях редко происходило что-то сверхъестественное, становилось всё сложнее выделиться. Вот почему он не желал упускать такой шанс.

    Выстроившись в шеренгу, воины цепочкой двинулись в направлении света. Вскоре их глазам предстала небольшая деревня,  построенная на участке чёрной, каменистой земли. То тут, тот там хаотично были разбросаны покосившиеся каменные домики.

    Белый свет лился из окон стоящего на окраине деревни дома – самого большого из всех.

    Сюй Чуаньчжоу несколько минут задумчиво смотрел на каменные ступени, ведущие к деревянной двери. Благодаря падающему из окон свету, можно было заметить, что ступени покрыты густым зеленоватым мхом.

    - Идём. Посмотрим, - скомандовал он. - Половина отряда остается снаружи. Красный, Первый, Малыш Чэнь - следуйте за мной.

    - Да, сэр! - Откликнулись выбранные им воины.

    Это были лучшие эксперты секты «Багряного Кита» из здесь присутствующих. Сам Старший Сюй, обладающий глубокой внутренней силой, культивировал технику «Быстрой ласточки». А после получения от мастера секты секретной техники, его культивационная база и вовсе стала впечатляющей.

    До этого ему без особых трудностей удалось разобраться с несколькими сверхъестественными делами. Поэтому сейчас он был более, чем уверен в своих силах.

    Махнув рукой соратникам, Сюй Чуаньчжоу начал медленно подниматься по каменным ступеням. Осторожно постучал в дверь.

    - Скрип... - Деревянная дверь открылась сама собой.

    Глаза Сюй Чуаньчжоу сузились. Достав трёхгранный меч, он шагнул внутрь.

    Шедшие позади воины, следуя его примеру, обнажили прикреплённые к спинам сабли.

    - В доме кто-то есть! - Впереди идущий сразу заметил силуэт сидящего в комнате человека.

    Сюй Чуаньчжоу медленно двигался по коридору. Глянув вниз, убедился, что на полу, так же, как перед дверью, нет никаких следов. Только толстый слой зелёного мха. Складывалось впечатление, что здесь уже много лет не ступала нога человека.

    Вокруг царила мертвая тишина, разбавленная только треском всё ещё горящих факелов.

    Сюй Чуаньчжоу остановился.

    - Я Старший Сюй Чуаньчжоу из секты «Багряного Кита». Неважно, к какой фракции вы принадлежите – за убийство жителей Хуаньпэя вы поплатитесь жизнью! - Громко сказал он.

    В доме было по-прежнему тихо, словно на кладбище. Силуэт в комнате, отбрасывающий тень на бумажное окно, не сдвинулся ни на дюйм, словно и вовсе не слышал вопроса.

    При виде этого, Сюй Чуаньчжоу буквально взбесился.

    - Выбейте дверь! - Махнул рукой он.

    Один из его подчиненных сразу же бросился к ведущей в комнату двери.

    - Ха! - С громким воплем он врезался в деревянную преграду. Конечно же, он не ожидал, что дверь окажется незапертой.

    Подчиняясь инерции, мужчина влетел в комнату.

    Как ни странно, внутри никого не было - фигура, чью тень они видели в окне, бесследно исчезла.

    - Обыщите это место!!! - Взмахнув рукой, крикнул Сюй Чуаньчжоу.

    После того, как все проблемы были улажены, секта «Багряного Кита» начала вести себя в Северных Землях, как хозяева. Раньше они вынуждены были учитывать такие переменные, как фракция «Красных Районов» и другие организации, но теперь некому было им угрожать.

    Многие неприятности разрешались сами собой, прежде, чем с ними приходилось что-то делать. Похоже, здесь случилось нечто подобное.

    "Надеюсь, так оно и есть", - подумал Сюй Чуаньчжоу. Перехватив поудобней меч, он шагнул в комнату, которую уже начали обыскивать его подчиненные.

    Помещение было ярко освещено. Повсюду висели белые фонари, стены были украшены причудливым декором.

    Напротив двери стояло огромное старинное зеркало.

    - Это же...? - Нахмурившись, Сюй Чуаньчжоу подошёл к зеркалу.

    Стекло, из которого был изготовлен этот предмет, было чрезвычайно дорогим. Витражные зеркала считались редким сокровищем и стоили целое состояние.

    - Отчитываюсь перед старшим - в доме никого нет, - сообщил ему один из подчиненных.

    Обернувшись, Сюй Чуаньчжоу посмотрел на группу стоящих позади него людей.

    Внезапно его брови нахмурились.

    - А где Малыш Чэнь?

    Воины недоуменно переглянулись.

    - Вы разве не слышали? Он сказал, что выйдет на улицу, посмотреть, всё ли в порядке, - ответил один из воинов.

    - На улицу? - Сюй Чуаньчжоу нахмурился ещё больше.

    - Нужно проверить, - его сердце кольнуло неприятным предчувствием. С того момента, как они прибыли в это место, ему казалось, что за ними кто-то следит.

    В тот момент, когда группа воинов собиралась покинуть дом...

    - БУУМ!!!

    *БАМ БАМ БАМ БАМ!!!*

    Все окна и двери в доме внезапно закрылись, как будто их кто-то захлопнул снаружи.

    - Бух! - Щелкнула главная дверь, заперев их в доме.

    - Отступаем! - Закричал Сюй Чуаньчжоу, бросаясь к выходу.

    - ХУ. - Все факелы, все фонари - погасли все без исключения огни.

    На дом опустилась мертвая тишина.

    Время шло... во дворе тоже было тихо. Старший Сюй и люди, которых он привел в это место, молчали.

    *БУМ!!!* - Внезапно деревянная дверь распахнулась. Из неё выбежала покрытая кровью фигура. Однако, не успела она спуститься по ступеням, как что-то невидимое затянуло её обратно в дом.

    - ПОДОЖДИ И УВИДИШЬ! СЕКТА «БАГРЯНОГО КИТА» НЕ ОСТАВИТ ТЕБЯ В ПОКОЕ!!! НЕ ВАЖНО, КТО ТЫ!!! - Взвыла окровавленная фигура.

    Это был Сюй Чуаньчжоу, руки которого оставляли на полу кровавые следы. В мгновение ока его затащили обратно в дом.

    *БУМ!!!* - Дверь закрылась и в доме снова воцарилась тишина.

    ***

    - Много людей пропало без вести? - Спросил Лу Шэн, наблюдая за тренировкой учеников Брата-Наставника.

    - Туда отправились старший Сюй с эмиссаром внешних дел Чэнем. Но новостей от них ещё не было, - шепнул ему охранник.

    Глаза Лу Шэна сузились.

    Оба - и старший Сюй, и эмиссар Чэнь были в руководстве новичками, назначенными совсем недавно. Он отправил их в Хуаньпэнь, разобраться с разразившейся там бедой.

    Однако, прошло уже десять дней, а от них не было никаких вестей

    - Новости! - Подбежал к нему охранник, протягивая письмо. - Срочное донесение из Хуаньпэня!

    Лу Шэн развернул письмо. По мере прочтения его лицо становилось всё мрачнее.

    ========== Глава 186.  Насмешка. (Часть 4) ==========

    - Старший Сюй пропал? - Сжав кулак, он в ярости смял лист бумаги. В считанные секунды превратившись в пепел, послание чёрной пылью осыпалось на пол.

    После краха фракции «Красных Районов» и поражения поместья Ашока, блуждающие призраки были уничтожены экспертами секты.

    Что касаемо более сильных сверхъестественных существ, обладающих интеллектом - все они были наслышаны о секте «Багряного Кита». Потеряв защиту фракции «Красных Районов», эти существа покинули Северные Земли.

    А с теми, кто остался, эксперты внутренней силы секты легко смогли справиться.

    Этим делом, в основном, занимались Чжао Цзяоцзяо и Сюй Чуй.

    Сейчас в Северных Землях воцарились мир и спокойствие. Репутация Лу Шэна с каждым днём становилась всё ярче, расцветая, словно солнце после полудня.

    И вот, в это самое время, один из Старших взял и исчез. Это была серьёзная провокация против секты «Багряного Кита».

    Лу Шэн кратко пояснил Линь Хунлянь и Юань Чжун все ошибки, совершённые ими в шагах, затем, заставив их практиковаться самостоятельно, направился в свой кабинет.

    Усевшись за стол, начал внимательно изучать документы, скопившиеся за несколько дней. От Чжао Цзяоцзяо, написавшей ему в последний раз десять дней назад, всё ещё не было никаких вестей.

    Учитывая характер этой женщины, она могла хранить молчание только из-за того, что столкнулась с какой-то проблемой, которую не смогла решить.

    Придя к таким выводам, Лу Шэн позвал охранника:

    - Пригласите ко мне Нин Саня.

    - Да, сэр, - коротко поклонился воин.

    Вскоре в кабинет ворвался покрытый испариной мужчина.

    - Нин Сань приветствует мастера секты! - Почтительно поклонился он.

    - Надо же! Уже на уровне Владения Целью? - Лу Шэн был удивлён. Нин Сань был одним из тех, кто получил через Сеть Журавля Инь его внутреннюю силу. Хотя Сеть Журавля Инь значительно повышала скорость культивирования, Лу Шэн не ожидал, что прорыв произойдёт так быстро.

    - Эмм... Мне посчастливилось понять истинный смысл боевых искусств. Вашему подчиненному удалось освоить технику «Пронзающего Гору Кулака», - ответил Нин Сань.

    Как оказалось, вместо того, чтобы накапливать внутреннюю Ци, он вошёл в область собственного просветления.

    Хотя эксперты, таким путем достигшие уровня Владения Целью, не имели большого количества внутренней Ци, их основа была более прочной, а удары более мощными. Однако, несмотря на это, количество их внутренней силы было слишком мало и её следовало развивать.

    Когда-то Лу Шэн точно так же ворвался в область Владения Целью - поняв истинное значение техники «Черного Саблезубого Тигра».

    Был ещё Сюй Чуй, на которого Лу Шэн тоже возлагал большие надежды, то тот пока не смог познать истинный смысл боевых искусств. В конце концов, Лу Шэн принудительно заставил его преодолеть этот барьер, вложив в него большое количество своей внутренней силы.

    - Теперь, после того, как ты достиг уровня Владения Целью, ты можешь следовать за мной, - сказал Лу Шэн. Нин Сань был осторожным и внимательным. Было очень полезно держать его рядом.

    - Эмм... ваш подчиненный совсем недавно добился этого прорыва. Не слишком ли рано... - Заколебался Нин Сань.

    - Не важно, - Лу Шэн улыбнулся. - Я поделюсь с тобой своей внутренней силой, однако используй её с умом.

    Подойдя к Нин Саню, он поднял вверх правую ладонь.

    *Бам!!!* - В следующий момент его рука молнией метнулась ко лбу Нин Саня.

    - Пшшш... - Огромное количество внутренней Ци техники «Небесного Журавля Инь-Янь и Ци Водолея» влилось в тело Нин Саня.

    После сражения с Госпожой «Красных Районов» Лу Шэн поглотил двухсотлетнюю внутреннюю силу нескольких мастеров уровня Божественного Начала. Именно эту силу он и собирался сейчас отдать Нин Саню.

    Нин Сань дрожал и трясся. Вливающаяся в него внутренняя Ци увеличивала и изменяла его мышцы. Даже его кости начали трансформироваться.

    Как и в случае с Сюй Чуем, под действием внутренней Ци «Небесного Журавля Инь-Янь и Ци Водолея», тело Нин Саня начало изменяться.

    Он перекачал в тело Нин Саня только восемьдесят процентов внутренней силы из ста, когда у того ртом пошла кровь. Его аура начала тускнеть, что было не очень хорошим признаком.

    Заметив это, Лу Шэн отдёрнул руку.

    Вливание такого количества внутренней Ци вдобавок к собственной внутренней Ци Нин Саня, существенно превысили пределы его тела.

    Предплечье левой руки Нин Саня непропорционально раздулось. Кожа на руке сначала покраснела, потом почернела. Из нее начали расти чёрные волосы, острые, словно иглы.

    *БУУМ!!!* - Руку начало распирать от скапливающейся в ней силы. Чтобы справиться с конвульсивной дрожью, сотрясающей его тело, мужчина был вынужден опуститься корточки и упереться в землю правой рукой.

    - Расслабься... просто расслабься... - Лу Шэн улыбнулся. - Это последствия активации твоего потенциала. Я был всего лишь катализатором.

    Вскоре, благодаря Сети Журавля Инь, сопротивление в левой руке Нин Саня начало стихать. Через некоторое время он снова мог свободно контролировать свою руку.

    Чёрные волосы исчезли, а кожа вернула свой обычный цвет.

    Нин Сань давно слышал от Сюй Чуя, что мастер секты имеет способность развивать потенциал человеческого тела. Поэтому, даже видя свою изменившуюся руку, не паниковал.

    - Спасибо за вашу милость, мастер секты! - Воскликнул он взволнованно, после чего почтительно опустился на колени.

    Всего лишь несколько минут и его сила резко возросла.

    Лу Шэн кивнул.

    - Иди, собирайся. Мы отправляемся в Чайный Город. - Исчезновение эксперта, в котором была заложена Сеть Журавля Инь, означало, что часть его внутренней Ци могла быть потрачена впустую. Ради безопасности Северных Земель, и сохранности своей внутренней силы, он должен был лично разобраться с этим делом.

    Возможно, ему повезёт, и он сможет заодно восполнить запасы Инь Ци.

    - Да, сэр! - Отчеканил Нин Сань.

    После того, как он ушёл, кабинет снова погрузился в тишину. Из-за шторы выбралась маленькая фигура.

    - Как и ожидалось, ты снова используешь этот метод. Мало того, что ты управляешь людьми, ты превращаешь их в подобие демонов... - недовольно пробурчала девочка с зонтиком.

    - Демонов? Ты ошибаешься, они по-прежнему люди, - улыбнулся Лу Шэн.

    - Ну да. Люди, подобные демонам. – Девочка с зонтиком насмешливо фыркнула. – Ну да ладно, это не моё дело. Я хотела поговорить о другом.  Мантра, которую я культивирую, требует, чтоб я питалась горем. Помнишь, ты обещал помочь вернуть мне мою силу?

    - Конечно помню. Ты хочешь пойти со мной? Я уверен, расследуя этот случай, мы столкнемся с массой горя, - улыбнулся Лу Шэн.

    - Я так понимаю, тебе не нужен мой ответ на этот вопрос, - Вздохнула в ответ девочка с зонтиком.

    - Какой понятливый ребенок, - Лу Шэн ущипнул её за пухлую щёчку.

    Под контролем Сети Журавля Инь попытки девочки уклониться были напрасными. Против воли её тело замерло на месте, позволяя Лу Шэну беспрепятственно щипать её за щёки.

    Её гладкая щека, словно тисками, была зажата его крепкой рукой. Когда Лу Шэн её отпустил, раздался странный звук.

    - Хлоп.

    - ТЫ! - Её лицо сначала покраснело, потом побагровело. - Я ТЕБЯ УБЬЮ!!! А-А-А-А!!! - Выбросив вперёд руки, она попыталась выцарапать Лу Шэну глаза.

    Тот легко увернулся, не получив ни единой царапины. Подойдя к книжному шкафу, начал рассматривать расставленные на полках книги.

    Девочка с зонтиком рычала от обиды и ярости. Что бы она ни делала, как бы ни пыталась сдвинуться с места, её ноги словно приросли с земли, контролируемые Сетью Журавля Инь.

    - Насколько я знаю, Аномалию невозможно уничтожить. Интересно, что такое Аномалия по мнению демонов и призраков? –Словно разговаривая сам с собой, пробормотал Лу Шэн.

    - Обещай больше меня не унижать! Тогда я расскажу! - Утомлённая борьбой, выдавила из себя девочка с зонтиком.

    - Хорошо. - По её мнению, он ответил слишком быстро.

    Челюсти девочки с зонтиком сжались.

    Лу Шэн, тем временем, начал рассказывать ей о произошедшем в Чайном Городе инциденте.

    - Что скажешь? На что это похоже?

    - На нечто чрезвычайно странное, - немного успокоившись, ответила Хунфан Бай. - Большинство Аномалий обладают невероятно сильной волей. Ничто не может удовлетворить их одержимость. Без удовлетворения её сокровенного желания, Аномалия никогда не умрёт. Знаешь, как мы контролируем Аномалию? Заставляем её думать, что какой-то конкретный человек хочет вторгнуться на её территорию.

    - Знаешь ли ты, как формируются Аномалии? - Продолжил расспросы Лу Шэн.

    - Ты должен спросить об этом Инин. Я не Аномалия, чтоб об этом знать, - пожала плечами Хунфан Бай. - Основываясь на моём многолетнем опыте, изолированные Аномалии легко направлять и контролировать. Но если ты встретишь особую Аномалию...

    Несмотря на обиду, она продолжала сотрудничать с Лу Шэном и отвечать на его вопросы.

    - Если задуматься... по сравнению с этим классом Аномалий... думаю, ты среди них Аномалия номер один! Я даже не могу сказать, кто из вас сильнее, - увидев его выражение лица, Хунфан Бай засмеялась. - Я с нетерпением жду момента, когда ты с ними столкнёшься. Ты...

    *Шлеп!* - От его пощечины девочка упала на землю.

    - Маленькие дети не должны вести себя, как взрослые, - холодно сказал Лу Шэн. - И... о каких классах Аномалий ты только что говорила?

    - КАК ТЫ СМЕЕШЬ!

    *Шлеп!!* - Последовала ещё одна пощечина.

    После нескольких неудачных попыток сопротивления, девочка успокоилась.

    Гневно сверкая глазами и потирая покрасневшую щеку, она продолжила:

    - Есть Аномалии не похожие на Инин. Они больше напоминают сморщенные чёрные цветы или грязную воду под ногами. Они злобные и ненавистные. Однажды мне довелось с одной из них столкнуться. Она хотела захватить Инин, но я её остановила. Это был очень тяжелый бой.

    - Аномалия хотела захватить Аномалию? - Удивлённо повторил Лу Шэн. - Есть способ их распознать?

    Хунфан Бай кивнула.

    - Да, есть. Где бы они ни появились, люди вокруг теряют жизненную силу. Они выглядят так, будто не спали целую вечность.

    Лу Шэн внезапно замер - когда-то он уже сталкивался с чем-то подобным.

    В Чайной Секте.

    Он вспомнил о зеркале.

    - Ты когда-нибудь слышала о зеркале, на раме которого выгравирован рисунок, включающий изображения феникса, лисы и собаки? - Мягко спросил он.

    - Феникс, лиса и кот? Только не говори, что ты имеешь в виду витражное зеркало! - Глаза Хунфан Бай тревожно расширились.

    ========== Глава 187.  Насмешка. (Часть 5) ==========

    - Это что, настолько большая проблема? – Удивился Лу Шэн.

    - Еще какая! Существует фракция, полностью состоящая из Аномалий. Эта организация называет себя Третьими Священными Вратами, - ответила Хунфан Бай. - Это опасная и таинственная организация, с которой тебе лучше не связываться.

    - Значит, несмотря на свою силу, ты боишься этой фракции? – Усмехнулся Лу Шэн.

    - И даже этого не стыжусь. Ты не знаешь, потому что никогда с ними не сталкивался. Когда-нибудь ты поймешь, - ответила Хунфан Бай.

    Лу Шэн вспомнил тот день, когда впервые увидел зеркало. Точнее, тот день, когда его в него затянуло. Аномалия, с которой ему тогда довелось столкнуться, имела три личины. Справиться с ней было очень сложно.

    Он рассказал о том случае девочке с зонтиком.

    - Скорее всего, это был всего лишь Сборщик - новобранец, собирающий жизненную силу. Остерегайся белых витражных зеркал. Ладно, хватит на сегодня, - Хунфан Бай, усмехнувшись, направилась к двери. - Если что, я собираюсь принять ванную. А что делать с тем, о чём я тебе рассказала, думай сам.

    Лу Шэн не пытался её остановить. После того, как она вышла из комнаты, он глубоко задумался.

    "Помимо Благородных Семей, существуют демонические и призрачные объединения. Общество Блуждающих Сердец - одно из них. Потом ещё поместье Ашока и Третьи Священные Врата".

    Некоторое время он сидел неподвижно.

    "У меня осталось около пятидесяти единиц Инь Ци. Возможно, этого хватит для обновления Экстремального Режима Ян. - Deep Blue".

    Перед глазами вспыхнул экран модификатора.

    Он взглянул на свой нынешний статус.

    «Экстремальный Режим Ян: Третий Уровень. Специальные Эффекты: Увеличение Силы: уровень тринадцатый; увеличение защиты: уровень десять; ожог: уровень семь...»

    "Экстремальный Режим Ян сформирован путём полного овладения определённым количеством техник укрепления тела. Он отвечает за силу моего тела и его физические возможности. Не так давно я повысил его до третьего уровня. Интегрировав внутреннюю Ци Инь и Ян, я смог войти в режим Разрушителя. Однако... Похоже, мне не хватает Инь Ци..."

    Он был разочарован отсутствием кнопки «экстраполировать». Вздохнув, мужчина перевёл взгляд на другие техники внутренней силы.

    «Основная Багряная Техника Девяти Яростей: уровень девять. Специальные Эффекты: Взрыв внутренней Ци, Укреплённая Кровавая Паутина».

    «Техника «Нефритового Журавля Инь-Янь и Ци Водолея»: уровень девять. Специальные Эффекты: Сеть Журавля Инь, Режим Экстремальной Инь».

    Хотя все его навыки в Модификаторе были перечислены отдельно, Лу Шэн отчётливо чувствовал, что все внутренние Ци, циркулирующие в его теле, сейчас были объединены в одну, с Ян снаружи и Инь внутри.

    «Основная Багряная Техника Девяти Яростей» стала основой его силы. На технику «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» он полагался, когда нужно было стабилизировать тело и защитить его от побочных эффектов «Основной Багряной Техники Девяти Яростей».

    Без техники «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» Лу Шэн не смог бы контролировать такой мощный навык внутренней силы атрибута Ян.

    "Иными словами, если я сейчас хочу обновить свою внутреннюю силу, мне нужно модифицировать одновременно техники с атрибутом Ян и Инь. Однако, у меня осталось всего пятьдесят единиц Инь Ци. В лучшем случае, я могу обновить всего одну из них... Но если я нарушу равновесие, есть вероятность пострадать от побочных эффектов. Следовательно, нужно сначала пополнить запасы Инь Ци и только после этого действовать.

    Кивнув собственным мыслям, он громко крикнул:

    - Охрана!

    - Да, сэр! - Войдя внутрь, воин почтительно опустился на одно колено.

    - Подготовьте экипаж. Передайте мои распоряжения: меня будет сопровождать Сюй Чуй со своей командой, - приказал Лу Шэн.

    Воины, охранявшие его кабинет, были чрезвычайно преданными. Все они были элитой, готовой отдать за него жизнь. Они фанатично поклонялись Лу Шэну. Более того, в их тела была внедрена Сеть Журавля Инь, благодаря чему в их лояльности можно было не сомневаться.

    - Да, сэр! - Выслушав приказ мастера секты, охранник отступил.

    Лу Шэн планировал отправиться в поездку в одиночку, но подумав, изменил своё первоначальное решение. В путешествии группой были свои преимущества.

    Подойдя к окну, он уставился в бездонное небо, по которому плыли густые облака. Потом, вздохнув, и развернувшись, направился к выходу.

     

    ***

     

    = Три дня спустя. Чайный Город. =

    Увидев, стоящую на прилавке, винную амфору, одетый в зелёные одежды даос достал из кармана горсть медных монет.

    Разжав кулак, подсчитал количество имеющихся у него в наличии денег.

    Лицо мужчины хоть и было необычайно красивым, выглядело одновременно с этим и мужественно. Его глаза сияли накопленной годами мудростью. Подбородок обрамляла аккуратная чёрная бородка.

    После подсчетов прекрасное лицо омрачилось.

    - У меня совсем не осталось денег...

    Хозяин винной лавки давно заприметил этого человека, стоящего напротив амфоры. Первоначально он не обращал на него внимания, но увидев его выражение лица, вдруг занервничал. Ему вспомнился странный инцидент, недавно произошедший в городе. Раздав указания официантом, он спешным шагом направился к гостю.

    - Прошу прощения, господин даос. Могу ли я узнать, что вас так обеспокоило. С моей винной лавкой что-то не так?

    Услышав его, мужчина тяжело вздохнул.

    - Имя этого смиренного Даоса - Вань Хэцзы. Я случайно наткнулся на вашу лавку и почувствовал желание пригубить чашу вина. Однако случилось кое-что непредвиденное...

    - Могу я узнать, что именно? - Хозяин винной лавки был верующим человеком, поэтому слова даоса его порядком напугали. Он спешно махнул официантам, чтобы те были максимально внимательны к гостю.

    Однако, когда Вань Хэцзы собирался занять предложенное ему место...

    - Старший брат-ученик Вань? - Один из клиентов, медленно встав, недоверчиво уставился на даоса.

    Вань Хэцзы тоже был немало удивлён неожиданной встрече.

    - Младший брат-ученик Ян?! - На его лице расцвела радостная улыбка. - Младший брат-ученик тоже здесь!!! Вот это совпадение!

    Человеком, которого он неожиданно встретил в этой глуши, был путешествующий по миру Янь Кай.

    Янь Кай смотрел на Вань Хэцзы не зная, плакать ему или смеяться. Он слишком хорошо знал все недостатки своего старшего брата-ученика. У него не было выдающихся способностей - всё, что он умел, этот притворяться праведником ради получения еды и выпивки. Увидев выражение лица Вань Хэцзы, он сразу понял, что тот собирается обмануть хозяина винной лавки.

    - Иди сюда. Старший брат-ученик, присаживайся. Давно не виделись. Давай поговорим. Где ты был всё эти годы? Где наш Учитель? Почему на горе никого нет?

    Увидев расставленное на столе Янь Кая угощение, Вань Хэцзы, проигнорировав хозяина винной лавке, спешно направился к своему младшему брату-ученику.

    - О, Жунжун тоже здесь! Подойди, Старший брат-ученик обнимет тебя! - При виде Дуань Жунжун глаза Вань Хэцзы засветились. Он протянул к девушке руки.

    - Старший брат-ученик, а не боишься, что об этом узнает сестра Бинъюй? - сложила руки на груди Дуань Жунжун.

     

    ***

     

    - Эмм... - Вань Хэцзы неловко отдёрнул руки.

    - Более того, тот факт, что брат Янь Кай является вашим младшим братом-учеником, не делает меня вашей сестрой. Неудивительно, что сестра Бинъюй так к вам относится... - Презрительно скривившись, отошла от него подальше Дуань Жунжун.

    - Эй! Не делай этого! У старшего брата-ученика есть причины... - Испуганно воскликнул Вань Хэцзы.

    - Кстати, старший брат-ученик. Ты здесь потому, что до тебя дошли слухи об этом городе? - Спросил Янь Кай.

    Вань Хэцзы покачал головой.

    - Не только поэтому. У меня есть ещё одна причина здесь находиться. Ты слышал о Чао Луне из Общества Бродячих Сердец?

    - Чао Лун? Общество Бродячих Сердец? - Непонимающе повторил Янь Кай. - Нет, не слышал. Кто это?

    Вань Хэцзы вздохнул.

    - Этот Чао Лун невероятно силён. О нём знает каждое сверхъестественное существо архипелага, раскинувшегося к востоку от империи Сун. Любое его действие влияет на жизнь племён демонов на востоке. Но внезапно этот человек, бросив всё, решил отправиться в Северные Земли. Кто знает, что он задумал.

    Янь Кай понятия не имел, насколько сильным был этот Чао Лун. У него была иная цель в этой поездке.

    - Независимо от того, чего он хочет, это не имеет к нам никакого отношения. Я пришёл проверить, насколько правдивы слухи о появившемся в Чайном Городе Несмеющемся Мастере.

    - Несмеющемся Мастере? - Нахмурился Вань Хэцзы. - Ты имеешь ввиду прячущегося в горах человека, заставляющего прохожих рассказывать ему анекдоты?

    - Именно. Он... - Прежде, чем Янь Кай успел закончить фразу, с улицы донёсся цокот копыт.

    Посмотрев в окно, все увидели большую группу воинов в чёрных одеждах, сопровождающую представительный экипаж. Прохожие спешно уступали карете дорогу.

    Что примечательно, карета не была запряжена лошадьми - её несли на плечах восемь крепких мужчин.

    - Видимо, пожаловала какая-то важная шишка! - Воскликнул Вань Хэцзы, глядя на экипаж.

    В отличие от него, Янь Кай смотрел на флаги.

    - Секта «Багряного Кита»? Что они здесь делают?

    - Похоже, это мастер секты собственной персоной! - Дуань Жунжун тоже узнала флаг. Они провели в Северных Землях довольно много времени и не раз сталкивались с сектой «Багряного Кита».

    Это была секта номер один Северных Земель. Более того, мастером секты был тот, кого они хорошо знали - молодой господин семьи Лу.

    - Это ведь старший молодой господин семьи Лу... - Начала Дуань Жунжун, но Янь Кай спешно её перебил.

    - Нет... это сабельный король Северных Земель Лу Шэн, - сказал он.

    - Сабельный король Северных Земель? Какой внушительный титул - разве он не боится быть раздавленным его весом? - Усмехнулся Вань Хэцзы. - Если Змей восточных морей Чао Лун об этом узнает, боюсь, сабельный король Северных Земель окажется в беде.

    - Мы не можем знать это наверняка, - Янь Кай покачал головой. - Этот мастер секты так стремительно поднялся, что иначе, как чудом, это не назовёшь. Его сила не имеет аналогов в Северных Землях. Он опасен и хитёр. С такой силой и мощью - ясно, он не обычный человек. Если они будут сражаться, неизвестно ещё, кто выйдет победителем.

    - Нет... вы не знаете, насколько опасен Змей Восточных Морей, - Вань Хэцзы покачал головой. - Подождите, пока не увидите его силу. Тогда поймете, почему он властвует над Восточным Архипелагом и почему так много экспертов живут в его тени.

    Янь Кай не стал с ним спорить. Он с уверенность мог сказать, что его старший брат-ученик боится этого Чао Луна. Но также, он хорошо знал и самого Лу Шэна - человека, действующего с неприкрытой жестокостью. Добавьте к этому тот факт, что они сейчас находились в Северных Землях... Любого, кто выступит здесь простив мастера секты Лу не ждало ничего, кроме смерти.

    Если эти двое на самом деле будут сражаться, он был уверен, что Лу Шэн победит.

    - Несмотря ни на что, эти двое не те, с кем стоило бы шутить. Нам лучше не становиться у них на пути, - прошептал Янь Кай.

    ========== Глава 188.  Насмешка. (Часть 6) ==========

    - Где я был? Всё это время я гонялся за Чао Лунем, надеясь узнать местоположение Первой Красной Жемчужины. Семья Дугу Восточных Морей предложила щедрую награду за выполнение этой миссии. Как ты знаешь, твой старший брат-ученик не имеет других талантов, кроме слежки... хе-хе-хе... - Вань Хэцзы захихикал.

    Янь Кай беспомощно вздохнул.

    - Старший брат-наставник, ты уверен, что хочешь преследовать Чао Луна?

    - Конечно! Я уже принял предложение семьи Дугу...

    - Что?! Принял предложение?! - Гневно вскричал Янь Кай.

    Удивлена была даже Дуань Жунжун.

    - Ты идиот? Вань Хэцзы! - Раздражённо воскликнул Янь Кай. - А о последствиях ты подумал?!

    - Эмм... каких последствиях? - Растерянно посмотрел на него Вань Хэцзы.

    - Если ты не сможешь выполнить задание, твоя душа будет вырвана из тела. Она станет пищей для Злого Огня Ядовитой Души семьи Дугу! - Янь Кай был настолько злым, что казалось, вот-вот взорвётся.

    - Что???! - Вань Хэцзы, наконец, понял, в какую попал беду. Он вспомнил, как был счастлив, успев первым принять предложение семьи Дугу.

    Награда за выполнение задания была слишком привлекательной - он не смог устоять перед соблазном.

    Тогда он не смог понять, почему направленные на него взгляды были такими странными.

    Теперь, наконец, понял...

    - Это конец... - Тело Вань Хэцзы сковало холодом. - Я не смогу...

    - Ты... - Янь Кай, не находя слов, сердито ткнул пальцем в грудь старшего брата-ученика.

    - Младший брат-ученик, Жунжун... Я сейчас в полном дерьме... У старшего брата-ученика... никогда не было женщины... Жунжун, как ты смотришь на то, чтобы дать мне воспользоваться своим телом... всего один раз... - Ошеломлённо пробормотал Вань Хэцзы.

    - Я обо всём расскажу сестре Бинъюань! - Вскочила на ноги Дуань Жунжун, возмущенно сверкая глазами.

    - Нет! Нет!!! - Вань Хэцзы резко обернулся. Его лицо было наполнено горем. - Я был не прав! Забудь об этом! Я просто... Я сейчас отправлюсь в поместье Дугу и попытаюсь всё исправить.

    - Как? - Дуань Жунжун смотрела на него, как на идиота. Узнав правду, он настолько растерялся, что не знал, как поступить. Вздохнув, она перевела взгляд на Янь Кая.

    Она знала, что брат Янь Кай её не разочарует.

    Хотя Вань Хэцзы и был подлецом, он не раз им помогал.

    - Единственный вариант, который у нас остался... старший брат-ученик, расскажи мне о миссии, которую тебе поручили.

     

    ***

     

    Носилки опустились перед воротами Чайной Секты.

    Поклонившись, Нин Сань откинул полог. Первой изнутри выбралась девочка с зонтиком. Следом за ней на землю ступил Лу Шэн. Он посмотрел на главу Чайной Секты - Дун Ци, которая встречала важного гостя у ворот вместе с командиром Крылатой Почётной Гвардии.

    - Дун Ци приветствует мастера секты Лу. – Почтительно поклонилась девушка.

    - Ли Цюн из Крылатой почетной Гвардии приветствует мастера секты!

    Лу Шэн кивнул. В прошлый свой визит он уже встречался с Ли Цюнем. Когда-то тот был учеником одной небольшой секты, позже поглощённой Крылатой Почётной Гвардией. Одной из причин, почему он занимал такой высокий пост, было знакомство с Лу Шэном.

    В настоящее время секта «Багряного Кита» была единоличным правителем северной части империи Сун. За ней стояла семья Шанъян - одна из сильнейших семей Центральных Равнин. Курировала секту Шанъян Цзюли - эксперт, достигший области Змеи и уровня Лорда Поместья. Благодаря своему таланту, она сразу перешагнула через три нижних ступени области Змеи.

    Лу Шэн, как один из ключевых активов Шанъян Цзюли, имел за счёт этого высокий статус. Его репутация и сила росли день ото дня.

    - Какова ситуация? Что-нибудь удалось выяснить об исчезновении Старшего? - Спросил Лу Шэн.

    - Нет... Нам до сих пор ничего не известно о старшем Сюе. Эмиссар Внешних Дел Чэнь искал его повсюду с тех пор, как получил сообщение... мастер секты должен дождаться Эмиссара Чэнь, - ответил командир Цюн.

    Лу Шэн шёл по обитому деревом коридору, окна которого выходили на небольшой сад.

    В саду несколько шумных детей бегали друг за другом, тайком бросая на Лу Шэна наполненные любопытством взгляды.

    - Эмм... это молодое поколение. Они не знают традиций... ваш подчиненный немедленно... - Спина Дун Ци покрылась холодным потом. У отдала четкий приказ - очистить окрестности. Откуда взялись эти дети? И что будет, если они чем-то помешают мастеру секты Лу Шэну. Она слишком хорошо знала его характер. Под мягкой, изнеженной внешностью скрывался хладнокровный убийца.

    - Не нужно, - остановил её Лу Шэн, оставшийся совершенно спокойным. - Такой крошечный городок... и несмотря на это, я приезжаю сюда уже второй раз, - сказал он, без всяких следов радости или гнева в голосе.

    - Да. В прошлый раз мастер секты занимался делом, связанным с витражным зеркалом. Время пролетело, как один миг, - поспешно ответила Дун Ци.

    - Ну, это было не так уж и давно, - Лу Шэн улыбнулся. - Где Чжао Цзяоцзяо?

    - Внешняя Глава Чжао отправилась на разведку, но тоже ещё не вернулась, - поспешно ответил Ли Цюн.

    - Что? - Лу Шэн нахмурился. - Чжао Цзяоцзяо тоже исчезла? Один Старший и один Эмиссар Внешних Дел. Никогда не думал, что с моими людьми может произойти такое...

    Ни Дун Ци с Ли Цюнем, ни Нин Сань с Сюй Чуем не посмели издать и звука. Лу Шэн становился всё более хмурым и напряжённым. Каждое его движение оказывало непередаваемое давление на окружающих, вызывая у них чувство неловкости.

    - Новости! - К ним подбежал охранник. - Эмиссар Внешних Дел Чэнь вернулся! Он просит мастера секты его принять!

    - Приведите его сюда, - скомандовал Лу Шэн.

    Очень скоро перед ним предстал бледный, болезненный на вид седой старик. Склонив голову, он сказал:

    - Чэнь Цзунтао приветствует вас, мастер секты Лу! Пожалуйста, накажите меня!

    - Встаньте! За что я должен вас наказать? Расскажите мне обо всём, что произошло, в мельчайших подробностях.

    Чэнь Цзунтао спешно начал свой рассказ.

    - В тот день ваш подчиненный вместе со Старшим Сюем отправился в горы. Поскольку мы слышали, что Несмеющийся Мастер появляется там только ночью, мы отправились на поиски именно в это время суток. Старший Сюй приказал нам разделиться на группы. Ближе к полуночи, услышав крик Старшего Сюя, я сразу же бросился ему на помощь.

    Однако никого не нашел - Старший исчез вместе со всей своей группой.

    - Хотите сказать, что не видели, как исчез Старший Сюй? А только слышали крик? - Спокойно спросил Лу Шэн.

    - Да... именно так всё и было! - Чэнь Цзунтао испуганно склонил голову.

    Лу Шэн молча смотрел на подчинённого.

    Всего лишь от одного взгляда Лу Шэна спина мужчины покрылась холодным потом, пропитавшим его одежду.

    - БУМ!!! - Внезапно Чэнь Цзунтао отправился в полёт. В уголке его рта выступила кровь.

    Все при этом присутствующие содрогнулись. Даже Нин Сань с Сюй Чуем. Дун Ци закрыла глаза, не в силах на это смотреть.

    - Спрошу ещё раз, - Лу Шэн подошёл к Чэнь Цзунтао. - Ты действительно ничего не видел, а только слышал?

    Чэнь Цзунтао с трудом поднялся на колени - его рот был наполнен кровью.

    - Ваш подчиненный... ваш подчиненный...

    - ОТВЕТЬ МНЕ!!! - Взревел Лу Шэн.

    Чэнь Цзунтао задрожал.

    - Ваш подчиненный видел... видел Старшего Сюя!!! - Он задохнулся от слез. Семидесятилетний старик плакал, как ребенок.

    - Ты услышал крик о помощи Старшего Сюя, а потом что-то увидел, я прав? - По-прежнему спокойно спросил Лу Шэн.

    - Да... да, я услышал... ваш подчиненный на самом деле сначала услышал крик, а потом что-то увидел... но в то время… я был слишком напуган... тот каменный дом... - Слезы застилали его лицо. - Все они были поглощены почти одновременно... - Он подполз к ногам Лу Шэна. - Мастер секты, это не значит, что ваш подчиненный боялся за свою жизнь... просто шансов на победу не было. Бросившись на помощь, я просто бессмысленно потерял бы свою жизнь. Я просто хотел спасти своих людей!

    - Уведите его. Поступайте в соответствии с законами секты, - безэмоционально сказал Лу Шэн.

    Двое охранников, схватив Чэнь Цзунтао под руки, куда-то его потащили.

    Старик испуганно дрожал, но не осмеливался сопротивляться. Охранники тащили его, словно мешок.

    Никто за него не заступился. Лу Шэн наказал его не за то, что он не бросился на помощь своему соратнику, а потому, что соврал.

    Хотя вопрос касался жизни и смерти его товарищей по секте, он рискнул утаить правду. По закону секты, он должен был подвергнуться Каре Двух Сабель. Хотя это была не смертная казнь, половину оставшейся жизни она отнимала.

    - Что ж, пришло время взглянуть на того, кто скрывается в этих горах и осмеливается причинять вред моим людям, - уверенно сказал Лу Шэн.

    - Да, сэр, - Сюй Чуй, отступив, побежал в направлении, куда увели Чэнь Цзунтао.

    - Теперь давайте обсудим обрушившуюся на Чайный Город проблему, - Лу Шэн посмотрел на Дун Ци.

    - Это легенда о Несмеющемся Мастере, - Начала рассказывать Дун Ци. - В последнее время в Чайной Секте по ночам начали пропадать люди. Мы не в горах, а они все равно исчезают - многие прямо в своих домах. Легенда гласит, что глубоко в горах стоит каменный дом. В нём живёт Несмеющийся Мастер. Кто-то, однажды, случайно попав в этот дом, разбудил Мастера, заставив его спуститься с гор. Мастер пришёл в город. Всё, чего он хотел - это услышать шутку, которая заставит его рассмеяться. В противном случае, он продолжит убивать людей.

    - Хочет услышать шутку? - Удивился Лу Шэн.

    - Верно, - кивнула Дун Ци. - Согласно легенде, чтобы выжить при встрече с Несмеющимся Мастером, нужно быстро рассказать ему анекдот, который заставит его рассмеяться. В ином случае, человек не доживёт до рассвета.

    Лу Шэн покачал головой.

    - Вы в это верите? – Посмотрел он на своих подчиненных.

    Нин Сань задумался.

    - Ваш подчинённый думает, что это может быть правдой. Поскольку легенда о этом Несмеющемся Мастере существует, должно быть, кто-то смог пережить с ним встречу.

    - В этом есть смысл, - кивнул Лу Шэн.

    Остальные подчиненные согласно закивали.

    ========== Глава 189.  Насмешка. (Часть 7) ==========

    - Нужно найти человека, стоящего у истоков появления этой легенды. Пережив встречу с Несмеющимся Мастером, он, скорее всего, знает больше, чем мы, - сузил глаза Лу Шэн.

    - С этим Чайная Секта может вам помочь, - поспешно шагнула вперед Дун Ци.

    - Согласен. Разведывательная сеть Чайной Секты, безусловно, лучше, чем у Почётной Крылатой Гвардии. С помощью мастера секты Дун Ци мы, безусловно, быстро найдём этого человека, - подтвердил Ли Цюн.

    - В таком случае, это дело мы поручим вам. Завтра мы отправимся в горы и наконец, выясним, что на самом деле произошло с нашими соратниками, - сказал Лу Шэн.

    - Да, сэр, - ответили присутствующие.

    После того, как переговоры с Чайной Сектой закончились, все отправились отдыхать. Дун Ци подготовила большой приём, где в качестве основной темы были представлены различные блюда и редкие сорта чая. Люди из секты «Багряного Кита» остались довольны угощением.

    Лу Шэн и девочка с зонтиком, не соблазнившись едой, вернулись в свои покои пораньше, собираясь, как следует отдохнуть.

    Полусидя на широкой кровати, Лу Шэн подкидывал вверх кусок металла размером с кулак. По виду, это был фрагмент какого-то предмета, на котором сохранились остатки причудливого узора.

    Кусок металла, что Лу Шэн держал в руке, испускал бледно-красный свет.

    "В отличие от прошлого, этот осколок Скорби Алого Дракона не содержит Инь Ци..." - Лу Шэн был озадачен.

    Без Инь Ци этот осколок был ему бесполезен.

    Небрежно играя с осколком, он вспоминал силу, которую использовала тогда Хунфан Бай.

    Осколок в его руке чем-то напоминал кусок плоти. Что-то злобное таилось у него внутри, вырываясь наружу едва различимой песней. Ему приходилось прикладывать неимоверные усилия, чтобы расслышать голос.

    Спустя некоторое время, нанизав осколок на прочную цепочку, Лу Шэн снова повесил его на шею.

    Он перепробовал множество способов, но активировать силу Скорби Алого Дракона так и не смог. Он вливал в неё свою внутреннюю Ци, подвергал ёе высокой температуре и холоду - однако всё это не дало никакого эффекта.

    Ночь прошла на удивление спокойно.

    Ранним утром следующего дня отряд последователей секты «Багряного Кита», во главе с Лу Шэном, отправился в горы.

    Дорога была ухабистой, из-за чего вместо кареты пришлось использовать паланкин.

    Лу Шэн оставил девочку с зонтиком в Чайной Секте, сам же, вместе с Сюй Чуем и группой воинов, отправился в горы в сопровождении Чэнь Цзунтао.

    До места, где Чэнь Цзунтао и Старший Сюй разделились, добрались довольно быстро.

    Солнце сквозь густые ветви нависающих над головой деревьев казалось бледным.

    Вскоре отряд поднялся на покрытое густой травой горное плато.

    - Вот то место!!! - Воскликнул Чэнь Цзунтао. - Мы оставляли отметины на коре деревьев, чтобы не потеряться!

    Подойдя к высокому дереву, он сорвал кусок коры, на которой ножом была выцарапана какая-то закорючка.

    *Треск.* - Внезапно раздался звук сломанной ветки.

    - Там кто-то есть! - Закричал один из воинов.

    Сюй Чуй и Нин Сань встали по обе стороны от паланкина. Их взгляды устремились в одном и том же направлении – в лесную чащу.

    Последователи секты начали быстро рассеиваться по окрестностям.

    *Треск!* - Один из них разрубил куст саблей – ему показалось, там прячется какой-то человек.

    - Нет! Мы не враги! Мы просто проходили мимо! - Воскликнул длиннобородый даос, примирительно поднимая вверх руки.

    Позади него стояли ещё двое - мужчина и женщина, тоже в даосских одеждах.

    Черты лица мужчины, красивые и ясные, излучали ауру праведности. Это был никто иной, как Янь Кай.

    Женщина была стройной и красивой. Естественно, это была всегда сопровождающая его Дуань Жунжун.

    Янь Кай обвёл взглядом окруживших их последователей секты «Багряного Кита».

    Двое мужчин, защищавших крытый паланкин, излучали ауру, заставившую волосы на его голове встать дыбом. С этими двумя явно не стоило шутить.

    Он внутренне содрогнулся.

    "Они заслужили титул секты номер один Северных Земель. Даже простые охранники заставляют чувствовать себя насторожённо".

    Очистив голову от лишних мыслей, он шагнул вперёд. Прижал кулак к груди.

    - Моё имя Янь Кай. Я старый знакомый мастера секты Лу. Хотел увидеться с ним по одному очень важному делу. Прошу вас передать ему мои слова.

    Троица замерла, напряженно дожидаясь ответа.

    Один из последователей секты направился к паланкину. Переговорил с охранником. Тот, на мгновение заколебавшись, подошёл к опущенному пологу. Приблизившись вплотную, что-то прошептал. Выслушав ответ, обернувшись, махнул рукой Янь Каю:

    - Подойдите.

    Охранники расступились, освобождая даосу дорогу.

    Воины секты «Багряного Кита» были далеко не простыми людьми. Одного взгляда на них было достаточно, чтобы понять - каждый из здесь присутствующих по силе стоит десятка последователей любой из известных Янь Каю сект.

    Проходя мимо строя охранников, Янь Кай чувствовал на себе их насторожённые взгляды.

    "Прямо стая тигров!" - Внезапно подумал он.

    Вскоре он стоял перед паланкином.

    Полог медленно отодвинулся, открывая знакомое, не так уж и сильно изменившееся лицо. Это был старший молодой господин семьи Лу - Лу Шэн.

    Он был похож на обычного молодого господина. Его лицо было бледным, словно никогда не подвергалась влиянию солнца. Тело покрывали свободные чёрные одежды, расшитые золотыми журавлями.

    - О, да это же господин Янь Кай! - Лу Шэн приветливо улыбнулся. - Никогда не думал, что встречусь с вами в подобном месте!

    Янь Кай, прищурившись, смотрел на Лу Шэна, который с виду ничем не отличался от обычного смертного. Когда они впервые встретились, Лу Шэн выглядел так, словно у него и вовсе не было никакой силы. Он казался обычным изнеженным молодым господином.

    Однако по какой-то необъяснимой причине, сейчас, когда он снова увидел Лу Шэна, его сердце дрогнуло. Даже не так - душу сковало леденящим холодом.

    На поверхности он не ощущал в Лу Шэне никакой силы. Тем не менее, Янь Кай чувствовал исходящее от него давление. Это давление его душило, заставляя тело впадать в оцепенение.

    Он услышал быстрое дыхание Жунжун за своей спиной. Эта девушка могла чувствовать опасность даже более остро, чем он. Без сомнений, она испытывала сейчас колоссальное давление.

    Это неописуемо сильное чувство заставляло его молчать. Чтобы просто стоять перед Лу Шэном, ему требовалось прилагать всю свою смелость и мужество.

    - Какое невероятное чувство, - как и у Янь Кая, у его спутников участилось сердцебиение, а спины покрылись потом.

    В конце концов, Лу Шэн уменьшил давление своей мощной ауры.

    - Фуф!! - Ноги Дуань Жунжун подогнулись, и она едва не рухнула на землю. К счастью, Янь Кай вовремя её подхватил.

    Троица обменялась облегчёнными взглядами. На этот раз они обратились к правильному человеку!

    Узнав о том, в какое дерьмо вляпался его старший брат-ученик, он долго искал выход из сложившейся ситуации.

    С семьей Дугу не стоило шутить. По сравнению с ними, его ветвь экзорцистов была настолько слабой, что они могли разом уничтожить сотню ему подобных.

    Иными словами, поскольку его старший брат ученик принял это предложение, у него не было другого выхода, кроме как заняться этим делом.

    В этом задании было только одно условие: следить за Чао Луном - лидером Общества Бродячих Сердец.

    Семья Дугу и Общество Бродячих Сердец были соперничающими фракциями. Следовательно, в этой миссии не было ничего странного. Изначально Вань Хэцзы думал - всё, что от него требуется, это выследить Чао Луна, что с его способностями, было совсем несложно.

    Однако Янь Кай опустил его с неба на землю, сказав, что семья Дугу не стала бы предлагать такую награду за столь простую работу.

    Он заставил Вань Хэцзы подробно изложить ему условия сделки. Как и ожидалось, тот должен был не только выяснить, чем занимался Чао Лун, но и узнать, что делает его команда, каков его нынешний статус и что за цели он преследует.

    Как оказалось, миссия была довольно сложной. И если они её не выполнят, его старший брат-ученик станет «топливом в печи» семьи Дугу.

    Сколько бы ни напрягал мозги Янь Кай, он видел только один выход - использовать силу кого-то другого!

    В настоящее время единственной фракцией, способной выступить против Чао Луна, была секта «Багряного Кита».

    В отличие от Чао Луна, тайно проникнувшего в город, секта «Багряного Кита» прибыла сюда при свете дня, со всей возможной помпой. За время, пока Вань Хэцзы следовал за Сао Лунем до города, всё, что ему удалось узнать - тот пришёл сюда из-за легенды о Несмеющемся Мастере.

    В то время как раз исчезло несколько последователей секты «Багряного Кита». Это значило, что две стороны имеют точки соприкосновения, что давало Янь Каю простор для маневров.

    - И что же привело господина Янь Кая в эти пустынные горы? - Посмотрел поочерёдно сначала на Янь Кая, потом на Дуань Жунжун Лу Шэн.

    По сравнению с прошлым, когда он впервые увидел их в Цзю Ляне, они не сильно изменились, за исключением того, что кое-кто заметно повзрослел. Что касаемо их третьего спутника - Лу Шэн его видел впервые.

    - Мы здесь по той же причине, что и молодой господин Шэн, - ответил Янь Кай. - Но мы пришли сюда первыми. - Он намеренно обращался к Лу Шэну так же, как и раньше, чтоб сократить разделяющую их пропасть. В конце концов, однажды он оказал этому парню неоценимую услугу. Если бы не он, сестру Лу Шэна - Лу Цинцин, вряд ли бы нашли.

    - Неужели? - Лу Шэн насмешливо приподнял бровь. - Может ли быть, что господин Янь Кай знает об этом месте больше, чем я? Если да, то не могли бы вы поделиться со мной информацией? Будь то деньги или что-то другое, господин даос получит всё, что попросит.

    Янь Кай покачал головой, посмотрев сначала на Дуань Жунжун, потом на Вань Хэцзы. Первая пряталась за его спиной, второй дрожал рядом от страха. Похоже, ни на одного из них он не мог рассчитывать - полагаться следовало только на себя.

    К счастью, Лу Шэн относился к нему дружелюбно, что вселяло в сердце надежду.

    - Если быть более откровенным, молодой господин Шэн, мы прибыли сюда в погоне за одним человеком, - пояснил Янь Кай. - Мой старший брат-ученик, Вань Хэцзы, заключил сделку. Он следил за ним от самых восточных земель. Честно говоря, мы не ожидали вас здесь встретить.

    ========== Глава 190.  Насмешка. (Часть 8) ==========

    Вместо того, чтоб выдумать какую-нибудь правдоподобную ложь, Янь Кай решил быть откровенным. В конце концов, в этом деле не было ничего постыдного.

    Увидев интерес на лице Лу Шэна, он продолжил:

    - Наша встреча с молодым господином Шэном далеко не случайность. Я хотел предупредить вас - этот человек очень опасен. Если вы с ним встретитесь, постарайтесь не конфликтовать.

    - Даже так? - Продолжая улыбаться, спросил Лу Шэн.

    Хотя Янь Кай на самом деле хотел предупредить его об опасности, подобные слова перед лицом Первого Эксперта Северных Земель и мастером секты «Багряного Кита», звучали, по меньшей мере, как оскорбление или насмешка.

    Однако даосу было уже всё равно:

    - Этот человек - глава Общества Бродячих Сердец Чао Лун. Его ещё называют Змеем Восточных Морей.

    - Чао Лун? - Глаза Лу Шэна широко распахнулись. Общество Бродячих Сердец, Чао Лун, Чао Ху. Сведя в кучу эти имена, он мгновенно понял, что это может значить. - Как интересно, - уголки его губ поползли вверх. Он давно раскусил намерения этого трио. Судя по всему, они хотели заручиться его поддержкой в случае столкновения с этим Чао Лунем. - В таком случае, почему бы вам не присоединиться к моему отряду? - Он не стал их разоблачать.

    Янь Кай облегчённо вздохнул, поняв, что первая часть его плана удалась.

    Вероятность разоблачения во время слежки в этих пустынных местах была слишком велика. Последовав в горы за этим глупым даосом Вань Хэцзы, они, несомненно, были бы пойманы и убиты.

    Но теперь, путешествуя с сектой «Багряного Кита», они могли не беспокоиться о своей безопасности.

    Вскоре пополнившийся тремя даосами отряд продолжил свой путь.

    Болтая с Янь Каем, Лу Шэн узнал, что Чао Лун прибыл в Чайный Город из-за легенды о Несмеющемся Мастере.

    Это было довольно странным. Преодолеть ради этого такое большое расстояние? Что могло за этим скрываться?

    Меж тем, отряд всё выше поднимался в горы. На протяжении всего пути людям приходилось вырубать густые заросли, освобождая дорогу паланкину.

    Внезапно идущий во главе отряда мужчина остановился. Как оказалось, путь воинам секты «Багряного Кита»  преградила ещё одна группа.

    Эти люди были одеты в светло-синие одежды с белыми платками, повязанными вокруг их правых рук. Шестеро мускулистых воинов несли белый паланкин.

    Увидев незнакомцев, Сюй Чуй положил руку на рукоять сабли.

    Эти воины не были слабаками. Хватило нескольких секунд, чтобы понять - с ними не стоит шутить. Пусть у секты «Багряного Кита» было численное превосходство, её воины значительно проигрывали противнику в силе.

    К счастью, незнакомцы не собирались вступать с ними в бой.

    - Глава Общества, это последователи секты «Багряного Кита», - сообщил пассажиру белого паланкина дородный мужчина с обнажённым торсом.

    - Не отклоняйтесь от цели и не влезайте в ненужные неприятности. Нужно как можно скорее найти пристанище Несмеющегося Мастера и вернуться назад. У нас нет времени надолго здесь задерживаться, - донесся из паланкина глубокий голос.

    - Да, господин, - ответил мужчина, склонив голову.

    Лу Шэн сквозь зазор в пологе смотрел на белый паланкин. Хотя они находились на расстоянии пары сотен метров друг от друга, это не представляло сложности для специалиста его уровня. Он легко почувствовал исходящую от белого паланкина знакомую ауру.

    - Общество Бродячих Сердец... - Общество Бродячих Сердец раньше уже вступало с ним в контакт. Заместитель Общества Бродячих Сердец Чао Ху не так давно был убит Хунфан Бай вместе с несколькими своими соратниками.

    - Они прибыли сюда из-за Несмеющегося Мастера, - прошептал Янь Кай, вплотную приблизившись к паланкину Лу Шэна.

    - Тогда пусть идут. Если это так, скоро мы снова встретимся, - спокойно ответил Лу Шэн.

    Ненадолго остановившись друг напротив друга, обе группы вскоре разошлись своими путями.

    Следуя указаниям своих лидеров, отряды быстро скрылись в лесу.

    Спустя несколько часов блужданий, последователи секты «Багряного Кита» наткнулись на руины затерянной в горах деревни.

    - Это здесь! - Закричал впереди идущий воин. - Сообщите мастеру секты, что это то место, где исчез Старший Сюй со своими людьми!

    Сюй Чуй пристальным взглядом обвёл деревню. Его внимание привлек стоящий на окраине каменный дом. Его окружала слабая аура, из-за которой он чувствовал себя некомфортно.

    Обернувшись, он посмотрел на Лу Шэна, который всё ещё сидел в паланкине.

    Тот уже откинул полог, но сойти на землю ещё не успел. Его взгляд был направлен вправо, поверх голов сопровождавших его людей, в место, где на первый взгляд не было ничего примечательного.

    Последовав за взглядом Лу Шэна, Сюй Чуй увидел несколько валяющихся на земле факелов.

    Один из членов секты, подняв с земли факел, осмотрел его основание - как и ожидалось, на нём была изображена эмблема секты «Багряного Кита».

    - Думаю, именно это место мы и искали, - посмотрел на Лу Шэна Сюй Чуй.

    Лу Шэн согласно кивнул.

    - Обыщите здесь всё! - Услышав приказ, воины секты «Багряного Кита» рассеялись по деревне. Начали обыскивать уцелевшие дома.

    Троица, во главе с Янь Каем, переглянувшись, начала осматривать землю в поисках возможных следов.

    Внезапно, словно что-то почувствовав, Лу Шэн обернулся. Из леса вышла недавно виденная ими группа, сопровождавшая белый паланкин.

    Белый паланкин медленно опустился на землю.

    - Это бесполезно. Несмеющийся Мастер никогда не появляется днём - его можно встретить только ночью, - раздался из под полога паланкина глубокий голос.

    - Появляется только ночью? Могу я узнать, кто вы? - Спросил Лу Шэн.

    - Вам не нужно нас опасаться, - ответил голос. - Теперь, когда мы нашли это место, мы вернемся ночью.

    Белый паланкин, медленно поднявшись с земли, вскоре снова скрылся в лесу.

    По спине стоящего неподалеку Вань Хэцзы пробежал холодок. Подняв голову, он увидел крепкого человека, шедшего рядом с белым паланкином. Тот смотрел на него пристальным холодным взглядом, столь же острым, как лезвие меча.

    Давление этого взгляда было чрезвычайно мощным, будто крепкая рука сжала тисками его сердце.

    Вань Хэцзы задрожал. Его спина покрылась липким потом. Лицо побледнело, а дыхание стало прерывистым. Руки неосознанно потянулись к горлу.

    *Дзинь.* - Раздался едва слышный звон.

    Перед ним встал Сюй Чуй, закрыв его от взгляда дородного мужчины. Медленно вытащил из ножен меч, показав крохотную часть лезвия.

    Как утопающий, вытащенный на берег в последний момент, Вань Хэцзы жадно хватал ртом воздух. Только сейчас Янь Кай и Дуань Жунжун поняли, что с ним что-то не так.

    - Старший Брат!

    - Вань Хэцзы, ты в порядке?!

    - Хммм... - По спине даоса снова пробежал холодок. Вань Хэцзы уже понял - тот взгляд был предупреждением: если он продолжит их преследовать, они его уничтожат.

    Он был чрезвычайно благодарен младшему брату-ученику. Если бы они не присоединились к секте «Багряного Кита», он был бы сейчас напуган до смерти.

    Это чувство невозможности уклониться или убежать, неповоротливости тела, не желающего выполнять его команды... он не смог бы убежать, даже если бы захотел.

    - Очень сильное желание убить, - подошёл к нему хмурый Нин Сань.

    Получив от Лу Шэна внутреннюю силу, эквивалентную восьмидесяти годам культивирования, он теперь мог противостоять эксперту уровня Средоточия Духа. Несмотря на то, что он всё ещё оставался на уровне Владения Целью, его сила была выше, чем у Сюй Чуя.

    В конце концов, Сюй Чуй был всего лишь мастером Владения Силой.

    Конечно, таковой была сила в их обычном состоянии. Реальным козырем в битве был их полудемонический режим. Это был козырь, который они использовали, когда не оставалось других вариантов.

    Лу Шэн посмотрел на Вань Хэцзы. Этот человек на самом деле был старшим Янь Кая? По сравнению с последним, он был невероятно слаб.

    Подозвав Нин Саня и Сюй Чуя, он приказал им искать малейшие зацепки.

    Прогуливаясь по деревне, Лу Шэн зашёл в один из домов. Стены, покрытые плотным мхом, были занавешены паутиной, покрытой слоем пленённых ей высохших насекомых. Под окном лежала куча наметенных с улицы сухих листьев. Некоторые, влажные, были покрыты плесенью.

    Подойдя к кровати, Лу Шэн мягко надавил на неё рукой.

    *Бум.* - В следующее мгновение угол кровати отвалился.

    - Дерево всё прогнило. Здесь явно давно никто не жил, - тихим голосом сказал следующий за ним по пятам Нин Сань. - Ваш подчинённый хорошо сведущ в этой области - обычно ножки кровати изготавливают из древесины, добываемой в Фэнсяне. Этот тип дерева отлично выдерживает влияние влаги. На то, чтобы оно дошло до такого состояния, должен был уйти не один десяток лет.

    - Ты в этом уверен? - Лу Шэн дотронулся до изголовья кровати - действительно, древесина была очень прочной.

    - Ваш подчинённый в своё время опросил многих мастеров-плотников - все они говорили одно и то же, - ответил Нин Сань.

    - Идём, - махнул рукой Лу Шэн.

    Обыскав всю деревню, члены секты «Багряного Кита» так ничего и не нашли. Не было найдено никаких следов Старшего Сюя и его людей.

    Стоя у входа в деревню, Лу Шэн сузил глаза.

    - Мастер секты, здесь что-то написано! - Донёсся до него голос одного из подчиненных.

    Лу Шэн поспешно сорвался с места. Вскоре он стоял над квадратной каменной табличкой, наполовину погребённой в земле. Была отчетливо видна только нижняя её часть.

    Воины быстро откопали каменную табличку, на которой было выбито несколько слов.

    «Счастливая Деревня. Каждый здесь может найти своё собственное...» - Конец фразы был сильно затёрт, из-за чего разобрать его было попросту невозможно.

    Наклонившись, Лу Шэн провёл пальцем по буквам.

    - Древняя династия Сун, - тихо сказал он.

    - Мастер секты, что там написано? - Спросил Сюй Чуй.

    - Это... письменность древней Сун, используемая около тысячи лет назад, - пояснил Лу Шэн. - Однако, текст написан не традиционным языком, а тем, что использовался только во время жертвоприношений, - его лицо выражало крайнюю степень недоумения - похоже, в этой Счастливой Деревне завелось нечто большее, чем просто Несмеющийся Мастер.

    - Может, эта деревня изначально не была предназначена для проживания людей? - Внезапно предположил Нин Сань.

    От этих слов Лу Шэна словно осенило.

     

    ========== Глава 191.  Насмешка. (Часть 9) ==========

    Вцепившись в табличку пальцами, Лу Шэн осторожно вытянул её из земли. С чёрной каменной плиты осыпалось большое количество земли и грязи.

    В нижней части таблички можно было разобрать ещё несколько слов, хотя они и были сильно затёрты.

    "Прогулка по пути одиночества, ведущая к боли отчаяния. Радость, жизнь, смерть..."

    Эта линия слов выглядела, как некая форма объяснения. Прочитав эти слова, Лу Шэн, наконец, понял, почему они не могут найти Несмеющегося Мастера.

    - Что это? Какая-то глупая Аномалия? - Положив на землю каменную табличку, он оглянулся. - Возвращаемся в Чайный Город. Здесь пока делать нечего.

    Последователи секты «Багряного Кита» не ожидали такого приказа, но спорить с мастером секты никто из них не осмелился.

    Сюй Чуй и Нин Сань пристально смотрели на табличку. Они не знали письменности древней Сун, поэтому не могли прочесть начертанного на каменной плите текста. Однако понять, что там написано что-то важное, не составляло труда.

    Отряд быстро отступил, оставив после себя лишь нескольких наблюдателей.

    Лу Шэн поручил им охранять вход в деревню, при этом, не заходя в неё ни под каким предлогом. Будучи опытными охотниками, не раз сталкивающимися с призраками и Аномалиями, они и без его приказа знали, как нужно действовать.

    Охотники были оснащены таблетками, созданными на основе анти-галлюциногенного порошка. Их нельзя было ввести в заблуждение простой иллюзией.

    Не делая никаких остановок в пути, отряд вскоре вернулся в Чайный Город. Честно говоря, трое даосов были озадачены таким решением, однако догадаться, что у мастера секты Лу была на то веская причина, было не сложно. В конце концов, старший секты попал в руки Аномалии, и было неизвестно, жив он или мертв. Судя по всему, с этим делом будет не так просто разобраться.

    - Как сказал Чао Лун - мы увидим в этом месте то, что хотим увидеть, только наведавшись в него в определённое время, - Лу Шэн сидел в одном из залов Чайной Секты в компании Янь Кая, Сюй Чуя и ещё нескольких своих подчинённых.

    - Определённое время? Если подумать, всё связанное с Несмеющимся Мастером происходило после полуночи. Хотите сказать, Несмеющийся Мастер появляется именно в это время? - Прошептал Янь Кай.

    - Господина Янь Кая настолько интересует эта легенда? - Посмотрел на него с улыбкой Лу Шэн.

    - Эм... немного. Поскольку мастер секты Лу прибыл сюда лично, уверен, скоро нам станет известна её разгадка, - в тон ему ответил Янь Кай.

    - Но этот Змей Восточных Морей, Чао Лун, прошёл весь этот путь, чтобы найти Несмеющегося Мастера. На это должна быть какая-то причина, - мягко напомнила Дуань Жунжун.

    - Это не имеет значения. Скоро я снова туда наведаюсь. Нет разницы, сколько людей отправится в то место, все они столкнуться с одним и тем же, - покачал головой Лу Шэн.

    - Может, мне стоит пойти с тобой? - Возникнув, словно из ниоткуда, спросила девочка с зонтиком.

    - Не стоит. Очень скоро всё это закончится, - улыбнулся Лу Шэн. - Я со всем разберусь.

    Примерно в это же время людям Чайной Секты удалось, наконец, выяснить, кто был источником распространения легенды о Несмеющемся Мастере.

    Как и ожидалось, к тому времени, как его нашли, этот человек уже был давно мёртв. Только потому, что его тело начало разлагаться, источая зловоние, соседи обратили внимание, что не видели его на протяжении нескольких дней.

    Единственная зацепка была потеряна.

    ***

    Незаметно пролетело несколько дней.

    Видя, что Лу Шэн не собирается никуда идти, и в городе нет никаких признаков Чао Луна, Янь Кай начал беспокоиться.

    Янь Кай несколько раз пытался разговорить Лу Шэна, то тот не спешил рассказывать, каким будет его следующий ход. Спустя несколько дней он, не выдержав, вместе с Вань Хэцзы и Дуань Жунжун отправился в заброшенную деревню.

    Плотный туман покрывал горы, погружая деревья в молочный полумрак.

    Янь Кай, Вань Хэцзы и Дуань Жунжун возвращались в деревню уже знакомым маршрутом.

    В затянутом туманом селении было тихо, как на кладбище. Покосившиеся дома окутывала ставшая вдруг осязаемой тишина.

    Остановившись у входа, Янь Кай прислушался.

    - Где они? Разве здесь не должны были остаться охотники секты «Багряного Кита»? Почему я никого не вижу?

    Для того, чтобы завершить свою миссию, им нужно было преследовать противника непрерывно. Они вступили в контакт с Лу Шэном только для того, чтобы сберечь свои силы, но всё пошло совсем не так, как они планировали. Секта «Багряного Кита», вернувшись в город, замерла на одном месте.

    Лу Шэн, казалось, чего-то ждал. С тех самых пор, как увидел ту каменную табличку.

    У троицы, возглавляемой Янь Каем, не осталось другого выбора, кроме как действовать самостоятельно. Задание семьи Дугу имело ограничение по времени и если миссия затянется слишком надолго, Вань Хэцзы не избежать наказания.

    Замерев у входа в деревню, Янь Кай обменялся взглядами с Дуань Жунжун.

    - Старший брат-ученик, почему бы тебе не остаться здесь? Мы с Жунжун войдём в деревню. Ты можешь воспользоваться своими способностями слежки, находясь снаружи, - прошептал Янь Кай.

    - Точно нет! - Вань Хэцзы энергично затряс головой. - Я тот, кто за это ответственен. Я принял предложение о награде. Вы с Жунжун не имеете к этому никакого отношения. Позволь мне пойти одному. В делах, касающихся рассказывания анекдотов, твой старший брат-ученик чувствует себя вполне уверенно, - он вымученно улыбнулся.

    - Старший брат-ученик... - Янь Кай понял, что Вань Хэцзы настроен решительно. Несмотря на то, что этот даос слыл лоботрясом, он мог стать надёжным в ответственный момент.

    - Перестань сомневаться. Младший брат-ученик, ты хорошо меня знаешь. Я должен взять на себя ответственность за свои действия. Этот хаос, в который я попал... Я сам этим займусь, - сказал Вань Хэцзы, тоном давая понять, что разговор окончен. Сразу после этого он зашагал в направлении деревни. Спустя мгновенье мужчина исчез в густом тумане.

    - Старший брат-ученик! - Янь Кай и Дуань Жунжун бросились за ним следом. Как это ни странно, они не смогли его догнать, хотя он шёл всего в нескольких шагах впереди.

    Они не слышали ни единого звука в густой пелене тумана.

    Янь Кай шёл впереди, стараясь держаться стены. Рука, прижатая к камню, иногда соскальзывала, натыкаясь на поросли мха.

    Тревога проникла в его сердце. Это было место скорби, оказавшееся не по зубам Старшему секты «Багряного Кита». Даже людям с опытом, таким как он, нужно было принять меры относительно своей безопасности, попав в это место. Было слишком опасно действовать столь опрометчиво, как Вань Хэцзы.

    - Следуй за мной, Жунжун!

    - Поняла!

    Услышав ответ, Янь Кай немного успокоился. Эти двое много лет путешествовали вместе. Благодаря острой чувствительности к опасностям и угрозам, им удавалось выходить целыми и невредимыми из любых передряг. Прямо сейчас они ничего не чувствовали, а значит, никакая опасность в данный момент им не грозила.

    Янь Кай продолжал двигаться вперёд, по максимуму напрягая глаза и уши.

    *Бух.* - Внезапно впереди промелькнула фигура, похожая на старшего брата-ученика Вань Хэцзы.

    - Старший Брат-ученик! - Закричал Янь Кай, бросаясь в погоню.

    Фигура даже не думала останавливаться. Резко развернувшись, она направилась к одному из домов.

    Янь Кай заколебался. Затем, сосредоточившись, увидел край халата исчезнувшей в доме фигуры. Такого же, какой был в этот день на Вань Хэцзы.

    Без дальнейших церемоний, он, стиснув зубы, отпустил руку Жунжун.

    - Сестра, подожди меня здесь, я пойду за старшим братом-учеником.

    - Хорошо! - Донёсся из-за спины голос Дуань Жунжун.

    Больше ни о чём не думая, Янь Кай, открыв дверь, вошёл внутрь каменного дома.

    Его встретил пустой коридор, без каких-либо следов Вань Хэцзы.

    Медленно достав из-за спины длинный меч, Янь Кай осторожно шагнул вперёд. Шаг за шагом приблизился к ещё одной двери.

    - Кап...

    - Кап кап кап... – Забарабанили по крыше капли.

    Толстый туман, гонимый ветром, всё больше сжимался. В течение нескольких коротких вздохов туман полностью рассеялся.

    - Ка-ча. - В небе пронеслась ветвистая молния - вдалеке загрохотал гром. Мелкий дождь сменился отчаянным ливнем.

    Только сейчас Янь Кай сумел как следует осмотреться.

    Он стоял в широком длинном коридоре. Через окно в двери можно было разглядеть часть интерьера ярко освещённой комнаты и силуэт сидящего в кресле человека.

    Его глаза сузились. Он начал медленно отступать. Туман рассеялся слишком быстро для явления, вызванного капризом природы.

    И сцена перед ним - сидящий внутри комнаты человек - слишком сильно напоминала ту, о которой рассказывалось в легенде.

    Он пока не был готов этому противостоять.

     

    ***

     

    - Здесь свет! Прямо здесь!!! Идите скорей!!! - Трое молодых людей, спасаясь от ливня, бросились к каменному дому.

    Ярко освещённый дом был похож на спасительный маяк, сияющий в морской дали.

    Чэнь Цзыгуань и Цзу Пэй намеревались добраться до ближайшего города, и как следует отдохнуть, но не успели. По пути произошел несчастный случай, задержавший их в горах. А потом начался проливной дождь. У них не было другого выбора, кроме как искать прибежища здесь.

    К тому времени, как они добрались до дома, одежда на них насквозь промокла.

    - Кто бы мог подумать, что телега сломается. Эта поездка на самом деле - одна большая неприятность, - покачал головой Чэнь Цзыгуань.

    - И не говори. За все три раза, что я ездил на экзамен, впервые поездка оказалась такой неудачной, - беспомощно вздохнул Цзу Пэй.

    Эти двое направлялись в город на экзамен в сопровождении своего наставника. Они не ожидали, что попадут в пути под проливной дождь.

    - Идёмте, попросим у хозяев чашечку горячего чая, - предложил Чэнь Цзыгуань.

    *Тук тук тук.* - Шагнув вперёд, наставник постучал в дверь.

    Скрипнув, дверь отворилась.

    Янь Кай удивлённо смотрел на стоящих за дверью людей. Он не ожидал встретить здесь кого-то ещё.

    - Вы...

    - Вы ведь владелец дома? - Вежливо спросил Цзу Пэй.

    - Нет... Я здесь, чтобы укрыться от дождя, - не уверенный, кто перед ним стоит, ответил Янь Кай.

    - Какое совпадение. Мы тоже ищем убежище от непогоды!!! - Обрадовалась троица.

    - Кто это на улице? - Донесся изнутри громкий голос. Деревянная дверь, ведущая в комнату, распахнулась - на пороге стоял хорошо сложенный мужчина с саблей за спиной. Его лицо пересекал грубый шрам.

    - Вы тоже прячетесь здесь от дождя? - Посмотрел он сначала на Янь Кая, потом на троицу.

    - Э-э... - Янь Кай растерялся - он не собирался сегодня вступать в противостояние с сидящим в доме человеком.

    - Младший брат-ученик! Я здесь! - Из комнаты вышел ещё один мужчина. Это был Вань Хэцзы, пьющий чай из фарфоровой чашки. - Почему ты один? Где Жунжун? Туман внезапно рассеялся. Войдя, я увидел здесь этого брата, пьющего горячий чай.

    - Похоже, мы все здесь ради укрытия от дождя, - сказал мужчина со шрамом. - Парни, заходите, располагайтесь. Можете выпить с нами чая. Здесь довольно грязно, но зато, сверху не капает.

     

     

    ========== Глава 192.  Насмешка. (Часть 10) ==========

    Янь Кай открыл было рот, но так ничего и не сказал. Он не мог понять, что происходит.

    - Брат Янь Кай, - в дверь заглянула Жунжун. - Это... что тут происходит? - Она с недоумением смотрела на развернувшуюся перед ней сцену.

    Дождь, усиливаясь, барабанил по крыше, за окном грохотал гром. Не имея другого выбора, группе пришлось укрыться от ненастья в доме.

    Внутри главной комнаты царила разруха. Паутина покрывала каждый дюйм потолка и стен. Единственное, что осталось неповрежденным - пара кресел и стол.

    Человек со шрамом, подняв с пола толстую ветку, пошевелил ею угли в камине.

    - Шторм начался сразу после того, как я достиг этой деревни. Сначала я думал добраться до ближайшего города, где должен был встретиться со своим Старшим Братом, но потом решил остаться здесь до утра.

    Троица предпочла промолчать, считая, что не следует рассказывать о себе первому встречному. Однако и без их слов было не сложно догадаться о цели из поездки, если посмотреть на одежду.

    - Значит, вы здесь укрываетесь от дождя? - Недоверчиво посмотрел на мужчину со шрамом Янь Кай.

    - А что, по-вашему, я здесь ещё могу делать? – В тон ему ответил мужчина.

    - Эмм... ничего. Ничего, о чём бы стоило говорить, - поспешно сказал Янь Кай.

    Он посмотрел сначала на Дуань Жунжун, потом на старшего брата-ученика - они казались вполне нормальными, ничем не отличаясь от себя обычных.

    - Говоря об этом... этот странный туман...

    - Этот туман был очень густым, - кивнул мужчина со шрамом. - Странно, что он так быстро исчез. Мы должны быть предельно осторожными, находясь в этой деревне.

    - Да. В этом брат абсолютно прав, - закивал головой Чэнь Цзыгуань.

    - Ка-ча. - Молния, промелькнув в чёрном небе, ярко осветила комнату.

    Путники собрались у камина, надеясь побыстрее высушить промокшую одежду.

    В ходе беседы Янь Кай узнал, что человека со шрамом зовут Сунь Чанькуан. Он приехал из-за границы, желая встретиться со своим Старшим Братом, мастером боевых искусств. Если верить словам мужчины, его брат являлся членом Клана Больших Орлов.

    Двое студентов со своим наставником направлялись в соседний город на экзамен.

    Тепло огня резко контрастировало с бушующим за пределами дома штормом. Северные Земли, расположенные на берегу Ледяного Океана, славились непредсказуемой погодой. И теперь, когда осень вдруг превратилась в зиму, воздух стал невыносимо холодным. Без тепла холод ночи мог к утру лишить их жизни.

    - Этот дом довольно большой. В нём есть три просторных комнаты. Одну займу я. Остальные можете разделить между собой. На этом всё, я иду спать. - Зевнув, человек со шрамом поднялся с кресла.

    - Брат Сун, три комнаты прекрасно поделятся на всех здесь присутствующих, - улыбнулся в ответ Чэнь Цзыгуань.

    - Вы правы. В таком странном месте нужно друг другу помогать, - согласно кивнул Сунь Чанькуан.

    - Уже поздно. Мы тоже пойдем спать, - спохватился Цзу Пэй.

    - Хорошо, тогда и мы немного отдохнём, - улыбнулся ему Янь Кай.

    Он взглянул на Дуань Жунжун, потом на Вань Хэцзы, которые поспешно встали. Путешественники разошлись по трём смежным комнатам.

    - Этой ночью... давайте спать на земле. Эти кровати не выглядят пригодными для использования, - сказал Янь Кай. Честно говоря, больше всего его сейчас интересовало, что произошло со старшим братом ранее. Но хотя слова так и рвались с его языка, он не осмеливался их произнести.

    - Брат Янь Кай. Чуть ранее, в темноте, я видела кого-то, выглядящего в точности, как ты. Он направлялся вглубь деревни. Если бы я не услышала в тот момент твой голос, донесшийся с совершенно другой стороны, я бы последовала за ним, - внезапно прошептала Дуань Жунжун.

    Глаза Янь Кая расширились.

    - Будьте осторожны. Прежде, чем что-то делать, хорошенько всё обдумайте. Не поступайте опрометчиво.

    - Младший брат-ученик, вы оба должны вернуться завтрашним утром в город. Я тот, кто повинен в случившемся. Я тот, кто должен всё это прекратить... - Уверенно сказал Вань Хэцзы.

    - Не говорите так, старший брат-ученик, - Янь Кай покачал головой. - Будьте осторожны. Я чувствую здесь присутствие чего-то странного. Независимо от того, что вы увидите, не действуйте необдуманно.

    - М-м, я понял, - Вань Хэцзы кивнул.

    После этого все они с тяжёлым сердцем опустились на пол у одной из стен.

    ***

    = Чайный Город. =

    Ранним утром Лу Шэн покинул свою спальню. Рассвет только-только занимался. Он молча стоял во дворе, глядя на сверкающие в небе молнии.

    Выскочившая из дома маленькая девочка  встревожено посмотрела на его сосредоточенное лицо. Затем, подойдя к вырытому в центре двора колодцу, принялась ведром вытаскивать из него воду.

    - Скрип, скрип, - стонала ось.

    - Ох, Инин. Ты тоже рано проснулась, - с некоторых пор Лу Шэн легко мог понять, в какой из форм находилась девочка с зонтиком.

    - Нам не нужно... спать... - Прошептала в ответ девочка.

    Лу Шэн усмехнулся:

    - Точно. Я забыл.

    Он смотрел на горы вдали, где скрывалась заброшенная деревня.

    - Ты что-нибудь знаешь об этой деревне? Подумай об этом. Ты же старше Хунфан Бай. Возможно, слышала о ней раньше…

    - Пр... Простите... - Инин понурила голову.

    - Неважно. Я просто спросил, - Лу Шэн улыбнулся. - То место... Это не то, где можно вести себя неосмотрительно. Мне нужно понять, что именно в нём поселилось и что я могу с этого получить. И почему оно так сильно интересует Чао Луна.

    - ... - Инин не могла понять ход мыслей Лу Шэна. По её мнению, это место не было сильнее, чем её сестра на пике своих сил.

    Она считала, что в этих горах нет никого, кто представлял бы угрозу для жизни Лу Шэна.

    - Забудь об этом. Всё равно не поймёшь, - Лу Шэн снова покачал головой. Он сейчас был довольно чувствителен к сверхъестественному. Ему нужно было в короткие сроки увеличить свою силу. Только когда он достигнет непревзойденной силы, сможет не бояться ни демонов, ни Благородных.

    В конце концов, он получит силу, которая позволит изменить систему власти этого мира.

    Но пока этого не произошло, любые необдуманные шаги или действия были опасны. Каждый раз, делая ход, он рисковал раскрыться.

    Инин, наконец, вытащила ведро. Лу Шэн, ещё немного постояв во дворе, направился в кабинет лидера секты.

    Так его уже ждала Дун Ци.

    - Отчитываюсь Мастеру Секты: Несмеющийся Мастер снова появился! Прошлой ночью произошёл ещё один случай таинственного исчезновения. Исходя из следов, оставшихся на месте преступления, можно предположить, что это дело рук Несмеющегося Мастера.

    - Да? - Заинтересовавшись, воскликнул Лу Шэн. - И кто пропал на этот раз?

    - Человек пропал прямо из собственного дома, - начала Дун Ци. - Его домочадцы сказали, что слышали ночью испуганный крик. Прибежав в его комнату, никого там не обнаружили. Они искали всю ночь, но так и не нашли главу своей семьи. Это шестнадцатая смерть, произошедшая в городе за последнее время.

    - Даже единственный выживший и тот мёртв, - глаза Лу Шэна сузились.

    - Жители города находятся в состоянии паники. Я не знаю, что нам делать дальше, - Дун Ци замерла в ожидании ответа Лу Шэна, надеясь, что он найдет решение.

    - Подождите... А что насчет Чао Луна? - Усмехнувшись, спросил он.

    - О его местонахождении ничего неизвестно... Ах, да, та троица, во главе с Янь Каем, тоже пропала, - спохватилась Дун Ци.   

    - Мастер Секты! - Бросился к нему Сюй Чуй - не заметить на его лице беспокойства было невозможно. – Некоторые наши люди тоже пропали! - От его слов лица Лу Шэна и Дун Ци помрачнели ещё больше.

    - Скоро... скоро... - Глаза Лу Шэна вспыхнули холодным блеском. - Продолжаем ждать. Обеспечьте безопасность людей.

    - Да, сэр! - Спешно ответил Сюй Чуй.

    Секта «Багряного Кита» не предпринимала никаких действий.

    Шли дни.

    В Чайной Секте царило спокойствие, будто и не было никакого Несмеющегося Мастера.

    Однако Лу Шэн знал, что он не исчез, а всего лишь затаился на время.

    - Ка-ча! - По небу промелькнула молния, сопровождаемая раскатистым громом.

    Дун Ци медленно села в кровати - ей нестерпимо хотелось в туалет. Снаружи завывал шторм - удары грома казались тревожным набатом.

    - КА-ЧА! - Яркая вспышка раскрасила комнату во всевозможные оттенки синего.

    - Хуу... хуу... - Несколько раз глубоко вздохнув она, спустившись с кровати, обулась.

    Осторожно открыла дверь. Чтобы попасть в нужное ей помещение, нужно было пересечь главный зал. Факелы, ранее освещавшие холодный коридор, были погашены штормом.

    Стоя у двери своей спальни, она сжала рукой воротник, ежась от вьющихся вокруг тела порывов ветра.

    "Я быстро, туда и обратно", - мысленно подбодрила себя она.

    Поспешным шагом добравшись до главного зала, она остановилась.

    Стены зала были освещены факелами.

    Тусклое жёлтое свечение заливало помещение призрачным светом.

    - Скрип... - Дун Ци медленно обвела взглядом гостевой зал.

    "Уже так поздно... почему слуги не погасили факелы?" - Подумала она.

    В этот момент она заметила фигуру сидящего перед одной из дверей на стуле человека.

    Это был довольно высокий, слегка полноватый мужчина средних лет.

    В тусклом свете факелов Дун Ци не могла разглядеть его в подробностях.

    Словно почувствовав её взгляд, человек повернул голову. Пристально посмотрел на девушку.

    Его глаза с такого расстояния казались двумя чёрными дырами.

    - Кто? Кто вы? - Сердце Дун Ци дрогнуло. Она так и не смогла узнать этого мужчину.

    Её рука, нырнув под халат, сжала рукоять спрятанного там кинжала.

    - Расскажи мне анекдот, - внезапно сказал человек.

    - ...?!

    Несмеющийся Мастер?! Тело Дун Ци сковало холодом. Этот голос не исходил от сидящего на стуле человека, он шел из-за её спины

    Она медленно обернулась. Деревянная дверь, ведущая в её спальню, была широко распахнута.

    Человек, что выглядел так же, как тот, которого она только что видела, стоял у раскрытой двери - теперь он находился к ней намного ближе. Она, наконец, поняла, почему его глаза казались ей такими тёмными.

    Это были два черных провала, без намека на глазные яблоки. В них не было ничего - просто два окровавленных отверстия, настолько чёрные, словно в них поселилась тьма.

    По позвоночнику Дун Ци пробежала дрожь. Кинжал чуть не выскользнул у неё из рук. Её лицо побледнело, а тело покрылось холодным потом.

    Она инстинктивно начала отступать.

    - А-а-а-а-а!! - Закричав, она, сорвавшись с места, бросилась к одному из выходов.

     

    ***

     

    Сидящий за дверью Лу Шэн, вырвав из пола воткнутый в него наполовину меч, поднялся на ноги. Уставился на быстро приближающуюся массивную фигуру.

    - Я долго тебя ждал, Чао Лун...

    Мужчина, остановившись, удивлённо замер.

    ========== Глава 193.  Путь. (Часть 1) ==========

    - Использование живой приманки? -  В руках Чао Луна появились бритвенно-острые лезвия, отражающие холодный лунный свет.

    *Свист! - В следующее мгновение он молнией сорвался с места.

    Сабля и меч прочертили в воздухе две серебристые линии.

    - Основная Багряная Великая Мощь!!! - Лу Шэн взмахнул клинком, метя в голову Чао Луна. Алое свечение окутало лезвие, превратив его в большую багровую паутину, состоящую из множества тонких алых лезвий. Окутав коридор, паутина опустилась на голову Чао Луна.

    - Нам не нужно сражаться друг с другом, это бессмысленно. - Чао Лун стремительно отступил, избегая атаки Лу Шэна. Край его халата, которого коснулась багряная паутина, мгновенно вспыхнул алым огнем.

    Он протянул руку, чтобы погасить пламя. Дым, поднявшись вверх, вскоре рассеялся в воздухе.

    - Какова твоя цель? – Безэмоционально спросил Лу Шэн.

    Даже в Экстремальном Режиме Инь - самом слабом из его режимов - любой его удар был невероятно мощным.

    - Цель? - Удивлённо посмотрел на него Чао Лун. Лунный свет, прорываясь сквозь густые облака, падал на его лицо.

    Сложно было определить его возраст. По всему телу бугрились стальные мышцы, которые, казалось, вот-вот лопнут. Мужчина был не меньше двух метров роста. На голове, среди копны седых волос, присмотревшись, можно было заметить странный Y-образный символ.

    - Как ты уже понял, в этих горах поселилась Аномалия, входящая во фракцию Трёх Священных Врат. Но на этот раз путь принадлежит нам, Обществу Бродячих Сердец, - проворчал Чао Лун.

    - Путь? - Переспросил Лу Шэн, не поняв, о чём идет речь.

    - Да... - На лице Чао Луна появилось выражение озарения. - Неудивительно, что он так сказал. Теперь понятно, какого обещания он хотел от нас добиться...

    Теперь он смотрел на Лу Шэна совсем по-другому - его взгляд был наполнен холодом.

    - Что вы хотите этим сказать? – Всё ещё не понимая, спросил Лу Шэн.

    Медленно, Чао Лун сделал два шага вперёд.

    - Когда в этом городе появилось Священное Зеркало Трёх, разве не ты был тем, кто его уничтожил?

    Глаза Лу Шэна расширились. Он сразу же вспомнил о медном зеркале, остатки которого были вывезены им из Чайной Секты.

    Судя по выражению лица Чао Луна, он только что получил ответ на свой вопрос.

    - Похоже, это ты. Интересно, по какой причине «Трое Священных Врат» снова выбрали это место... Впрочем, какая разница. Путь мой. Если ты не согласен, можешь попытаться оспорить это право в бою... - На его руках начали расти острые шипы. Увеличиваясь, они вскоре достигли пола.

    В этот момент в коридор влетела испуганная Дун Ци. Она была безумно рада увидеть хоть кого-нибудь - неважно, кто это был, Лу Шэн или Чао Лун.

    - СПАСИТЕ МЕНЯ, МАСТЕР СЕКТЫ!!! – Закричала девушка.

    Её преследовал Несмеющийся Мастер, то разделяясь, то снова становясь единым целым. Он спокойным шагом шёл к двери.

    Перекатом уйдя назад, Лу Шэн замер с мечом наперевес, следя взглядом за Несмеющимся Мастером.

    - Он мой! ЭТОТ ПУТЬ МОЙ!!! - Взревел Чао Лун.

    Мужчина ногами оттолкнулся от земли - за его спиной вспыхнул шар белого света. Внезапно исчезнув, он в следующее мгновение возник рядом с Несмеющимся Мастером. Рубанул саблей по его правой руке.

    - БУМ!!!

    Словно обезумев, они начали наносить друг другу мощные удары.

    Когда их ноги соприкасались, пространство вокруг заполняли белые облака пыли. Удары были такой силы, что, то один, то другой противник, то и дело взлетал в воздух.

    - Ничего я не собирался захватывать… Что ещё за путь? - Покачал головой Лу Шэн. На какой-то миг он подумал, что за всем этим стоит Чао Лун. Как оказалось, он ошибся - во всём была повинна фракция «Третьи Священные Врата».

    - Тогда отойди в сторону! После того, как я расправлюсь с Аномалией, займусь тобой! - Холодно сказал Чао Лун.

    - Я не буду вмешиваться, что бы ни случилось. - Усмехнувшись, Лу Шэн отступил на несколько шагов назад.

    - Серьёзно? - Глаза Чао Луна сузились.

    - Без сомнений, - ответил Лу Шэн. Отступив ещё на два шага, он закрыл собой Дун Ци.

    Пристально посмотрев на Лу Шэна, Чао Лун медленно двинулся навстречу Несмеющемуся Мастеру.

    - Хуу!!! - В следующее мгновение Чао Лун внезапно исчез, чтобы спустя миг появиться рядом с Лу Шэном.

    - Думаю, в целях безопасности, лучше будет вначале избавиться от тебя, прежде чем сражаться за мой путь!!!

    - Дзинь!!! - Сабля и рука столкнулись с оглушительным звоном.

    "Снова этот странный способ передвижения!" - Лу Шэн не успел отреагировать вовремя. Только благодаря кровавой паутине, он в последний момент сумел заблокировать удар.

    Когда Общество Бродячих сердец связывалось с ним ранее, оно так же использовало эту технику передвижения.

    Руки Чао Луна двигались с невероятной скоростью, словно это были не конечности, а лопасти вертолета. Они наносили десять ударов в секунду. К счастью, благодаря кровавой паутине, Лу Шэн успевал их блокировать.

    Двое противников двигались с немыслимой скоростью - один атакуя, другой защищаясь. Время от времени кто-то из них с треском врезался в одну из стен коридора.

    В одной из стен образовалась внушительная дыра, открыв проход в просторный сад, украшенный искусственными холмами и увитыми виноградом беседками.

    - Буум!!! - Со стороны двора донесся громкий взрыв. Чао Лун, который только что выбросил Лу Шэна наружу, с невероятной скоростью отлетел от него в противоположную сторону. Приземлился на землю с громким "бум", эхом разнесшимся по всему внутреннему двору.

    - Избавишься от меня? Ты?? - Из облака густой пыли, поднявшейся в воздух в месте обрушения стены, выступила чёрная тень.

    Естественно, это был Лу Шэн.

    Его тело начало стремительно изменяться, раздаваясь ввысь и вширь. Вскоре ничего в нём не напоминало того изнеженного и слабого молодого господина, каким он казался ранее. Его мышцы и кости увеличивались, становясь массивнее и крепче.

    Мышцы продолжали расти - верхняя часть тела всё больше увеличивалась. Два огромных мышечных шара выросло на спине.

    На голове, со стороны висков, вспучились похожие на острые рога куски плоти, длинные и прочные. Мышцы на спине раздулись - из них наружу выступили чёрные шипы.

    Вскоре его тело достигло в высоту пяти метров.

    Уголки губ Лу Шэна поднялись – рот ощетинился острыми, блестящими зубами.

    - Ну же, покажи, как ты собирался от меня избавиться?!

    - БУМ! - Весь двор, казалось, завибрировал, когда он топнул по земле ногой.

    - ХУУ! - Внезапно чуть в стороне промелькнула чёрная тень - это был Несмеющийся Мастер. Один из его когтей впился в спину Лу Шэна.

    - Отвали!!! - Огромная рука Лу Шэна легким взмахом отбросила Несмеющегося Мастера прочь. Гигантская фигура направилась прямиком к Чао Луну.

    - ИДИ СЮДА! Разве ты не собирался от меня избавиться?!!

    - БУУУМ!!! - Его кулак врезался в землю в месте, где только что стоял Чао Лун.

    Поверхность земли покрылась трещинами, в воздух взлетело большое количество грязи и пыли. Там, где совсем недавно была идеально ровная поверхность земли, сейчас зияла глубокая яма. Чао Лун, исчезнув за мгновенье до удара Лу Шэна, спустя секунду материализовался за его спиной.

    - Проникновение в сердце!!! - Тихо произнес он. Сложив ладони вместе, он направил их в центр спины Лу Шэна. Бросился вперёд.

    К его несчастью, к этому времени трансформация Лу Шэна полностью завершилась. Даже в своей самой слабой форме, Лу Шэн находился на уровне Пятой Грани. Это означало, что после трансформации, его сила многократно увеличилась - возможно, он даже пересёк границу области Змеи.

    В отличие от равновесия Инь и Ян, самым главным преимуществом телесной трансформации была не скорость или реакция, а защита и грубая сила.

    *Бух.* - Чао Лун пришёл в ужас, поняв, что его руки едва смогли пробить кожу противника, словно та была не частью плоти, а куском невероятно твёрдого дерева.

    - Глупец! - Резко развернувшись, Лу Шэн ударил его в живот локтем.

    - БУУМ!!! - От удара гигантского локтя, по толщине превышающего талию Чао Луна, мужчину подбросило на несколько метров вверх.

    Спустя мгновение Чао Лун с грохотом врезался в землю. В месте его падения образовалась глубокая яма.

    - Всё ещё думаешь от меня избавиться, Чао Лун из Общества Бродячих Сердец? - Подойдя к краю ямы, Лу Шэн посмотрел вниз. - Если бы у меня был выбор, я бы не использовал этот режим. Он на самом деле слишком уродлив. К сожалению... ты не оставил мне иных вариантов.

    Присев на корточки, Лу Шэн протянул в яму руку. Выудил оттуда изломанное тело.

    Это был никто иной, как потерявший сознание от боли Чао Лун.

    - Честно говоря, ты меня разочаровал. Твой заместитель был гораздо сильнее, - Лу Шэн вспомнил одноглазого гиганта, с которым сражалась не так давно Хунфан Бай. Человек, которого он держал в руках, был всего лишь мастером Седьмой Грани, даже не преодолевшим рубеж, разделяющий область Уз с областью Змеи.

    - И что мне с тобой делать? - Лу Шэн приподнял тело Чао Луна повыше.

    - Смена обличья! - Внезапно тело пришедшего в себя Чао Луна задрожало. С него стремительно начала слезать кожа. Уменьшенная копия Чао Луна, выскользнув из рук Лу Шэна, приземлилась на землю.

    Со свистом из его рук, словно крылья цикады, вырвались тонкие лезвия.

    Лицо Чао Луна, исказившись, стало похожим на змеиную морду. От головы до живота уродливой черной полосой растянулся рот.

    - Я думал сберечь свои силы, сперва разобравшись с более слабым противником. Признаю, я ошибся... - Чао Лун протянул вперёд руки. Его глаза внезапно загорелись призрачно-зелёным светом.

    - Смена обличья - Крылатый Летающий Дракон - Небесная Высь!!!

    - Свист!!! - Лучи зелёного света молнией выстрелили в грудь Лу Шэн.

    - БУУМ! БУУМ! БУУМ! БУУМ!!! - Неуклюжая фигура Лу Шэна, от серии оглушительных взрывов, разразившихся на его груди, была вынуждена отступить на несколько шагов назад. На чёрной коже груди появился неглубокий надрез.

    Хотя рана была незначительной, удар нарушил равновесие.

    - Ха-ха-ха!!! Интересно! ЗАНЯТНО!!! - Засмеялся Лу Шэн. Витавшая вокруг него кровавая паутина, сжавшись, опустилась на кожу, застыв на ней полупрозрачной красной мембраной. - ИДИ СЮДА! ПОПРОБУЙ МЕНЯ УБИТЬ!!! ЕСЛИ СМОЖЕШЬ!!! - Его рука каким-то образом сумела перехватить мчащийся к нему зелёный луч.

    *Свист!* - К нему устремился ещё один зелёный луч. Рука Лу Шэна смогла блокировать и его, однако ценой тому была появившаяся на ладони рана.

    Стоит заметить, что к этому времени, рана на его груди полностью затянулась.

    Из раны на ладони посыпались тёмно-красные и золотые искры. Эти искры были вызваны не только противодействием кровавой паутины, но и одним из эффектов техники «Нефритового Журавля Инь Янь и Ци Водолея».

    ========== Глава 194.  Путь. (Часть 2) ==========

    - СЛИШКОМ ЛЕГКО! Слишком примитивно, слишком неинтересно!!! - Лу Шэн заблокировал мчащийся к нему на высокой скорости зелёный луч.

    Чао Лун продолжал уклоняться, время от времени отступая, оставляя позади себя кровавый след. К счастью, благодаря мощной способности исцеляться, его раны быстро исчезали.

    Стены дома были разбиты в щепы. Снаружи, на некотором расстоянии, можно было заметить слабое свечение факелов. Это были люди из Чайной Секты, толпящиеся у входа на базу своей организации. Внутрь их не пускали охранники «Багряного Кита».

    Увидев трансформацию Лу Шэна, показывающую реальную силу их лидера, они, для предотвращения утечки информации, решили никого не подпускать к месту сражения.

    - Хуу! - Подняв с земли огромный камень, диаметром около десяти метров, Лу Шэн бросил его в середину двора.

    *БУУУМ!!!* - Зелёный луч, пробив камень, устремился к лицу Лу Шэна.

    Рот Лу Шэна распахнулся, обнажив ряд острых, как зубья пилы, зубов.

    - Это конец! – Прорычал он.

    *БУУУУМ!!!* - Изо рта Лу Шэна выстрелило тёмно-красное дыхание, похожее на лазерный луч. Это был сжатый, предельно сконденсированный поток внутренней Ци «Основной Багряной Техники Девяти Яростей».

    Температура внутри этого луча превышала тысячу градусов! Не говоря уже о разрушительных свойствах заключенной внутри него составляющей атрибута Ян.

    Зелёный луч света и тёмно-красное дыхание столкнулись. Всё произошло мгновенно, так что уклониться было невозможно.

    Зелёный луч выстрелил вперёд, отвечая на вызов. Однако, на полпути, встретив противодействие, дрогнув, ушёл в землю.

    Послышался звук удара. В земле образовалось две глубокие ямы - их оставили ноги Чао Луна, глубоко впечатавшиеся в землю.

    Однако в следующее мгновение мужчина исчез, чтобы вскоре появиться за сломанной каменной стеной.

    К этому времени его тело полностью покрылось бледно-зелёной оболочкой. Добавить к этому змеиное лицо - сейчас он был похож на нечто среднее между человеком и насекомым.

    И прямо сейчас это нечто отчаянно задыхалось.

    Оболочка его тела была в нескольких местах повреждена – в ней появились прорехи, из которых сочилось бледно-зелёное вещество, по консистенции похожее на кровь.

    Истощение.

    Это было единственное, что ощущал Чао Лун. Обернувшись, он посмотрел сквозь дыру в стене на пятиметрового гиганта.

    Сколько лет прошло с тех пор, как он в последний раз встречал столь грозного противника?

    Даже активировав свою врожденную способность, дающую ему сверхчеловеческую скорость, он не смог справиться с этим монстром.

    Чао Луну казалось, что его легкие пылают. Плечи от столкновения со слишком плотными материалами невыносимо болели. Он знал, что не может слишком долго оставаться в таком состоянии, иначе его тело развалится само по себе, без посторонней помощи.

    - В режиме Небесной Выси... я равен по силе мастерам области Змеи. Даже Чао Ху сейчас не посмел бы умалить моей силы. Так... почему...

    Он смотрел на монстра, уничтожавшего всё на своём пути.

    Тяжелые удары сливались в единую какофонию звуков. Пыль и измельченные камни разлетались повсюду.

    - Где ты? - Зазвенел в ушах наполненный безумием голос.

    Грудь Чао Луна тяжело вздымалась, когда он пытался успокоить бешено скачущее сердце.

    Внезапно его глаза расширились - он резко повернулся вправо.

    *БУУУМ!!!* - Стена, за которой он прятался, была разбита в щебень гигантской рукой. К счастью, он вовремя успел переместиться.

    В одной руке Лу Шэн держал за шею Несмеющегося Мастера. Вторая рушила одну стену за другой. Его глаза, каждый размером с фонарь, внимательно осматривали окрестности.

    - И здесь нет... - Разочарованно вздохнул он.

    - Пух. - За одной из разрушенных стен Чао Луна вырвало грязно-зелёной кровью. Он решительно вытащил торчащий у него в груди осколок камня.

    Лицо стало пепельно-белым.

    - Путь... мой... мой путь!!! - Его зубы сжались, в глазах вспыхнула отчаянная решимость.

    - ПОПАЛСЯ! - Прозвучал из-за его спины глубокий голос.

    На него, закрыв небо, опустилась гигантская рука. Так внезапно, что он даже не успел отреагировать.

    *БУУУМ!!!* - Колоссальная сила сотрясла Чайный Город.

    Правая рука Лу Шэна по локоть погрузилась в землю.

    Когда он снова поднял руку вверх, в его ладони болталось изуродованное до неузнаваемости нечто.

    - Вот теперь всё на самом деле кончено, - он держал перед собой Чао Луна, жизнь которого сейчас висела на волоске.

    - Победитель получает всё... - Собрав в кулак последние силы, Чао Лун с трудом приоткрыл уцелевший глаз. - Ты выиграл... Путь... теперь твой...

    - Что за путь? Я не понимаю. О чём ты говоришь? - Озадаченно спросил Лу Шэн.

    Внезапно он кое о чём вспомнил. Пройдясь по внутреннему двору, вскоре нашёл лежащую в одном из углов без сознания Дун Ци. Глава Чайной Секты была погребена под грудой измельченных камней.

    Тело Лу Шэна, быстро уменьшившись, вернулось к своим привычным размерам.

    Он был очень доволен своим нынешним уровнем силы.

    Если Экстремальный Режим Инь принять за десять единиц силы, то Экстремальный Режим Ян можно считать за двести таких единиц. Что касаемо режима интеграции Инь и Янь - его сила была эквивалентна трёмстам, а возможно даже четырёмстам единицам.

    Силу Госпожи «Красных Районов» - Хунфан Бай, когда она находилась на пике своего могущества при поддержке осколка скорби Алого Дракона, можно было охарактеризовать тысячью единиц.

    К счастью, она не могла долго находиться в таком состоянии, так как сила была заёмной. Именно поэтому Лу Шэну удалось её победить.

    Лу Шэн, чуть поколебавшись, поднял Чао Луна. Он не хотел его убивать - этот мужчина слишком много знал. Более того, он был каким-то образом связан с фракцией Трёх Священных Врат.

    В отличие от него, Лу Шэн не знал ничего, из-за чего чувствовал себя неудачником.

    - Почему ты меня не убил? - Спросил вернувшийся к своей обычной форме Чао Лун.

    - Какой прок от твоего убийства? Единственное, чего я этим добьюсь - стану врагом Общества Бродячих Сердец, - Лу Шэн призвал несколько потоков внутренней Ци «Небесного Журавля Инь-Янь и Ци Водолея» и направил их в тело Чао Луна.

    - Пуф!!! - Струя ярко-красной крови взорвалась внутри Чао Луна.

    Его лицо исказилось.

    Лу Шэн почувствовал невероятно сильное сопротивление, когда внутренняя Ци «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» начала создавать в теле Чао Луна Сеть Журавля Инь. Каждый дюйм продвижения внутренней Ци требовал неимоверных усилий.

    "Смогу ли я его контролировать? Достаточно ли такого количества внутренней Ци?" - Поддавшись сомнениям, Лу Шэн увеличил внешний поток внутренней Ци.

    - ПУУУФ!!! - Голова Чао Луна содрогнулась - изо рта хлынул фонтан зелёной крови. По всему телу начали появляться кровоточащие раны. Его жизненная сила с каждой секундой всё больше иссякала.

    Лу Шэн с грустью наблюдал, как Чао Лун продолжает истекать кровью.

    Вскоре свет в его глазах окончательно погас.

    Он был мёртв.

    - Хуу!!! - Тело Чао Луна, быстро почернев, распалось на множество фрагментов, которые вскоре превратились в пепел.

    - Чёрт... - Нахмурившись, Лу Шэн одернул руку. - Почему сопротивление было таким сильным? Это не было похоже на собственную волю Чао Луна.

    Он на самом деле не собирался его убивать - хотел всего лишь контролировать. Если бы все получилось, это намного облегчило бы дело.

    Но результат вышел совсем неожиданным.

    - Как жаль... А что насчет этого? - Лу Шэн посмотрел на Несмеющегося Мастера, которого всё ещё держал в руке.

    Он уже давно раздавил все кости этому парню - еще до того, как его тело вернулось к своему обычному состоянию. Поэтому у того не было шансов сбежать.

    Однако, к удивлению Лу Шэна, Несмеющийся Мастер всё ещё пытался с ним сражаться. Внутри его живота слабо светился окруженный серебристым сиянием чёрный шарик.

    - Путь... - Лу Шэн, наконец, начал что-то понимать. Протянув руку, он пальцами пробил живот Несмеющегося Мастера. Вытащил из брюшной полости большой кусок окровавленной плоти.

    От этого куска исходило гнилое зловоние.

    Осторожно разрезав плоть, Лу Шэн вытащил изнутри светящийся чёрный шар.

    Тем, что заставляло чёрный шар светиться, была полупрозрачная чёрная жемчужина размером с яйцо.

    Внутри неё что-то мерно пульсировало. Заинтересовавшись, Лу Шэн поднёс жемчужину к глазам. Присмотревшись, заметил внутри что-то странное.

    Перед глазами в воздухе возник мерцающий, извивающийся словно змея, коридор. Сколько бы Лу Шэн не всматривался, увидеть конец коридора он так и не смог. Казалось, проход уходил куда-то в бесконечность.

    Это было очень странное ощущение.

    Когда Лу Шэн отвел руку с жемчужиной в сторону, всё снова стало, как прежде.

    Затем он снова поднес жемчужину к глазам. Как и раньше, увидел странный коридор. Ему пришло в голову, что эта жемчужина была связана с каким-то неизвестным таинственным местом.

    - Какой маленький проход... Предположим, есть способ войти в эту жемчужину и пройти по этому пути... Интересно, тот ли это путь, о котором говорил Чао Лун? - Эта мысль была для Лу Шэна сродни озарению.

    Это был спрятанный в жемчужине путь, ведущий в неизведанное место.

    Несомненно, в основе этого лежала какая-то тайна. В ином случае, Чао Лун не рискнул бы связываться с Аномалией, входящей в состав «Трёх Священных Врат».

    "Выходит, эта штука - ключ к открытию пути?" - Лу Шэн внезапно вспомнил легенду о Несмеющемся Мастере. - «Хотя человек, рассказавший анекдот, временно избежал опасности, он в итоге всё равно был убит", - он снова посмотрел на лежащего на земле Несмеющегося Мастера. К настоящему времени его тело, полностью разложившись, превратилось в пепел.

    Жемчужина оказалась загадкой, которую ему очень хотелось разгадать.

    "Ну вот, я всё же стал врагом Общества Бродячих Сердец. Однако, я не госпожа «Красных Районов». За моей спиной стоит семья Шанъян. Общество Бродячих Сердец не сможет ничем мне навредить. Кроме того, все думают, что я нахожусь на уровне Третьей Грани. Пока Дун Ци будет молчать, никто не узнает, что это я убил Чао Луна", - хотя он не боялся Общества Бродячих Сердец, было лучше не привлекать к себе излишнего внимания.

    Лу Шэн неторопливым шагом подошел к Дун Ци. Эта женщина была погребена под грудой мелкого щебня. Её тело было сильно повреждено.

    Подумав, Лу Шэн решил её спасти. Эта женщина была талантливым руководителем. Она смогла возглавить Чайную Секту и привести её к процветанию.

    Приложив руку ко лбу Дун Ци, он влил в неё тонкую нить внутренней Ци техники «Небесного Журавля Инь-Янь и Ци Водолея».

    ========== Глава 195.  Решение. (Часть 1) ==========

    Техника «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» обладала мощнейшими целебными свойствами, когда дело касалось Лу Шэна, однако он никогда не пробовал с её помощью лечить других людей.

    "Кажется, этот способ довольно эффективен", - Лу Шэн с интересом наблюдал, как на щеки Дун Ци возвращается румянец.

    Дыхание девушки постепенно выравнивалось.

    Лу Шэн убрал руку. Он чувствовал, как внутренняя Ци «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» формирует внутри тела Дун Ци свою сеть. К счастью, столь малого количества его внутренней Ци было недостаточно, чтобы вызвать в её теле мутации.

    - Мастер Секты! - Обернувшись, он увидел спешащую у нему группу соратников во главе с Сюй Чуем. Добравшись до места, его воины синхронно преклонили колено.

    Они с интересом рассматривали внутренний двор, усеянный глубокими ямами и обломками камней. Каково же пришлось Мастеру Секты в бою с Несмеющимся Мастером, раз вокруг царил такой невероятный разгром?

    - Приведите здесь всё в порядок. С Несмеющимся Мастером покончено. Отнесите госпожу Дун Ци в её покои. Ей нужно отдохнуть, - приказал своим людям Лу Шэн. – Сюй Чуй, собери небольшой отряд - нам нужно ещё раз наведаться в ту деревню.

    - Разве проблема не решена, Мастер Секты? – Удивлённо посмотрел на него мужчина.

    - Конечно же, нет. Тот, кого мы искали, был уничтожен, но главный источник проблемы никуда не делся. - Лу Шэн едва заметно улыбнулся. Он вспомнил надпись, начертанную на каменной плите. В ней завуалировано говорилось не только о Несмеющимся Мастере, но и о месте, из которого он пришёл.

    Они быстро справились с уборкой - на это ушло не так уж и много времени. Несмеющийся Мастер превратился в пыль, а Чао Лун развеялся по ветру. Всё, что от них осталось, это пепел. Среди груд камней Дун Ци и Лу Шэн были единственными выжившими. Оставалось только восстановить разрушенную часть базы, но, учитывая богатство Чайной Секты, с этим не должно было возникнуть проблем.

    После того, как все его приказы были выполнены, Лу Шэн повёл своих людей в деревню, не делая никаких остановок в пути. К тому времени, когда они туда прибыли, наступил рассвет.

    Деревня была образчиком тишины и безмятежности, без каких-либо признаков жизни.

    Застыв на краю деревни, Лу Шэн, прищурившись, осматривал дома. Даже он не мог обнаружить здесь никаких Аномалий.

    Подойдя к крайнему дому, Нин Сань присёл на корточки. Взяв щепотку земли, поднес её к носу.

    - Здесь недавно проходили какие-то люди. Количество... скорее всего, трое.

    - Сможешь отследить направление? - Заинтересовался Лу Шэн.

    - Нет... Если бы здесь был Старший Чэнь, он, возможно, смог бы, но всё, что умею я - это лишь несколько жалких трюков... - Нин Сань был жаден, когда дело касалось знаний. Хотя он никогда не посещал никаких учебных заведений, его познания были довольно обширны.

    Старший Чэнь когда-то помог Лу Шэну выявить предателя в Военном Альянсе. Он сыграл большую роль в убийстве Лу Шэном Лорда Служителя Бай Цзяна. Его способности отслеживания были впечатляющими. Узнав об этом, Нин Сань сделал всё возможное, чтоб научиться у него хоть чему-нибудь полезному.

    "Три человека..." - Лу Шэн задумался. - "Возможно ли, что это был Янь Кай?"

    - Ищите дальше, - махнул рукой он.

    Последователи секты «Багряного Кита», услышав его приказ, принялись тщательно обыскивать деревню. В общей сложности, в селении было восемь каменных домов, поэтому на то, чтобы их обыскать, ушло не так уж и много времени.

    - Мастер Секты, в деревне никого нет, - доложил ему один из воинов.

    - Совсем никого? - Лу Шэн нахмурился.

    - Ни единой живой души, - кивнул мужчина.

    Лу Шэн посмотрел на стоящий на отшибе дом. Он чувствовал - что-то с ним не так, но это чувство было настолько слабым, что он не был до конца уверен.

    - Священное Зеркало... Чжао Цзяоцзяо и остальные до сих пор не нашлись. Могут ли к этому быть причастны «Третьи Священные Врата»? - Его глаза угрожающе сузились. - Нужно заблокировать это место - никого не впускать сюда и не выпускать, - посмотрел Лу Шэн на своего помощника.

    - Да, сэр! - Кивнул Сюй Чуй.

    - А мы с тобой пока вернемся в Янь Шань, - Лу Шэн, подняв голову, посмотрел ввысь. Сейчас у него не было никакого способа найти Священное Зеркало, в котором, скорее всего и исчезли все его люди.

    Он вспомнил, как сам был втянут в похожий артефакт.

    Хотя он не мог найти Чжао Цзяоцзяо прямо сейчас, посредством Сети Журавля Инь чувствовал, что она ещё жива.

    После череды бесполезных поисков, у последователей секты «Багряного Кита» не осталось другого выбора, кроме как устроить в Чайном Городе временную базу.

    Лу Шэн тем временем, не делая никаких остановок в пути, вернулся в Янь Шань. Его сейчас много что тревожило, и одной из проблем была недавно добытая жемчужина - он чувствовал, как медленно рассеивается то, что находится внутри неё.

    Едва добравшись до базы секты «Багряного Кита», он сразу же направился в убежище.

    - Ху! - На его ладони появился шар бесцветного пламени. Лу Шэн поднес его к чёрной жемчужине, решив посмотреть, как отразится на ней воздействие высоких температур.

    Внутри жемчужины заклубился густой туман. Чувство, словно что-то внутри неё рассеивается, ещё больше усилилось.

    Время летело незаметно.

    С тех пор, как Лу Шэн уединился, прошло без малого два дня. Всё это время он неподвижно сидел на полу, не сводя глаз со странной жемчужины.

    На протяжении двух дней он внимательно следил за всеми, происходящими с ней изменениями. Точнее, он изучал изменения окружающей жемчужину ауры.

    За эти два дня ему удалось выявить некую закономерность.

    - Каждую ночь примерно в полночь... - Едва слышно прошептал Лу Шэн.

    Около полуночи с жемчужиной происходила удивительная трансформация, которая усиливалась под действием его раскаленной Ци.

    Сегодня он собирался провести эксперимент.

    Время медленно отсчитывало секунду за секундой. В окна лился холодный лунный свет.

    Лу Шэн, не шевелясь, пристально смотрел на жемчужину.

    - Хууу... - Внезапно мимо него пронёсся непонятно откуда взявшийся порыв ветра.

    Лу Шэн был удивлён. Посмотрев по сторонам, он так и не понял, откуда он появился. Сузив глаза, продолжил искать. Вскоре он нашёл причину изменений воздушных потоков.

    Это была жемчужина, которая в настоящий момент разбухала под действием его раскалённой Ци.

    Жемчужина, которая изначально была размером с яйцо, к этому времени достигла роста взрослого человека.

    Проход внутри нее тоже расширился. Лу Шэн понял - еще немного и он сможет через него пройти.

    - Пшш... пшш... - Одна за другой из жемчужины вырвались две струи шипящего воздуха.

    - Это невероятно... - Потянувшись, Лу Шэн коснулся жемчужины.

    Рука легко прошла сквозь плотную на вид оболочку.

    "Должен ли я войти? Скорее всего, это и есть тот путь, что искал Чао Лун", - Лу Шэн колебался.

    Он не сводил глаз с извивающегося прохода, окутанного уходящим в неизведанные глубины туманом.

    Наконец, решившись, Лу Шэн шагнул вперёд.

    *Всплеск* - Он стоял вначале окутанного туманом пути.

    Снова засомневавшись, Лу Шэн оглянулся.

    Убежище виделось ему словно сквозь призму стекла.

    Снова посмотрев вглубь прохода, он удивлённо приподнял бровь – по обе стороны стояли две каменные плиты. Видимо, раньше они были скрыты внезапно отступившим туманом.

    На каждой из плит было выбито по несколько слов:

    "Смута, скорбь, одиночество, страдание, боль", - было начертано на одной.

    "Горе, ревность, пустота, ярость, бедствие", - можно было прочитать на второй.

    Слова, начертанные на каменных плитах, были взяты из текстов древних песен. Невозможно было определить возраст плит - буквы на них были наполовину стерты.

    Стоя перед каменными плитами, Лу Шэн вглядывался в проход, конец которого всё ещё был затянут туманом. Потом, обернувшись, снова посмотрел на оставшееся позади убежище.

    Убежище теперь было дверью в реальность, а проход вёл в неизведанный мир.

    Лу Шэн всё ещё сомневался.

    Хотя ему и не терпелось заняться исследованиями, место, к которому вёл проход, было далеко не обычным. Если бы он на самом деле был демоном или Благородным, то занялся бы исследованиями, не задумываясь, но он был всего лишь человеком.

    Вещи, которые были полезны для демонов или призраков, для него могли быть опасными. Даже стоя в проходе, он чувствовал неописуемо-странную ауру.

    Аура ассоциировалась с сыростью и влагой обрушивающегося вниз водопада.

    Его инстинкты предупреждали - место, к которому ведёт этот путь, не сулит для него ничего хорошего.

    Стоя перед каменными плитами, Лу Шэн долго колебался. В конце концов, медленно отступил назад.

    «Поскольку у Трёх Священных Врат, скорее всего, есть не один подобный путь, мне в будущем ещё представится возможность во всем разобраться. Я не должен спешить, не зная, что находится внутри. Это может привести к катастрофе», - он никогда не сражался, не имея гарантий успеха. Кроме первого боя, когда у него не было выбора, он всегда действовал взвешенно и осторожно.

    Таковы были его принципы.

    Посмотрев в последний раз на светящийся проход, Лу Шэн, сжав зубы, вернулся в убежище.

    - Пшш... - Сразу после того, как он вышел из жемчужины, она начала искажаться. Проход внутри неё таял, словно мираж. Спустя несколько вздохов он полностью исчез.

    *Треск!* - Жемчужина, затрещав, просто растворилась в воздухе, не оставив после себя никаких следов.

    Лу Шэн замер, пытаясь запомнить испытанные им внутри неё ощущения. Чувство таинственности, неизвестности и опасности неизгладимо отпечаталось в его голове.

    "Я ещё не готов. Ещё недостаточно силён для этого. Кто знает, сколько времени мне пришлось бы провести в этом проходе. Учитывая продолжительность жизни демонов и призраков, на это могло уйти не одно десятилетие. Тогда все мои труды в Северных Земля сошли бы на нет... А если там скрыта какая-то неведомая опасность? Нет, я не могу так рисковать".

    Лу Шэн не жалел о своём решении.

    Северные Земли всё ещё нуждались в его присутствии. Он хотел создать для себя безопасный приют - мощный оплот, где он смог бы спрятаться в случае надобности, и восстановить свои силы.

    Но создание чего-то подобного в этом хаотичном мире требовало огромных затрат – не только финансовых, но и  физических.

    "Возможно, в следующий раз. После того, как выясню, что представляет собой фракция Трёх Священных Врат. Я не упущу своего шанса", - Лу Шэн молча смотрел на опустевшее убежище.

    ========== Глава 196.  Решение. (Часть 2) ==========

    Незаметно пролетело два месяца. Землю укутало плотное снежное покрывало.

    Власть секты «Багряного Кита» в Северных Землях с каждым днем ширилась и крепла. Будь то поместье Ашока, или кто-то другой - никто не мог помешать Лу Шэну.

    Сабельный Король Северных Земель - его имя светило так же ярко, как полуденное солнце. Его часто можно было услышать на этой земле.

    Он был экспертом номер один Северных Земель. Непревзойденный мастер боевых искусств, не имеющий себе равных.

    Конечно же, быстрое распространение его имени не было естественным процессом - это было результатом кропотливой работы агентурной сети секты «Багряного Кита».

    Всё больше последователей, вставая под знамена его секты, начинали восхвалять его имя. Естественно, слава Лу Шэна от этого только ширилась.

    Что касаемо Благородных Семей - опасаясь Шанъян Цзюли, они старались держаться от него подальше. Никто из них не хотел становиться её врагом.

    Пока Шанъян Цзюли находилась далеко, Лу Шэн был единственным хозяином Северных Земель.

    Лу Шэн каждый день практиковал боевые искусства, делая упор на сабельные техники и навыки внутренней силы. Кроме того, он начал набирать учеников в школу «Багряного Солнца».

    Он публично назвал себя учителем школы «Багряного Солнца» организовав в Янь Шане открытый отборочный турнир.

    Участие мог принять любой желающий. Тот, кто проходил испытания, становился учеником школы «Багряного Солнца», независимо от характера, статуса и культивационной базы.

    Конечно, отборочный турнир не контролировался Лу Шэном лично. Им занимался его старший брат-наставник Хун Минцзы.

    К его удивлению, в качестве судей вызвались некоторые эксперты Божественного Начала из Военного Альянса. Они тоже в итоге признали Лу Шэна мастером номер один Северных Земель.

    Многие из них впоследствии присоединились к секте «Багряного Кита», став ее эмиссарами. Хотя Лу Шэн и потерял Чжао Цзяоцзяо, у него появились другие, эквивалентные ей по силе, мастера, которые после присоединения к секте «Багряного Кита», пожелали стать учениками школы «Багряного Солнца».

    Лу Шэн одобрил это решение. Он лично провёл церемонию посвящения. Спустя несколько дней эти эксперты неожиданно совершили прорыв, что не прошло незамеченным для их товарищей из Военного Альянса.

    Это явление было легко объяснимым.

    Одному из мастеров Божественного Начала было передано секретное боевое искусство школы Багряного Солнца, что позволило тому прорваться сквозь барьер, на много лет ставший для него большой преградой. Теперь он вышел на новый уровень.

    Хотя, возможно, это был не слишком большой шаг вперёд, достижение этого мастера взбудоражило сердца старших Военного Альянса.

    Следовательно, всё больше сильных экспертов начало покидать Военный Альянс и вступать в ряды секты «Багряного Кита». Армия Лу Шэна от этого росла и ширилась.

    Это происходило из-за отборочного турнира в школу «Багряного Солнца» и из-за притока в секту из Военного Альянса мастеров Божественного Начала.

    После того, как в Северных Землях восстановились мир и спокойствие, жизнь в них тоже наладилась. Демоны и призраки ушли в глубокое подполье. Эксперты Божественного Начала, совершившие прорыв, теперь представляли угрозу даже для мастеров области Уз, не говоря уже о средних призраках.

    Существа, достигшие области Уз, не были глупцами. Зная, насколько сильной стала секта «Багряного Кита», они начали избегать её последователей. А если случалось, что они нападали на одного из них, ему на помощь приходили ещё двое.

    Таким образом, люди Северных Земель постепенно начали привыкать, что живут в мирной и безопасной провинции. Торговые караваны больше не подвергались нападениям бандитов. Никто не осмеливался искать неприятностей перед лицом последователей секты «Багряного Кита».

    Даже если и встречались такие идиоты, они быстро умирали.

    Через два месяца после того, как выпал снег, Северные Земли вернулись к уровню, на котором были до наступления голода.

     

    ***

     

    - Снегопад всё усиливается. - В башне, принадлежащей секте «Багряного Кита», расположенной на пике красной скалы, у окна стоял Лу Шэн.

    - Это не снег. Это катастрофа. Жалобы поступают со всех сторон. В некоторых местах выпадает столько снега, что не выдерживают крыши. Много людей погибло и ранено, - Нефритовый Лотос, в сопровождении одного из старших, стоял позади Лу Шэна.

    Старший был одет в зелёные одежды. На рукавах были вышиты цветочные мотивы, похожие на листья пшеницы. Изумрудная шпилька держала волосы.

    Его звали Оуяном Ци, известным ещё, как Безголовый Питон. Он был легендарным убийцей, хладнокровным мастером уровня Божественного Начала. Его имя в Центральных Равнинах знали все, от мала до велика. Когда за ним начали охотиться эксперты области Змеи, он был вынужден бежать в Северные Земли.

    На сегодняшний день он был одним из сильнейших экспертов уровня Божественного Начала, решивших связать свою судьбу с судьбой Лу Шэном.

    Этот человек, ненавидимый за свою жестокость другими мастерами Божественного Начала, никогда не занимал в Военном Альянсе высоких постов.

    Узнав, что школа «Багряного Солнца» набирает учеников, он ни дня не раздумывал. Честно говоря, он не ожидал, что Лу Шэн примет в свои ряды такого, как он.

    - Что насчет вас, старший Ци? Как ваши дела? - Посмотрел на него Лу Шэн. Он использовал его только потому, что мог контролировать.

    Отвечая, Оуян Ци почтительно склонил голову:

    - Турнир проходит согласно графику. Пострадавших нет. Предварительно отобранные в глубинке конкурсанты сейчас на пути в Янь Шань. По предварительным оценкам, число участников составит 262 человека.

    - Изначально собиралось участвовать две тысячи человек. Почему в итоге осталось так мало? - Нефритовый Лотос был удивлён.

    - Это, между прочим, очень даже хорошо. По моим оценкам, эта цифра слишком высока. Выбор экспертов, которые смогут убивать призраков, нелёгок - нужны люди не только талантливые, но и психически устойчивые, - холодно ответил Оуян Ци.

    Нефритовый Лотос не стал ничего говорить в ответ. Он слишком отставал от Оуяна Ци в силе. Если бы они не были союзниками, последователями одной и той же секты, этот старик мог бы расправиться с ним одним пальцем.

    - Хорошо. Со старшим братом-наставником, занимающимся турниром, не должно возникнуть проблем. Нам нужно большое количество талантливых учеников, независимо от их склонностей, - спокойно сказал Лу Шэн.

    - Но, Мастер Секты, возможно, мы сможем проигнорировать их склонности ради беспристрастности и объективности внешней оценки. Но что насчет уважения к старшим и мастерам? Что, если мы пригреем на груди предателей, которые вместо того, чтоб быть благодарными, в будущем укусят руку своего благодетеля? - Оуян Ци не мог понять намерений Лу Шэна.

    - Независимо от склонностей - добрые они или злые, верные или предатели - с того дня, как они присоединятся к школе «Багряного Солнца», они больше не будут принадлежать сами себе... - безразлично ответил Лу Шэн.

    Услышав эти слова, присутствующие вздрогнули - больше они не осмеливались о чём-либо ещё спрашивать.

    Для обычных учеников Сеть Журавля Инь была своеобразным предохранителем. Создание Сети Журавля Инь основывалось на технике «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея».

    Успех внедрения зависел от способности реципиента обнаруживать Сеть Журавля Инь и сопротивляться ей. Однако учитывая силу тысячелетней внутренней Ци Лу Шэна, вероятность обнаружения ими его сети была практически нулевой.

    Лу Шэн намеревался заставить их развивать свою внутреннюю силу с помощью Сети Журавля Инь. Таким образом, чем глубже будет культивационная база их внутренней силы, тем прочнее будет их связь с его Сетью Журавля Инь.

    Из-за огромной пропасти между их внутренней силой и внутренней силой Лу Шэна, у них не было никакой возможности избавиться от Сети Журавля Инь.

    В конце концов, эта сеть была образована тысячелетней внутренней Ци Лу Шэна. Обычный человек смог бы её сломать, только прожив тысячу лет, что было попросту невозможно.

    Следовательно, Лу Шэн был полностью уверен в том, что делает.

    Он медленно превращал Северные Земли в гигантский склад хранения внутренней силы.

    Даже если их внутренняя сила была разной степени чистоты и после поглощения даст ему лишь силу месячной ценности, это будет внутренняя сила только одного человека.

    Если двенадцать человек будут культивировать внутреннюю силу в течение года, Лу Шэн сможет поглотить внутреннюю силу годичной ценности.

    А если это будет сто двадцать человек, он получит внутреннюю силу десятилетней ценности.

    А тысяча двести человек дадут ему сразу сотню лет!

    Песок, накапливаясь, мог со временем превратиться в башню.

    Что касаемо того, был ли его действия правильными - этот вопрос Лу Шэна совершенно не волновал.

    "Я их спасаю. У многих из них нет средств, чтоб заниматься боевыми искусствами. Я даю им шанс изменить свою судьбу".

    Ему было приятно наблюдать, как его план медленно претворяется в жизнь.

    Он строил дом (Сеть Журавля Инь) для других, используя собственную внутреннюю Ци. В обмен на пользование домом, они должны были платить ему арендную плату. Всё было предельно ясно и просто.

    - Хорошо. Пусть всё идёт, как планировалось. Если ничего не случиться, не нужно ко мне приходить, - мысли Лу Шэна вернулись к настоящему.

    - Да, сэр.

    Нефритовый Лотос и Оуян Ци, пятясь, вышли из комнаты.

    Лу Шэн долго стоял у окна.

    Внезапно он поднял руку.

    *Хлоп хлоп хлоп.* - Чернильно-чёрная, странно выглядящая птица, похожая на ворона, но с головой змеи, пристально смотрела на него с той стороны окна.

    Стоило Лу Шэну открыть окно и протянуть руку, как странная птица приземлилась на его ладонь.

    К её ноге была прикреплена медная трубка. Сняв её, Лу Шэн осторожно открыл крышку.

    Достал изнутри свернутую в трубочку бумажку.

    Выпустив птицу, развернул записку.

    "В Центральных Равнинах, в Тянь Ване, вскоре пройдет конференция Сотни Древних Родов. Контролируя ресурсы семьи, я имею право порекомендовать несколько имен. Если хочешь, можешь принять участие. На мероприятии будут присутствовать представители сотни фракций и сект. Точнее, их будет шестьдесят четыре. Жаль, мантра семьи Шанъян с тобой несовместима и я не смогу тебе её передать. Но ты сможешь выбрать любую из сотни мантр, изучаемых остальными Древними Родами".

    Из-за размеров записки Шанъян Цзюли была не слишком многословной. Лу Шэн в замешательстве смотрел на листок.

    - Инин, тебе что-нибудь известно о Ста Древних Родах? - Тихо спросил он.

    *Скрип...* - Медленно открылась дверца шкафа, из которого вывалилась девочка с зонтиком в обнимку с одеждой Лу Шэна.

    - Мне... известно... - Посмотрела на Лу Шэна Инин. Её руки прижимали к себе скомканную одежду.

    Эта одежда была плотнее обычной. А она была слишком маленькой - ей не хватало сил.

    После перерождения она стала такой же слабой, как маленький ребенок. Более того, поглощая людскую горечь, большую её часть она была вынуждена отдавать своей сестре. Остаток тратила на рост своего тела. Сейчас она была похожа на обычную смертную. В лучшем случае, она могла бегать чуть быстрее, чем обычный ребенок её возраста. Вот как обстояли дела.

    Лу Шэн смотрел на девочку с зонтиком, которая пыхтя и задыхаясь, пыталась поднять с пола его одежду. Он не собирался так над ней издеваться. Однако теперь, когда у него появлялось всё больше тайн, он не мог доверить себя заботе обычных служанок. Поэтому позволил девочке с зонтиком взять на себя эту роль. Лу Шэн давно уже решил - он никогда не отпустит девочку с зонтиком на волю.

    ========== Глава 197.  Решение. (Часть 3) ==========

    Инин всегда была послушной. Приготовив перо и бумагу, она начала старательно выводить аккуратные строчки.

    "Сто Древних Родов - это остатки уничтоженных и выродившихся Благородных Семей. Не в силах смириться с угасанием своих родословных, они создали организацию, похожую на смертную секту. У них есть свои собственные правила. Чтобы противодействовать огромной силе Девяти Великих Семей Центральных Равнин, они сформировали «Альянс Ста Древних Родов».

    После того, как Лу Шэн прочёл написанное, Инин забрала у него лист. Неизвестным способом стёрла с него текст, после чего продолжила писать.

    "Каждая Благородная Семья имеет свою собственную мантру, подходящую их Божественному Оружию или Демоническому Клинку. Если посторонние попытаются её изучить, эта мантра не принесёт им ничего хорошего. Однако, есть одно «но». Говорят, у них есть способ передать свою мантру человеку из другого рода".

    - Ух, ты! Значит, эта секта обладает удивительным талантом? – Восхитился Лу Шэн.

    Инин снова начала что-то писать.

    «Они не совсем секта. Они более свободны в своих действиях. Мне доводилось с ними сталкиваться. Атмосфера там больше напоминает взаимовыгодные отношения».

    - Раз вам приходилось с ними сталкиваться, почему Хунфан Бай к ним не присоединилась? Разве вы не нуждались в мантрах? - Лу Шэн был озадачен.

    - Когда-то… сестра убила… Старшего… из Ста Древних Родов… и украла… его мантру... - Тихо пояснила Инин.

    Лу Шэн сразу понял, что произошло. Не удивительно... Значит, ту мантру Хунфан Бай получила, кого-то убив.

    "Теперь вопрос заключается в том, следует ли мне следовать совету Шанъян Цзюли. Нужно ли ехать в Центральные Равнины и присоединяться с «Альянсу Ста Древних Родов». Если подумать, присоединение к этой фракции и изучение её мантр идея не плохая..." - Несмотря на все видимые выгоды, Лу Шэн продолжал сомневаться.

    «Мастер Секты сомневается из-за Чэнь Юньси?» - Быстро написала Инин.

    - Да... Мы помолвлены. Пришло время мне на ней жениться, - кивнул Лу Шэн.

    «Тогда сделай это. Но учитывая твой статус и личность, роль первой жены для неё слишком большая честь», - написала девочка.

    - Ты и об этом знаешь? - С интересом спросил Лу Шэн.

    - Я помню… - Серьёзно ответила Инин. Видимо, прежде чем стать Аномалией, ей многое пришлось пережить.

    - Я собираюсь взять Юньси с собой. Что касаемо того, будет она первой женой или второй...- Лу Шэн сделал паузу. - Юньси относится ко мне с полной искренностью. Я должен сделать её первой.

    В любом случае, ему не нужен был политический брак.

    Инин не ответила, вернувшись к складыванию его одежды. Это было решение Лу Шэна, у неё не было причин в это вмешиваться.

    Лу Шэн ненадолго задумался.

    Быстро написав ответ, он вложил его в медную трубку. Потом свистом подозвал птицу. Прикрепив записку к лапке, подбросил её в воздух.

    Выпорхнув в окно, птица вскоре растворилась в снежном водовороте.

    Лу Шэн смотрел в сторону, где исчезла странная птица.

    «Такая хорошая возможность... как я могу её упустить? Центральные Равнины... пришло время с вами встретиться. Девять Великих Семей Центральных Равнин и Сто Древних Родов...» - Это была прекрасная возможность узнать побольше о Благородных Семьях и их родословных. Вряд ли в будущем представиться ещё один такой шанс, особенно если правда о нём выйдет наружу. - «Поскольку мне всё равно нужно идти в Центральные Равнины, почему бы не взять с собой Юньси? Однако сначала нужно уладить все проблемы семьи Лу в Северных Землях. Нужно, наконец, решить, что делать с остатками Военного Альянса. Собрать драгоценные травы, отмеченные на той карте... и последнее, разобраться с Тремя Священными Вратами...» - Нужно было решить целый ряд вопросов.

    Лу Шэн собирался узнать время и дату, на которую была назначена конференция Ста Древних Родов, чтобы к этому времени успеть справиться со всеми делами.

    Очень скоро, на пятый день после первого, от Шанъян Цзюли пришло второе письмо.

    В тот момент, когда пришло письмо, Лу Шэн изучал цифры ущерба, нанесённого секте «Багряного Кита» снежной катастрофой.

    В записке Шанъян Цзюли говорилось, что конференция состоится через три месяца. Времени было достаточно. На этот раз Лу Шэн не колебался. Он сразу же написал ответ, согласившись на участие.

    После того, как странная птица улетела, Лу Шэн приказал своим людям заняться подготовкой к свадьбе.

     

    ***

     

    = Янь Шань. Семья Чэнь. =

    Чэнь Юньси медленно развернула только что полученное письмо. Это был договор о свадьбе между Чэнь Юньси из семьи Чэнь и Лу Шэном - молодым господином семьи Лу.

    Это было то, что её отец принёс ей по возвращении домой. Посоветовал в первую очередь обратить внимание на временные рамки, чтобы потом не возникло спешки.

    Что больше всего удивило Чэнь Юньси - даже со своим нынешним статусом, Лу Шэн всё ещё готов был видеть её в роли своей первой жены.

    Прочитав документ, Чэнь Юньси разволновалась. Хотя она и была рада, одновременно с этим понимала - роль первой жены несёт в себе огромные проблемы и сложности.

    Её служанка, малышка Юй, вскоре вошла во двор следом за Чэнь Даоцзао.

    - Папа! - Воскликнула Чэнь Юньси. - Я не хочу быть первой женой!

    Чэнь Даоцзао собирался говорить с дочерью мягко и вкрадчиво, думая, что она просто волнуется перед свадьбой, однако, его не на шутку встревожили её слова.

    - Что...? Что ты сказала?!? - Лицо Чэнь Даоцзао помрачнело, губы сжались. На лице не осталось даже следа улыбки.

    - Я сказала, что не хочу быть главной женой... - Спокойно ответила Чэнь Юньси.

    - ЧУШЬ! - Резко оборвал ее Чэнь Даоцзао. - Ты понимаешь, о чём говоришь? Это самая высокая должность на заднем дворе любой Семьи. (Прим. перевод: В древнем Китае женские комнаты находились на заднем дворе поместья. То же касалось и гарема). И ты говоришь, что не хочешь? Только не говори, что хочешь стать простой наложницей?! - Покраснел от гнева мужчина.

    - Учитывая личность и положение Лу Шэна, наша семья, несомненно, будет находиться под давлением, если я стану главной женой. Такому человеку по статусу не положено иметь только одну жену. Судя по всему, когда в будущем он возьмет в жены или наложницы кого-то ещё, они будут из более знатных семей. Я не уверена, что сохраню тогда свою позицию главной жены. Это невозможно. Чтобы этого не произошло, мне лучше отказаться от высокого положения и стать второй женой, - Чэнь Юньси, похоже, тщательно обдумала этот вопрос.

    Чэнь Даоцзао потерял дар речи.

    В самом деле. Разрыв в статусе между семьей Чэнь и семьей Лу был слишком велик. Возможно, в маленьком городе, семья Чэнь имела бы какой-то вес, но не в Янь Шане.

    В крупных городах, таких, как Янь Шань, где экспертов было, как грибов после дождя, частные армии, которые можно было купить за деньги, не имели никакого значения.

    Это был важный для империи город - с собственным отделением разведывательного управления в ямене. Контроль суда и властей здесь был намного значимей, чем в других, более мелких городах.

    Независимо от того, сколько у тебя было денег, нельзя было купить эксперта уровня Средоточия Духа. Как и эксперта уровня Владения Целью. Единственный, кого можно было заполучить таким образом, это Владеющий Силой мастер.

    В охране у Чэнь Даоцзао было много экспертов уровня Владения Силой. Более того - видимо, ему благоволила сама удача - каким-то невероятным образом ему удалось привлечь в свои ряды даже нескольких Владеющих Целью Мастеров. Но на этом всё.

    В Янь Шане Владеющий Целью мастер уже считался элитой. Эксперты Средоточия Духа входили в высшие эшелоны власти влиятельных сект.

    Стоило в городе появиться эксперту уровня Владения Целью, он тут же становился членом одной из сект.

    В глазах последователей этих сект, возглавляемых экспертом Средоточия Духа, за спиной которых частенько стоял представитель какой-нибудь Благородной Семьи, купцы были низшим сословием, независимо от их богатства.

    - Здесь... ты права... - Лицо Чэнь Даоцзао побледнело. В его сознании промелькнуло множество мыслей. В конце концов, он пришёл к выводу, что его дочь более дальновидна, чем он.

    Позиция второй жены была для неё оптимальной. Кроме того, она понимала, что её жертва заставит Лу Шэна чувствовать себя виноватым, и он постарается ей это как-то компенсировать.

    Главное, вторая жена не считалась наложницей, чей статус был очень уж низким.

    - Давай поступим так, как ты говоришь, - в конце концов, сдался Чэнь Даоцзао.

    - Папа мудр. Это хорошо, что он понимает, как много семей мечтают породниться с семьей Лу. Даже лорд-префект однажды пошутил, что хочет кого-то ввести в семью Лу. Причем Лорд-Префект в то время уже знал о моей помолвке с Лу Шэном, - Чэнь Юньси не делала ничего всё это время. Будучи невестой Мастера Секты номер один Северных Земель, она находилась под огромным давлением.

    Такое положение, такой статус... любая совершенная ею ошибка могла дать непредсказуемую цепную реакцию.

    Каждое её слово и действие могли преувеличить и сделать доступным общественности.

    Даже если Лу Шэн мог её защитить и подавить эти слухи, она была сильной девушкой, которая не хотела, чтобы всё происходило именно так.

    - И ещё... я хотела бы начать заниматься боевыми искусствами! - Добавила в конце Чэнь Юньси.

    - Что?!? - Глаза Чэнь Даоцзао расширились.

     

    ***

     

    = База секты «Багряного Кита». =

    - Вторая жена? - Удивлённо произнес Лу Шэн, прочитав написанное Чэнь Юньси письмо. Однако, тщательно всё обдумав, он понял, как его невеста пришла к такому решению. - Всё нормально. Пусть будет так, как она хочет.

    Он посмотрел он на сидящую перед ним пожилую даму. Она была экспертом Божественного Начала из Военного Альянса, решившим связать свою судьбу с сектой «Багряного Кита».

    Эту старую женщину звали Сунь Чжэньмин. Ещё у неё был псевдоним - Радуга Тысячи Порхающих Рук. Она была знаменитым мастером скрытого оружия. А в молодости её звали счастливой свахой.

    - Не волнуйтесь, Мастер Секты. Уверяю, ваша с мисс Юньси свадьба будет прекрасным и радостным событием, - чуть поклонившись, улыбнулась Сунь Чжэньмин.

    - Я собирался сделать её первой женой. Но обдумав всё, понял, что решение Юньси верное. Сделаем так, как она хочет. Что касаемо банкета, этим займетесь вы. Но не нужно никаких излишеств, - тихо сказал Лу Шэн.

    - Я понимаю, - усмехнувшись, Сунь Чжэньмин покинула его кабинет.

    Следующими его посетили Нефритовый Лотос и Оуян Ци.

    - Мастер Секты, мы нашли госпожу Чжао Цзяоцзяо! - Выпалил Нефритовый Лотос, едва переступив порог.

    - Рассказывай, - пристально посмотрел на него Лу Шэн.

    - Эмиссар Внешних Дел Чжао Цзяоцзяо была найдена этим утром в лесу. Она тяжело ранена. На её теле обнаружено сто двадцать восемь ран, нанесенных различным зверьем. Кроме того, она потеряла слишком много крови. Сейчас она отдыхает, - отчитался Нефритовый Лотос.

    - Тяжело ранена? - Лу Шэн был удивлён. Он знал, насколько сильна Чжао Цзяоцзяо. После внедрения Сети Журавля Инь в её тело, она становилась сильней не по дням, а по часам. Всего несколько лет и она сможет преодолеть границу уровня Божественного Начала и войти в новую область.

    - Отведи меня к ней, - мрачно сказал он.

    - Да, сэр!

    Нефритовый Лотос отвёл Лу Шэна вглубь корабля, в самое сердце базы секты «Багряного Кита». Здесь располагались жилые помещения, населённые учениками, экспертами и старшими секты.

    Так же здесь был расположен медицинский отсек.

    ========== Глава 198.  Решение. (Часть 4) ==========

    Всё тело Чжао Цзяоцзяо было обернуто пропитанными лекарством бинтами. Одна нога, с закреплённой на ней шиной, приподнята высоко вверх.

    Увидев пришедшего её навестить Лу Шэна, Чжао Цзяоцзяо начала энергично моргать. Она не могла встать. Более того, её голосовые связки были сильно повреждены, поэтому моргание было единственным, что она могла сейчас делать.

    - Твои внутренние органы в порядке, в отличие от костей и сухожилий, - быстро изучив характер ран, покачал головой Лу Шэн.

    Больше половины сухожилий и мышц было порвано. Кости изломаны. Странным было то, что кровеносная система и внутренние органы не пострадали.

    Лу Шэн посмотрел на Чжао Цзяоцзяо.

    - Хуу! - В следующее мгновение его рука, метнувшись вперёд, застыла над её лбом.

    Огромный объём внутренней Ци техники «Нефритового Журавля Инь Янь и Ци Водолея» хлынул в её тело.

    Чжао Цзяоцзяо закрыла глаза - её тело, задрожав, начало жадно поглощать внутреннюю Ци атрибута Инь, передаваемую ему Лу Шэном.

    На одном дыхании Лу Шэн влил в неё половину своей внутренней Ци. Раны на теле Чжао Цзяоцзяо начали стремительно заживать. Внутренняя Ци вливалась в неё волнами, стимулируя циркулирующую в теле жизненную энергию.

    Ци Водолея Лу Шэна не имела аналогов по своей чистоте и эффективности. Этот навык внутренней силы, включив в себя множество различных техник, стал невероятно мощным.

    Спустя некоторое время Лу Шэн отдёрнул руку.

    - Расскажи мне, что случилось?

    Тело Чжао Цзяоцзяо постепенно перестало дрожать. Взглядом поблагодарив Лу Шэна, она начала медленно говорить:

    - В тот день ваша подчинённая... отправилась на разведку, - сказав несколько слов, она закашлялась. Её голосовые связки только-только восстановились - требовалось время, чтобы они полностью пришли в норму. - Я наткнулась на мутировавшего зверя. После короткого боя вынуждена была бежать. К счастью, зверь был тяжело ранен, в противном случае, я никогда больше не увидела бы Мастера Секты.

    - Мутировавший зверь?

    - Да, - слегка кивнула Чжао Цзяоцзяо. - Этот мутант был ростом со взрослого мужчину. За спиной виднелась пара крыльев. Он был очень похож на чёрного быка. Его кровь была холодной, словно лёд!

    Лу Шэн нахмурился. Он никогда не слышал о зверях-мутантах. Даже в легендах и мифах.

    - Мне пришлось с ним сразиться. Как видите, я потеряла большую часть своей крови. Мои раны были слишком серьёзными, поэтому я впала в кому. Очнулась уже после того, как меня принесли сюда, - Чжао Цзяоцзяо говорила кратко и ясно. Лу Шэн не видел в её словах признаков лжи.

    - Ты помнишь место, где столкнулась с этим зверем? - Наконец, спросил он.

    Чжао Цзяоцзяо впала в оцепенение. Её глаза расширились. К её удивлению, она не могла вспомнить, где встретила этого зверя, как ни старалась.

    - Твоё тело... - Лу Шэн положил руку на голову Чжао Цзяоцзяо, - слишком холодное. Это ненормально для человека.

    - Правда? - Удивилась Чжао Цзяоцзяо. Она ничего не ощущала.

    - Отдохни немного, - Лу Шэну больше нечего было сказать.

    - Да. Спасибо вам, Мастер Секты, - дождавшись, когда Лу Шэн уйдёт, Чжао Цзяоцзяо закрыла глаза.

    Покинув комнату, Лу Шэн вместе с Нефритовым Лотосом и остальными направился к сердцу корабля.

    - Пристально наблюдайте за Чжао Цзяоцзяо. Если заметите что-то необычное, сразу же сообщайте мне.

    - Да, сэр! - Сразу же ответил Нефритовый Лотос.

    - Кроме того, отправьте охотников за травами. Дело не терпит отлагательств. В течение нескольких дней разберитесь с Военным Альянсом. О результатах доложите мне, - приказал подчинённым Лу Шэн.

    - За травами были отправлены несколько недавно принятых в секту экспертов. Но что насчёт Военного Альянса? - Честно говоря, Нефритовый Лотос не понял, что Лу Шэн имел ввиду.

    - Сколько экспертов Божественного Начала осталось в Военном Альянсе? - Небрежно спросил Лу Шэн.

    - Эмм... меньше половины. Некоторые из них просто ушли. Пятеро присоединились к нашей секте, - быстро ответил Нефритовый Лотос.

    Лу Шэн знал, что фактическое число было намного больше.

    Многие из экспертов Божественного Начала, покинувших Военный Альянс, присоединились к школе «Багряного Солнца». В общей сложности, их было пятнадцать. Поэтому, в Военном Альянсе осталась лишь малая часть.

    - Забудь о тех, кто не захотел к нам присоединяться. Ты будешь отвечать за безопасность на моей свадьбе. Ничего не должно произойти. Любой прибывший в Северные Земли чужак должен быть тщательно проверен, - приказал Лу Шэн.

    - Да, сэр! Вам не нужно беспокоиться! - Закивал Нефритовый Лотос.

    - Я иду в убежище. Отчёт можешь положить в ящик моего стола. Прочитаю позже, - добавил Лу Шэн.

    - Слушаюсь, - почтительно склонил голову помощник.

    Лу Шэн удовлетворённо кивнул. На этот раз его целью была не экстраполяция новых уровней, а объединение и интеграция недавно приобретённых им боевых искусств.

    Согласно установленных Лу Шэнам правил, каждый эксперт уровня Божественного Начала, вступая в школу «Багряного Солнца», в обмен на изучение «Основной Багряной Техники Девяти Яростей» должен был отдать своё самое лучшее руководство.

    Руководства, в основном, были уровня Средоточия Духа. Это были сокровища экспертов уровня Божественного начала, которые значительно обогатили библиотеку школы «Багряного Солнца».

    Лу Шэн намеревался отобрать из дюжины полученных несколько руководств для собственного использования.

    Оставшегося у него Инь Ци было недостаточно для обновления Дао Экстремальной Ян. Следовательно, он мог использовать то, что осталось, на освоение новых техник, что послужит дополнительным толчком для увеличения его силы.

    Только подумать - кроме Основной Багряной Мантры он не культивировал больше никаких боевых искусств уровня Средоточия Духа. Даже техники, что он получил от Военного Альянса, были всего лишь уровня Владения Целью.

    "Сразу после свадьбы я уеду. Пока я жив и силён, с семьей Лу, даже если она останется в Северных Землях, ничего плохого не произойдет. Никто не сможет противостоять нашей с Шанъян Цзюли силе". - Подумал Лу Шэн.

    После того, как Нефритовый Лотос ушёл, он выслушал доклад Оуяна Ци. Потом сообщил ему, что собираться на время уединиться в убежище.

    Ему нужно было разобраться со всеми делами прежде, чем покинуть Северные Земли.

    Использовать оставшуюся Инь Ци, чтобы интегрировать новые боевые искусства - это был последний пункт в его повестке дня.

     

    ***

     

    В тёмном мрачном лесу, среди деревьев, плыл белый дымок.

    - Вууу.... - Раздался протяжный вой. В темноте леса двигалась стая белых волков. Их глаза сияли красным призрачным светом.

    Они мчались по лесу, окутанные клубами белого дыма.

    - Буум. - Что-то тяжёлое мерно било по земле. - Бум. Бум! Буум!!!

    Тяжёлые удары следовали один за другим, сопровождаемые пронзительным волчьим воем.

    Треск.

    Пара огромных кроваво-красных глаз медленно открылась глубоко в лесу.

    Они были узкими и холодными. От них, разгоняя тьму, исходило красное сияние.

    - Чао Лун мёртв... Северные Земли... что за силы скрывается в этом месте... - Со стороны кроваво-красных глаз раздался гулкий голос. - Даже путь Трёх Священных Врат... был украден... - Гулкий голос не выражал никаких эмоций, словно смерть двух членов Общества Бродячих Сердец ничего для него не значила. Судя по всему, его больше беспокоило исчезновение пути.

    - Несмотря на то, что мы потеряли этих двоих, ваша сила всё ещё поддерживает Общество Бродячих Сердец, не так ли? - Со стороны стаи белых волков донесся обычный человеческий голос.

    - Хуу... - Порыв ветра рассеял странный белый дым. Лунный свет, пробравшись сквозь густую крону деревьев, осветил массивную белую фигуру с парой красных глаз.

    Это был громадный волк.

    Его тело возвышалось вверх на уровень нескольких этажей. Гигантская фигура высилась посреди леса, как белое здание.

    Длинный мех волка серебрился в лунном свете. Кроваво-красные глаза холодно и жестко смотрели на стоящего перед ним человека.

    - Хмм... - Гигантский волк склонил голову. Острые клыки приблизились к человеку, словно собираясь его поглотить.

    В воздух снова поднялись клубы белого дым. На самом деле, никакой это был не дым. Скорее пар, исторгаемый волчьей пастью.

    - Откуда у тебя мужество без страха стоять перед Королём... - Прорычал огромный волк.

    - Общество Бродячих Сердец существует на протяжении многих лет, наравне с другими древними альянсами. Я верю, что Ваше Величество, Повелитель Белых Волков, не будет действовать опрометчиво, - спокойно ответил человек.

    Несмотря на его небольшой, относительно Повелителя Белых Волков, рост, он стоял перед ним, не выказывая признаков страха. Более того, он с интересом наблюдал за Королем Волков.

    - Я специально прибыл, чтобы раскрыть Вашему Величеству личность человека, захватившего путь, - мужчина приподнял голову. Это был человек, расследовавший по поручению Трёх Священных Врат произошедший в Чайной Секте инцидент.

     

    ***

     

    В убежище плыли мелкие облачка красного дыма. Соединяясь, они ткали большую паутину, постепенно оплетающую всё помещение.

    Лу Шэн, скрестив ноги, сидел в центре комнаты. Рядом с ним в беспорядке валялось около десяти руководств боевых искусств.

    Это были ценные экземпляры, написанные экспертами Божественного Начала.

    Эксперты Божественного Начала через медитативные схемы могли передать истинную цель боевого искусства.

    К сожалению, эти руководства были всего лишь уровня Средоточия Духа.

    - Написание руководства даже для мастеров Божественного Начала является сложной задачей. В противном случае, они создавали бы их в неограниченных количествах с целью получения богатства... – Задумчивый взгляд Лу Шэна заскользил по обложкам лежащих перед ним руководств.

    "«Загадочно Сияющая Божественная Длань», «Великое Искусство Меча - Песок и Солнце», «Техника Святого Восстановления», «Мантра Золотого Ветра и Нефритовой Росы», «Боевая Кисть Голубого Ветра», «Имперский Кулак Восьми Врат», «Яростная Облачная Длань»..."

    Каждое из этих боевых искусств имело кричащее название. Очевидно, они были наполнены надеждами и ожиданиями своих создателей, которые верили, что эти искусства будут невероятно мощными.

    - Жаль... даже эксперты Божественного Начала всего лишь муравьи в мире смертных, - вздохнул Лу Шэн.

    ========== Глава 199.  Случайность. (Часть 1) ==========

    Открывая одно за другим лежащие перед ним руководства, Лу Шэн тщательно их изучал. Количество слов в каждом было примерно одинаковым. Самой важной их частью были медитативные схемы.

    Следуя этим схемам, он быстро запоминал суть описанных в них боевых искусств. Сначала изучил те, что были совместимы с его собственной системой и навыками. Что касаемо остальных - он рассматривал их, как способ расширить кругозор.

    Его нынешнее совершенствование и понимание сути боевых искусств выходило за рамки познаний даже лучших экспертов уровня Божественного Начала.

    В сравнении с этими экспертами, он был монстром, непрерывно культивирующим на протяжении тысячи лет. Его внутренняя сила была удивительной - он мог заслуженно зваться лучшим мастером боевых искусств современного мира.

    "Интеграция этих техник произойдет только в том случае, если я экстраполирую и обновлю свой путь боевых искусств. Но у меня осталось чуть больше пятидесяти единиц Инь Ци. Этого недостаточно для обновления..." - Лу Шэн нахмурился.

    "Deep Blue", - он без колебаний призвал Модификатор.

    Перед ним вспыхнул бледно-голубой экран. Открыл вкладку описания изученных им техник. Будучи вживлённым в его мозг и тело, Модификатор изменял описание в зависимости от его текущего прогресса.

    Лу Шэн просмотрел список.

    Вначале шли самые сильные боевые искусства: Дао Экстремальной Ян - техника, определяющая силу его тела, Основная Багряная Техника Девяти Яростей и техника «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея», отвечающая за глубину культивирования его внутренней Ци.

    Остальные техники боевых искусств, такие как «Сабельная Техника Багряного Кита», «Сабельная Техника Семидневного Изменения Неба», техника «Восемьдесят Одна Ласточка, Преследующая Ветер», техника «Черного Саблезубого Тигра»... и другие, были слишком слабыми.

    Эти техники являлись навыками внешней силы - основной их задачей было укрепление тела.

    "Если подумать, сейчас, из всех этих техник, чаще всего я использую одну - «Сабельную Технику Семидневного Изменения Неба». Эта техника состоит всего из двух шагов и согласно ей, я всё ещё должен опираться на грубую физическую силу. Это крайне неэффективно - полагаться исключительно на скорость и прочность своего тела... Видимо, вскоре мне придется придумывать систему шагов, которая будет идеально мне подходит".

    Лу Шэну вспомнилась техника передвижения, используемая Обществом Бродячих Сердец, а так же то, как он страдал от ограниченности своих движений в бою.

    "А что, если я столкнусь с противником дальнего боя?" - Внезапно подумал он. - "Хотя шанс минимальный, его всё же нужно учитывать. Если я встречу такого противника и не смогу двигаться так же быстро, как он... или она, я могу проиграть".

    Он сидел в убежище, глубоко погрузившись в свои мысли, глядя на стопку лежащих перед ним руководств.

    "Все эти боевые искусства полные. Разбирать их, потом снова складывать... этим их не усилить. Скорее, можно даже ослабить. Значит, я должен выбрать только одно из них..." - Лу Шэн задумался. Пятидесяти единиц Инь Ци было недостаточно, чтобы экстраполировать основные его техники, но для обновления боевых искусств уровня Средоточия Духа их хватало с лихвой.

    Он изучил несколько шагов и ударов, которые при поддержке его внутренней силы становились такими же мощными, как удары «Сабельной Техники Семидневного Изменения Неба».

    "Надо выбрать технику внешней силы, подходящую для дальнего боя. Технику, которая сможет увеличить мою скорость..." - Взгляд Лу Шэна вновь пронёсся по руководствам. Внезапно его рука, метнувшись вперёд, схватила один из буклетов.

    «Тысяча Беспокойных Призраков»

    Это была техника цингун, освоенная экспертом Божественного Начала, который с её помощью на протяжении многих лет скрывался от охотящейся за ним благородной семьи. Ирония в том, что умер он, в итоге, от рук своего лучшего друга - тоже эксперта уровня Божественного Начала.

    Этим лучшим другом был Оуян Ци, который сейчас следовал за Лу Шэном.

    Причина, по которой Оуян Ци убил своего друга, заключалась в желании заполучить это руководство. Однако друг отказывался делиться с ним знаниями добровольно.

    Техника «Тысячи Беспокойных Призраков» была очень мощной, поэтому её было очень тяжело культивировать. Сколько бы Оуян Ци не пытался, он так и не смог её инициировать, из-за чего и отдал в качестве дани Лу Шэну.

    Перевернув титульный лист, Лу Шэн нахмурился.

    На первой странице были написаны требования к культиватору.

    «Только разум, способный разделиться на три потока, и тело, весом менее ста килограмм, сможет освоить этот навык».

    Рядом была сноска:

    «После овладения навыком он становиться неэффективным, если вес культиватора превышает сто килограмм».

    Продолжив читать, Лу Шэн понял, что цингун очень сложен в изучении. Это требовало вычислительных действий. Культиватору нужно было сосредоточить свою мысленную энергию на вычислении своего положения относительно времени, звезд, географических и экологических факторов во время передвижения.

    "Неудивительно, что кроме того эксперта, никто не смог овладеть этим навыком", - покачав головой, Лу Шэн отложил руководство и взял другое.

    «Шаг в Нефритовую Пропасть».

    Название у этой техники было довольно красивым. Схема медитации была представлена сидящим на облаке старым даосом.

    Как и ожидалось, здесь тоже было ограничение по весу. Более того - культиватор должен был быть девственником.

    Но Лу Шэн собирался жениться. Разве не странно будет, если он решит блюсти целомудрие ради овладения цингуном?

    Он отложил и это руководство в сторону. К сожалению, кроме этих двух, больше руководств по цингуну у него не было. Остались шаги, которые были частью других техник внутренней силы. Правда, они были эффективны только тогда, когда использовались в комплексе со своим навыком.

    Лу Шэн просмотрел все руководства. Ему казалось, что невозможно найти цингун, который подойдет для его измененного тела.

    Цингун нельзя обмануть изменением режимов. Даже тем, в котором он был похож на изнеженного молодого господина. Это лишь один из его обликов, полученных путем сжатия под высоким давлением его мышц, плоти и костей.

    Стоило ему снять ограничения с тела, как он снова станет монстроподобным гигантом. Вернётся к своему истинному обличью.

    "Моё истинное тело весит около трёхсот цзиней. С какой стороны не посмотри, я не подхожу под эти условия". - Нахмурившись, Лу Шэн посмотрел на отложенные в сторону руководства.

    Немного подумав, вспомнил о руководствах, хранящихся в библиотеке секты «Багряного Кита». Среди них было несколько техник цингун.

    Хотя в основном там хранились техники уровня Владения Силой, среди них можно было найти и несколько техник уровня Владения Целью.

    "У меня есть Инь Ци. Если я не смогу найти подходящую для меня технику, я создам её самостоятельно!" - Взволнованно подумал Лу Шэн. - "Что мне мешает использовать Инь Ци для экстраполяции не ограниченной по весу техники цингун?"

    Это подстегнуло его интерес.

    "У меня есть сырая сила. Так же у меня есть взрывная сила. Но из-за того, что я слишком тяжёлый, могу выбрать технику только неограниченную по весу. Подобные навыки цингун самые простые из всех".

    Покопавшись в памяти, он вспомнил описание всех техник цингун, виденных им в библиотеке.

    Однако, из-за того, что он чаще всего обращал внимание только на сильные техники боевых искусств, ни о чём подходящем вспомнить не смог.

    Вздохнув, Лу Шэн вытянул руку в направлении выходящей из стены веревки.

    Выстреливший из ладони невидимый поток внутренней Ци, обернувшись вокруг веревки, потянул её вниз.

    *Дзинь, Дзинь.* - Снаружи донесся звон колокольчика.

    - Скажите Сюй Чую, пусть принесёт мне из библиотеки все руководства по технике цингун.

    - Да, сэр! - Услышал он голос охранника, после чего послышался шорох торопливых шагов.

    Закрыв глаза, Лу Шэн начал терпеливо ждать. Вскоре в дверь тихонько постучали.

    - Это ваш подчиненный. Я принёс руководства, - донесся из-за двери голос Сюй Чуя.

    Все эти руководства были уровня Владения Силой. Он не боялся, что Сюй Чуй изучит их содержимое. Как командир отряда «Парящих Орлов», он имел достаточное количество очков вклада, чтобы выкупить эти руководства.

    Сюй Чуй давно достиг вершины мастерства уровня Владения Силой. После того, как Лу Шэн передал ему свою внутреннюю силу, его боевая мощь в обычном режиме уже была эквивалентна уровню Средоточия Духа. Поэтому ему не были интересны столь примитивные руководства.

    - Заходи, - безэмоционально ответил Лу Шэн.

    Пока он говорил, его внутренняя Ци, кровавой паутиной парящая под потолком убежища, сконденсировавшись в луч, ударила по запирающему вход засову.

    Раздался глухой стук.

    Каменная дверь отодвинулась в сторону. Внутрь, с небольшим сундуком в руках, зашел Сюй Чуй. Поставив сундук перед Лу Шэном, он, поклонившись, быстро вышел.

    Когда каменная дверь закрылась, металлический брусок снова опустился на место.

    Поднявшись, Лу Шэн подошёл к сундуку. Открыв его, осмотрел лежащие внутри руководства.

    «Восемь Шагов Преследования Цикады», «Искусства Вертикального Подъёма», «Идущий по Воде», «Техника Ящерицы», «Идти по Снегу Без Следов», «Техника Порхающей Ласточки», «Техника Блуждающего Странника»... - Один за другим Лу Шэн выложил перед собой все руководства цингун.

    Пролистав их, отложил те, что имели ограничения по весу.

    В итоге, в его руках осталось лишь несколько буклетов.

    «Техника Облачного Лука», «Поступь Пегаса», «Техника Одного Лёгкого Дыхания», «Техника Стрельбы Три в Одном», «Техника Дыхания Ветра», «Техника Лёгкой Пустоты».

    Все эти техники были уровня Владения Силой. Ещё было несколько систем, совмещённых с простейшими техниками движения.

    Нужно было понимать, что истинная цель боевых искусств - объединение в одно целое силы культиватора и его прочности. Естественно, боевые искусства уровня Владения Целью были намного мощнее боевых искусств уровня Владения Силой.

    "Мне нужны более быстрые, более проворные шаги. Не тот цингун, что позволяет двигаться только по прямой", - после продолжительных раздумий, выбор Лу Шэна пал на «Технику Лёгкой Пустоты».

    Среди всех навыков уровня Владения Силой, «Техника Лёгкой Пустоты» больше всего подходила под требования Лу Шэна.

    По достижении вершины мастерства, шаги «Техники Лёгкой Пустоты»  становились непредсказуемыми. В любой момент мог произойти переход между светом и пустотой. Кроме того, в определённой степени увеличивалась общая скорость. Ещё в руководстве говорилось, что культиватор внутренней силы может направить в определённую точку свою внутреннюю Ци и увеличить свою скорость.

    Это было большой редкостью в техниках цингун уровня Владения Силой.

    - Это оно! - Взяв руководство, Лу Шэн перевернул первую страницу.

    «Техника Лёгкой Пустоты» включала в себя три уровня.

    После освоения первого уровня направление можно было менять в обычном порядке. Скорость увеличивалась незначительно.

    После освоения второго уровня, направление можно было менять во время бега. Общая скорость значительно увеличивалась.

    После освоения третьего уровня, можно было ускоряться и замедляться по своему желанию, поворачивать на полной скорости, переключаться между движением и состоянием покоя.

    Поднявшись на ноги, Лу Шэн начал ходить взад-вперёд, действуя так, как было написано в руководстве.

    «Техника Лёгкой Пустоты» основывалась на укреплении определённых мышц и выполнении серии силовых приёмов. В ней использовались группы мышц, о существовании которых обычные люди даже не подозревали.

    Через некоторое время Лу Шэн почувствовал боль в ногах. Было активизировано большое количество мышц, которые он раньше никогда не использовал. Вес его тела стал большим бременем для этих мышц в первом этапе.

    "Это не имеет значения", - Лу Шэн направил в уставшие мышцы большое количество внутренней Ци техники «Нефритового Журавля Инь-Ян и Ци Водолея». Немного отдохнув, он снова поднялся на ноги - онемение в мышцах к этому времени полностью прошло.

    - Ещё раз! - Он снова начал практиковать шаги «Техники Лёгкой Пустоты».

    Это были довольно странные движения, крайне неестественные. Каждый раз, когда мышцы Лу Шэна начинали болеть, он садился отдыхать, позволяя технике «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» разобраться с проблемой. Так происходило пять или шесть раз. Вскоре он смог разобраться в принципах работы этой техники.

    Применение силы в «Технике Лёгкой Пустоты» было необычным. Движения были сложными и непредсказуемыми. Малейшая ошибка могла привести к травмам лодыжек.

    ========== Глава 200.  Случайность. (Часть 2) ==========

    На то, чтобы выучить шаги «Техники Легкой Пустоты», у Лу Шэна ушло не слишком много времени. Запомнив все уровни, он, скрестив ноги, уселся в центре убежища.

    "Deep Blue!" - Больше не медля, призвал модификатор.

    Привычно вспыхнул бледно-голубой экран. В конце добавилась новая строчка - «Техника Легкой Пустоты».

    «Техника Легкой Пустоты: не инициирована».

    "Пора начинать... Обновить навык «Техника Легкой Пустоты» до третьего уровня", - без колебаний нажав светящуюся кнопку, Лу Шэн сфокусировался на нижней строке.

    Квадратная рамка дернулась - надпись «не инициирована» сменилась на «инициирована», поглотив всего одну единицу Инь Ци.

    "Еще раз", - Лу Шэн оставался сосредоточенным.

    «Инициировано» сменилось на «уровень первый», сразу за этим первый уровень сменился вторым, а второй третьим.

    Лу Шэн ощутил появившийся в районе бедер и талии зуд. Вспыхнула кратковременная боль, которая быстро прошла.

    Нынешняя сила его физического тела была слишком впечатляющей. Доведение техники цингун до высшего уровня вызвало у него лишь мимолетную боль и ничего более. Не понадобилось прилагать почти никаких усилий.

    Лу Шэн встал. Попытался выполнить несколько шагов.

    - Пу пу пу! - Всего три шага и Лу Шэн оказался на другом конце убежища. Резко свернул влево, едва не впечатавшись в стену.

    Качнувшись, его тело по инерции преодолело ещё несколько метров. После этого он быстро отступил, зигзагами преодолев убежище. На это у него ушли считанные доли секунд.

    "Я стал намного проворней. Раньше, чтоб изменить направление, мне приходилось замедляться. Теперь я могу повернуть, когда захочу, не снижая скорости. То же самое насчет отступления. Эта техника оказалась довольно впечатляющей".

    Лу Шэн был доволен.

    "Что ж, пришло время заняться следующей", - он взял второе руководство - технику «Облачного Лука».

    Техника «Облачного Лука» больше подходила для ускорения по прямой линии и для увеличения взрывной силы. Она не имела никакой связи с его внутренней Ци - просто ещё одна техника внешней силы.

    Лу Шэну хватила однократного прочтения руководства, чтоб техника отобразилась в Модификаторе.

    Так, шаг за шагом, он изучил все руководства - «Поступь Пегаса», «Техника Одного Легкого Дыхания», «Техника Стрельбы Три в Одном», «Техника Дыхания Ветра». По мере запоминания они появлялись в Модификаторе.

    Запомнив все техники, он снова переключился на «Технику Легкой Пустоты». Очистив разум, сосредоточился на кнопке «Экстраполяция».

    "Экстраполировать «Технику Легкой Пустоты» на четвёртый уровень", - мысленно приказал он. По телу пронеслась легкая дрожь.

    Он не двигался. Четвёртый уровень «Техники Легкой Пустоты» оседал в его разуме. Это была техника движения, родственная технике Облачного Лука. Описание в Модификаторе изменилось:

    «Техника Легкой Пустоты: четвёртый уровень. Специальные эффекты: взрывная сила - первый уровень; проворство - третий уровень».

    "Еще раз! Экстраполировать «Технику Легкой Пустоты» на пятый уровень!" - Посмотрев на Модификатор, Лу Шэн мысленно нажал заветную кнопку.

    Экран Модификатора чуть размылся, после чего вернулся к своему обычному состоянию.

    «Техника Легкой Пустоты: пятый уровень. Специальные Эффекты: взрывная сила - третий уровень; проворство - третий уровень».

    Взгляд Лу Шэна не дрогнул, когда он снова посмотрел на светящуюся рядом с техникой кнопку.

    "Экстраполировать  «Технику Легкой Пустоты» на шестой уровень"

    Ненадолго размывшись, экран снова стал ясным.

    «Техника Легкой Пустоты: шестой уровень. Специальные эффекты: взрывная сила - третий уровень; проворство - третий уровень; Тремор - первый уровень».

    Увидев, что появился новый эффект, Лу Шэн сосредоточился на нём. К своему удивлению он обнаружил, что этот эффект был результатом интеграции навыка Анти-Тремор, который он культивировал вместе с техникой укрепления тела - Дао Экстремальной Ян.

    "Еще раз! Экстраполировать «Технику Легкой Пустоты» на седьмой уровень".

    «Техника Легкой Пустоты: седьмой уровень. Специальные эффекты: взрывная сила - четвёртый уровень; проворство - четвёртый уровень; Тремор - второй уровень».

    Он продолжил обновлять уровень за уровнем.

    Количество Инь Ци, требуемого для экстраполяции, постепенно росло. На девятом уровне обновление стоило ему двух единиц Инь Ци.

     

    ***

     

    "Экстраполировать «Технику Легкой Пустоты» на десятый уровень!" - Лу Шэн смотрел на экран с едва заметной тенью предвкушения.

    К этому времени толщина его ног заметно увеличилась. Мышцы по прочности стали больше похожи на сталь. Огромные объемы внутренней Ци техники «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» вливались в ноги, ускоряя заживление мышц и костей.

    Экран Модификатора снова размылся. На этот раз понадобилось около трёх секунд, чтобы он стал обычным. К тому времени, как это произошло, описание техники опять изменилось.

    «Техника Легкой Пустоты: десятый уровень. Специальные Эффекты: силовой шаг - первый уровень, проворство - седьмой уровень».

    "Силовой Шаг..." - Лу Шэн был потрясен. Этот эффект был мощным специальным навыком в одной мобильной игре, которой он увлекался в прошлой жизни. С его помощью можно было пробить землю и получить нечто наподобие ударной волны. Это была атака по области, наносящая огромный урон.

    Ударная волна, создаваемая Силовым Шагом, была сродни земляной волне Лорда-Служителя Бай Цзяна.

    "Так... выходит, на высоких уровнях, эффекты техник внешней силы начинают напоминать секретное искусство демонов?" - Глаза Лу Шэна расширились.

    Подняв по очереди обе штанины, он увидел чёрные пятна, покрывшие кожу ног. Они были похожи на элементы стальных доспехов. Их соединяли красные кровеносные сосуды, кровавой паутиной расползшиеся по его бедрам и икрам. Он даже мог слышать шум циркулирующей по ним крови.

    Сейчас его ноги ничем не напоминали человеческие. Мутация, вызванная эволюцией его костей, кровеносных сосудов и мышц, достигла состояния, невозможного по человеческим меркам.

    "Я потратил около десяти единиц Инь Ци. Значит, можно продолжить", - Лу Шэн посмотрел на графу «Техники Легкой Пустоты». Она вобрала в себя элементы навыков внешней силы, техник укрепления тела, техник цингун и нескольких техник внутренней силы. Внутренняя Ци начала вливаться в него извне - это была уже не обычная техника цингун.

    - Экстраполировать «Технику Легкой Пустоты» на одиннадцатый уровень, - спокойно сказал Лу Шэн.

    - Пшшш... - Модификатор на время привычно размылся.

    «Техника Легкой Пустоты: одиннадцатый уровень. Специальные Эффекты: силовой шаг - второй уровень, проворство - восьмой уровень». - На этот раз снова было израсходовано две единицы Инь Ци.

    Лу Шэн продолжил уверенно обновлять технику.

    Тринадцатый уровень, четырнадцатый, пятнадцатый, шестнадцатый, двадцатый!

    На двадцатом уровне произошла ещё одна радикальная трансформация. Эту технику уже нельзя было назвать «Техникой Легкой Пустоты».

    «Техника Легкой Пустоты: двадцатый уровень. Специальные Эффекты: неизвестный - уровень один». Все специальные эффекты, исчезнув, сменились одним неопределённым словом.

    Лу Шэн понял, что пора прекращать экстраполировать этот навык.

    Он посмотрел на свои ноги. По сравнению с прошлой трансформацией, с его костями и мышцами произошло не так уж и много изменений. Единственное отличие было в том, что на коленях начали расти какие-то наросты, которых там раньше не было.

    Внутренняя Ци техники «Нефритового Журавля Инь-Ян и Ци Водолея» начала стремительно истощаться. Огромные её объемы тратились на погашение побочных эффектов.

    Однако с течением времени трансформации становились всё заметнее.

    Его ноги покрылись слоем чёрной металлической брони. На пальцах, которые теперь были такими же проворными, как на руках, выросли бритвенно-острые когти. Ноги, ставшие стройными и длинными, в центре покрылись странной структурой - словно кусок кристалла вдруг вырос на броне.

    На икрах вырос круг крепких острых шипов. Чёрные, как смоль, они покрыли обе его ноги.

    *Свист*. - Лу Шэн поднялся на ноги. Нижняя часть его тела выглядела так, будто была облачена в чёрный, жёсткий доспех.

    - Этот специальный эффект... - Он снова посмотрел на экран модификатора. Его инстинкты подсказывали, что он должен активировать это умение прямо сейчас. - Для того, чтобы площадь воздействия Силового Шага стала ещё больше, нужно объединять цингун с взрывной силой. Надо найти пространство побольше, чтобы попробовать.

    Его запас Инь Ци был почти израсходован - осталось всего несколько единиц, однако Лу Шэна это не беспокоило. Он хотел поскорее почувствовать эффект «Техники Легкой Пустоты» - его ловкость и невероятную взрывную силу.

    Опустив штанины, он поправил халат. Быстро активировался Режим Экстремальной Инь. Выросшие на его теле чёрные шипы ушли под кожу, которая снова стала тонкой и нежной.

    Покрытые чёрным доспехом ноги вернули свой первоначальный вид. Единственное, что не удалось спрятать, это выросшие на пальцах острые когти и ставшие длинными ноги.

    Поднявшись, он направился к двери. Загрохотав, каменная дверь отодвинулась в сторону.

    - Я хочу отправиться в небольшое путешествие, - сказал Лу Шэн охранникам.

    - Да, сэр! Ваши подчиненные сейчас же приготовят экипаж!

    - Нет. Я хочу побыть в одиночестве. Не нужно меня сопровождать, - остановил их Лу Шэн.

     

    ***

     

    = Северные Земли. Пик Поглощённой Души. =

    Покрытая снегом поверхность горы сияла серебром. Всё вокруг было ослепительно-белым.

    Лу Шэн медленно шёл по поскрипывающему снегу. Следы, что он оставлял, тут же исчезали, поглощенные разбушевавшейся метелью.

    - Ахх! - По небу стремительно пронеслась белоснежная тень.

    Подняв голову, Лу Шэн посмотрел на парящую в вышине птицу. Он собирался снять с себя маскировку и испытать «Технику Легкой Пустоты».

    Внезапно лицо Лу Шэна заслонила огромная тень.

    - Это же... - Зрачки Лу Шэна сузились - над ним возвышался гигантский белый волк.

    Размером с небольшую гору, он живописно вписывался в пейзаж, становясь на фоне снега практически незаметным. Однако мощное зрение Лу Шэна легко улавливало каждое его движение.

    Белый волк был невероятно быстрым. Перепрыгнув через Лу Шэна, он белым облаком унесся вдаль, мгновенно преодолев несколько сотен метров.

    Он снова пролетел мимо. Длиной в несколько десятков метров, он походил на доисторического зверя. Когда он проносился мимо, на Лу Шэна обрушивалось невероятное давление.

    Мгновение и волк полностью растворился в снегу.

    У Лу Шэна не было времени на раздумья.

    Усмехнувшись, он поднял ногу.

    "КА БУУМ!!!" - По земле кольцами расползлись трещины. В воздух взметнулись необъятные горы снега.

    Земля покрылась трещинами в радиусе примерно десяти метров. Огромная ударная волна, сорвавшись с места, устремилась в погоню за белым волком.

    ========== Глава 201.  Отъезд. (Часть 1) ==========

    Мимо него на огромной скорости пронёсся порыв ветра. Лу Шэн бросился за белым облаком в погоню.

    На самом деле, это облако было гигантским белым волком.

    Мимо стремительно пролетал лес. Местность то вздымалась, то опускалась - он потерял счет холмам.

    Лу Шэн затруднялся сказать, сколько времени длилась погоня. Наконец, белый волк остановился.

    Его тело было похоже на гору. Обернувшись, он вперился в Лу Шэна взглядом кроваво-красных глаз.

    - Зачем ты за мной следуешь? Чего хочешь? - Хотя голос гигантского волка не был громким, Лу Шэну казалось, что он кричит ему в ухо.

    - Чего я хочу? - Лу Шэн удивлённо замер.

    - Я Величайший Король Белых Волков. Назови мне своё желание и что готов предложить взамен. Если меня устроит обмен, я осуществлю твою мечту, - тихо сказал белый волк. - Раз ты меня преследовал, должно быть, знаешь правила.

    Лу Шэн непонимающе смотрел на белого волка. Давление, что от него исходило, было огромным. Он был намного сильнее всех его прошлых противников.

    Судя по всему, этот волк был довольно известным персонажем.

    - Что ты можешь мне предложить? - После некоторых раздумий спросил Лу Шэн.

    Выгнув спину, Король Белых Волков вытянул в направлении Лу Шэна свою огромную голову.

    - Богатство? Драгоценные материалы? Возможно... самое заветное желание твоего сердца?

    Гигантская голова нависла над Лу Шэном - в любой момент она могла его поглотить.

    - Ничего из этого мне не нужно, - подумав, сказал Лу Шэн, потом вдруг добавил:

    - Мне нужна сила!

    Похоже, волк не опасался Лу Шэна. Сейчас, в Экстремальном Режиме Инь, все его способности были тщательно скрыты. Сила, которую он излучал, была ничем, в сравнении с его реальной мощью.

    - Что? - С интересом посмотрел на него Король Белых Волков. - Зачем тебе сила?

    Лу Шэн засмеялся:

    - Нужно ли объяснять такое желание в этом хаотичном мире?

    - Ты прав, - кивнул Король Белых Волков. - Но ты и так владеешь немалой силой, поэтому, если хочешь стать ещё сильнее... за это придется заплатить немалую цену.

    - Главное, дайте мне её а о цене можете не беспокоиться, - спокойно ответил Лу Шэн.

    Он не блефовал. Ему было интересно узнать, что произойдет дальше. Если он действительно сможет сделать его сильней, это будет большим сюрпризом. Но если не сможет, это тоже не будет большой потерей.

    Король Белых Волков был смущён. Будучи реальным главой Общества Бродячих Сердец, он повидал на своём веку немало демонов и призраков, что приходили к нему с подобными просьбами. Некоторых интересовали конкретные предметы, кто-то хотел стать более неуязвимым. Но не было таких, кто не испытывал перед ним страха. Этот человек был исключением.

    Несмотря на все это, он был уверен - их встреча случайна.

    Ему внезапно вспомнились слова того таинственного человека. Он не мог поверить ему до конца.

    Даже если за всем произошедшим стояла семья Шанъян, он ничего не мог с этим сделать. Власть одной из Девяти Великих Семей Центральных Равнин была тем, что он не мог себе представить. Даже если он захочет отомстить, у него ничего не выйдет. Всё, чего он добьётся - станет врагом этой невероятно сильной фракции. Так он раньше думал.

    Похоже, это была воля небес - недавно он получил письмо от своего старого друга. Прочитав его, понял - у него появилась возможность отомстить семье Шанъян. Вот почему он оставил свою стаю и пришёл в Северные Земли.

    Он не ожидал, что встретит здесь такого человека. Самым необычным было то, что он мог сравниться с ним в скорости!

    - Однажды племя одноглазых титанов заключило со мной сделку, предложив в обмен на силу свою преданность. Я предоставил им её. Некоторые народы обменивали на силу драгоценные предметы, - сказал Король Белых Волков. - Я могу дать тебе силу. Всё зависит от того, что ты предложишь мне взамен. - Он не узнал Лу Шэна, так как никогда его не видел. Он не подозревал, что стоящий перед ним человек именно тот, кого он ищет.

    Человек, убивший двух его самых сильных соратников.

    - Правда? - Заинтересовался Лу Шэн. Оказалось, его собеседник был чем-то вроде купца для демонов и призраков. - Я хочу силу без побочных эффектов. Она не должна влиять на мой разум, - некоторое время подумав, он вытащил из кармана какой-то предмет. - Я обменяю её на это.

    - Это же... - Глаза Короля Белых Волков расширились, когда он увидел предложенную человеком вещь. - Осколок Божественного Оружия? Он похож на осколок Сумрачной Печати...

    Этот осколок Лу Шэн получил, убив Лорда-Служителя Бай Цзяна. Тогда он смог извлечь из него всего несколько единиц Инь Ци.

    Он так и не смог понять, как его можно использовать. Сейчас, внезапно о нём вспомнив, он решил попытать счастья.

    - Осколок Сумрачной Печати? - С непроницаемым лицом переспросил Лу Шэн. - Итак, сколько силы я могу получить в обмен на него?

    Король Белых Волков некоторое время молчал, изучая металлический осколок.

    - Это довольно большой осколок, поэтому я могу предложить тебе три варианта.

    Лу Шэн выжидательно приподнял бровь:

    - Внимательно слушаю.

    Подняв голову, Король Белых Волков осторожно выдохнул в воздух облако белого пара, которое изолировало их от внешнего мира.

    - Первый - я могу передать тебе силу напрямую, из своего собственного тела. Преимущество этого способа - быстрота. Второй - я наделю тебя силой демона, превратив в Полудемона. Но это повлияет на продолжительность твоей жизни. Третий - я передам тебе драгоценные материалы, которые ты сможешь поглотить и переварить.

    Король Белых Волков тщательно обдумал то, что собирался предложить. У каждого способа были свои плюсы и минусы.

    Лу Шэн надолго задумался. В конце концов, он решил, что ничего не потеряет от обмена, так как всё равно не сможет использовать осколок. А для такой фракции, как семья Шанъян, осколок Божественного Оружия был не слишком важен.

    - Хочу драгоценные материалы, - хорошо всё обдумав, сказал он.

    - У меня есть драгоценные травы, которые могут усилить тело и внутреннюю Ци. Что выберешь? - Спросил Король Белых Волков.

    Лу Шэн вспомнил о карте драгоценных трав.

    - Мне нужен Цветок Четырёх Духов.

    - Договорились, - когда Король Белых Волков тряхнул головой, из его шерсти выплыл прозрачный флакон размером с ладонь.

    Как будто поддерживаемый невидимой рукой, он, проплыв по воздуху, завис перед Лу Шэном.

    - Тридцати тысячелетний Цветок Четырёх Духов в обмен на осколок Божественного Оружия, - Король Белых Волков был честным купцом. И этого принципа все годы придерживалось всё Общество Бродячих Сердец.

    Как у купцов, ведущих дела с призраками и демонами, их цены были немалыми, но они никогда не продавали поддельный товар.

    Лу Шэн осторожно открыл флакон. Во флаконе лежал маленький зелёный цветок с четырьмя лепестками и полупрозрачным стеблем.

    Тонкий аромат, похожий на запах перечной мяты, ударил ему в нос.

    - Тридцать тысяч лет... - Лицо Лу Шэна не выражало эмоций, однако в душе он был охвачен радостью.

    Наверное, нужно сказать, что все, указанные на карте Лу Шэна травы, были ничем в сравнении с той, что он сейчас держал в руках.

    Если говорить простым языком, этот цветочек мог компенсировать ему очень много единиц Инь Ци. Возможно, его бы даже хватило на обновление всех культивируемых им навыков внутренней силы.

    Он почему-то забыл, что мог использовать для обновления «Техники Легкой Пустоты» вместо Инь Ци собственную внутреннюю Ци атрибута Инь. Правда, тогда ему было бы  нечем было исцелять полученные во время трансформации тела травмы.

    - Ну, так что? - В ожидании ответа Король Белых Волков пристально смотрел на Лу Шэна.

    - По рукам, - кивнув, Лу Шэн кинул волку металлический осколок.

    Невидимая сила подхватила осколок и поднесла его к Королю Белых Волков.

    - В таком случае... приятно было иметь с тобой дело. Если понадоблюсь, ищи меня на Островах Ледяного Моря. - Спрятав осколок в шерсти, Король Белых Волков, оттолкнувшись ото льда, прыгнул. В следующее мгновение он исчез, растворившись в облаке белого снега.

    На этот раз Лу Шэн не собирался его преследовать. Плоды этой поездки и так были более чем впечатляющими.

     

    ***

     

    Воздух внезапно затянуло густым туманом.

    Где-то в глубине огромной замерзшей равнины молча стояла одинокая фигура, глядя на падающий с неба туман.

    - Хуу... - Из тумана медленно выплыл Король Белых Волков. - Семья Шаньян слишком далеко зашла. Даже несмотря на невероятную силу Девяти Великих Семей я не могу так просто проглотить нанесённое мне оскорбление, - прорычал он.

    Стройная фигура молчала.

    Король Белых Волков терпеливо ждал.

    Король Ледяных Лис - воистину самый сильный демон Северных Земель.

    Если он, Король Белых Волков, был самым сильным демоном архипелагов Ледяного Моря, тот, кто перед ним стоял, был самым могущественным демоном Северных Земель. Официально его называли Королем Демонов этого региона.

    Именно он был фактором, помешавшим Девяти Великим Семьям разграбить ресурсы Северных Земель.

    Ждать пришлось довольно долго, прежде чем демон ответил.

    - Думаешь... сможешь их уничтожить? - Наконец, заговорил он.

    - Нет, - на морде Короля Белых Волков вдруг появилась кровожадная фигура. - Но у меня хватит сил, чтоб убить нескольких гениев их семьи.

    - В сражении за Скорбь Алого Дракона было ранено несколько моих принцесс. Ты собираешься совершить совершенно бессмысленный шаг, - спокойно сказала фигура.

    Улыбка сразу же исчезла с морды Короля Белых Волков. Никто не знал о жестокости Короля Ледяных Лис больше, чем он. Но даже он не мог заставить себя обречь своих детей на смерть.

    - И что? - Спросил он.

    - Ты должен вернуться, - спокойно ответила фигура.

    Тишина.

    Король Белых Волков внезапно ощутил охвативший его сердце холод. По этому поступку он понял, как относится к нему Король Ледяных Лис.

    Он был влиятельным и сильным, возвышающимся над многими из известных Королей Демонов. Пока эти Короли Демонов не переходили ему дорогу, он смотрел на них сквозь пальцы. Фактически, он позволял им делать всё, что заблагорассудится.

    - Я понял... - Наконец, ответил Король Белых Волков. Собираясь уходить, бросил. - Ты ещё об этом пожалеешь.

    - Никто не сможет заставить меня сожалеть о принятом решении, - мягко ответил Король Ледяных Лис. - Ты не понимаешь.

    Фыркнув, Король Белых Волков бросился прочь.

    Стоявшая посреди ледяной равнины одинокая фигура задумчиво смотрела вдаль.

    ========== Глава 202.  Отъезд. (Часть 2) ==========

    Первое, что сделал Лу Шэн по возвращении на базу «Багряного Кита» - нашел брата-наставника и узнал, что ему делать с Цветком Четырёх Духов.

    Подробно изучив процесс, позволил Хун Минцзы помочь ему с производством таблеток.

    Хун Минцзы никогда не видел подобного сокровища. Он предложил Лу Шэну разделить его на несколько доз, так как эффект этой лекарственной травы был слишком велик.

    Но Лу Шэн отказался.

    Следуя его приказу, секта «Багряного Кита» начала собирать травы, необходимые для приготовления таблеток.

    Вскоре эксперты уровня Божественного Начала, посланные им на поиски драгоценных тысячелетних трав, вернулись на базу секты «Багряного Кита».

    Из добытых ими трав аптекари выбрали те, что усиливали свойства Цветка Четырёх Духов.

    Спустя три дня таблетки, наконец, были готовы. Рецепт был не особо сложным - всего лишь нужно было убрать побочные эффекты травы и усилить её полезные свойства.

    Однако даже такая простая задача неимоверно утомила Хун Минцзы и его помощников. Настолько, что Лу Шэн был вынужден поддержать их своей внутренней силой. Одновременно, это послужило и наградой за труды.

    Что касаемо таблеток - никто, кроме него, не смог бы выдержать заключенной в них энергии.

    Лечебный эффект травы был настолько велик, что одну таблетку, по-хорошему, следовало разделить на десять отдельных порций.

    С таблетками в руках Лу Шэн вернулся в комнату для медитаций.

    Загрохотала, отъехав в сторону, каменная дверь.

    Усевшись в центре комнаты, Лу Шэн без колебаний проглотил одну из таблеток.

    Подобно комку снега, таблетка мгновенно растаяла у него во рту, холодным потоком хлынув в желудок. Лу Шэн сидел неподвижно, не чувствуя никаких изменений.

    Прошло два часа. Затем четыре.

    Он поглотил ещё одну таблетку, созданную из Цветка Четырёх Духов.

    Прошло ещё четыре часа.

    За второй таблеткой последовала третья.

    После пятой таблетки Лу Шэн решил остановиться.

    К этому времени из пор его тела начал просачиваться пар, окутывая фигуру густым белым туманом.

    Лечебное действие таблеток, созданных на основе Цветка Четырёх Духов, было пугающим. Энергия в его теле словно сошла с ума. К счастью, его кровеносные сосуды и меридианы были достаточно крепкими - лёгкие повреждения, получаемые ими, быстро исцелялись при помощи Ци Водолея.

    Лекарство быстро впитывалось и усваивалось его телом, превращаясь в нити чистой внутренней Ци с тысячелетней культивационной базой.

    Полученная посредством поглощения таблеток внутренняя Ци равномерно распределялась между «Основной Багряной Техникой Девяти Яростей» и техникой «Нефритового Журавля Инь-Ян и Ци Водолея».

    Однако, после интеграции, осталось всего десять процентов от изначальной мощи - всё остальное было примесями, которые в процессе исчезли.

    Потом эти оставшиеся десять процентов ещё более сжались и сжижились, потеряв большую часть своего объема.

    К концу второго дня уединения Лу Шэн полностью переварил таблетки, добавив к своей культивационной базе внутреннюю Ци трёхсотлетней ценности.

    «Основная Багряная Техника Девяти Яростей» и техника «Нефритового Журавля Инь-Ян и Ци Водолея»увеличились на три капли сжиженной Ци каждая.

    Цветок Четырёх Духов обладал исключительно мощным атрибутом Ян - эта трава при определённых условиях могла стать смертельно опасным ядом.

    Огненный токсин, заключенный в ней, был ключом к культивации внутренней силы Лу Шэна.

    По мере того, как он поглощал полезные свойства таблетки, огненный токсин постепенно соединялся с «Основной Багряной Техникой Девяти Яростей», усиливая её собственный огненный токсин.

    После поглощения огненного токсина Цветка Четырёх Духов, «Основная Багряная Техника Девяти Яростей» начала стремительно изменяться.

    Таким образом, хотя он и не достиг прорыва в культивировании, мощь «Основной Багряной Техники Девяти Ярости» неуклонно росла. Сжиженная Ци стала более густой.

    Без возможности сравнения, Лу Шэн сам не знал, насколько сейчас силён.

    Он заметил, что каждый раз, когда он активировал «Технику Легкой Пустоты» и делал шаг, срабатывала усиленная версия эффекта «Силовой Шаг».

    Недолго думая, он переименовал «Технику Легкой Пустоты» в «Технику Силового Шага в Легкой Пустоте».

    Ещё немного поразмыслив, Лу Шэн покинул медитационную комнату. К этому времени отборочный турнир, наконец, закончился.

    Несколько десятков бойцов, хорошо показавших себя в турнире, были приняты учениками в школу «Багряного Солнца». Их наставниками стали несколько экспертов уровня Божественного Начала.

    Этим экспертом Лу Шэн покровительствовал лично.

    Большинство знавших его людей не верили, что он простой смертный, но это не слишком их волновало. Главное, он заслужил своё имя при помощи боевых искусств - этого было достаточно.

    После отборочного турнира состоялась церемония посвящения. Лу Шэн внедрил Сеть Журавля Инь в каждого из новых учеников, после чего начал готовиться к свадьбе.

     

    ***

     

    - Ты тоже хочешь заниматься боевыми искусствами? - Удивлённо уставился на Чэнь Юньси Лу Шэн.

    В этот момент они находились в Благоухающей Башне, где продавались парфюмерные кисеты и косметические порошки. Чтобы Юньси могла спокойно выбрать всё, что ей захочется, Лу Шэн забронировал весь верхний этаж.

    Признаться, он не ожидал услышать от девушки такого рода просьбу.

    - Да! Я хочу стать такой же, как ты! Я не хочу от тебя отставать! - Уверенно ответила Чэнь Юньси.

    - Отставать от меня? - Лу Шэн смотрел на девушку так, словно видел её впервые.

    - Да, - голос Чэнь Юньси был торжественным и спокойным. Судя по всему, это решение не было спонтанным.

    - Хорошо. Практиковать боевые искусства хорошая идея, - Лу Шэн ненадолго задумался. - Но... ты сможешь выдержать такие нагрузки?

    Даже если он передаст Юньси свою внутреннюю Ци через Сеть Журавля Инь, что это ей даст? Техники, удары, мантры внутренней силы... все это невозможно было усвоить за один день. Единственное, чего он этим добьется - создаст мутанта, сильного в отношении внутренней силы, но слабого во всех остальных аспектах.

    Более того, человеку, не имеющему никаких основ, было опасно передавать внутреннюю Ци.

    Не имеющее культивационной базы тело могло не выдержать интенсивных нагрузок и давления внутренней Ци.

    Каждый раз, когда внутренняя Ци через кровеносные сосуды будет поступать в меридианы, телу будет наноситься непоправимый ущерб.

    Чем чаще это будет происходить, тем стремительней начнет иссякать его жизненная сила.

    Чтобы укрепить тело, нужно было начать с тончайшей нити внутренней Ци, одновременно дополняя её интенсивной подпиткой. Только тогда организм сможет адаптироваться.

    Однажды, обновляя свою внутреннюю силу, Лу Шэн случайно переусердствовал. Ему тогда потребовался год, чтобы полностью восстановиться.

    Каждый раз, передавая свою внутреннюю силу, он выбирал людей с высокой культивационной базой. Ни Том, ни Дик, ни Гарри не превратятся в экспертов, если он просто передаст им свою внутреннюю Ци.

    - Какое боевое искусство я могу начать культивировать в моём возрасте? Согласиться ли эксперт номер один Северных Земель учить молодую женщину? - Поняв, что Лу Шэн не против, спросила Чэнь Юньси.

    - Всё зависит от того, какую силу ты хочешь развивать, внутреннюю или внешнюю, - ответил Лу Шэн, объяснив попутно, чем они друг от друга отличаются.

    Естественно, Чэнь Юньси выбрала внутреннюю силу, которая могла сохранить её красоту и молодость. Лу Шэн решил научить её самой простой технике, чтоб она могла практиковаться самостоятельно.

    Однако, на это, кроме всего прочего, нужен был ещё и талант. Не каждый мог развить внутреннюю силу. Поэтому Лу Шэн решил дать ей возможность выяснить, есть ли у неё такие задатки.

    Признаться, у него не было в отношении неё больших надежд. Он был уверен - в лучшем случае, всё, чего она сможет добиться - это научиться исцелять мелкие внутренние повреждения своего тела. Он не собирался передавать ей свою внутреннюю Ци, боясь, что это не поможет ей, а навредит.

    Нин Сань был хорошим примером. При всей его силе, каждый раз, как он вливал в него свою внутреннюю силу, тот страдал от серьёзных внутренних повреждений.

    Сразу после этого, Лу Шэн переключился на обсуждение свадьбы. Обе семьи - И Лу, и Чэнь, были уже готовы.

    Сразу после свадьбы, Лу Шэн планировал отправиться в Центральные Равнины. Хотя его отец - Лу Фан, не хотел с ним расставаться, он понимал - у сына собственный путь, который он должен пройти. Поэтому, куда бы тот не планировал отправиться, отец не собирался его останавливать.

    Однако он не собирался следовать за Лу Шэном в Центральные Равнины. В конце концов, Янь Шань был домом семьи Лу и базой секты «Багряного Кита».

    В отличие от него, Чэнь Юньси хотела следовать за Лу Шэном, несмотря на то, что все её отговаривали. Она сама понимала, что могла стать для него обузой. Её даже могли использовать в качестве козыря против него.

    Время пролетело молниеносно. Одно мгновение и наступил день свадьбы.

     

    ***

     

    Сидя в своей спальне в поместье Лу, Лу Шэн то и дело вздыхал.

    - Старший молодой господин, почему вы вздыхаете? - Тщательно расчесав ему волосы и расправив складки на халате, спросила Цяо’эр.

    Лу Шэн надел ярко-красный свадебный наряд, волосы повязал красной лентой.

    - Потому что... - Он снова вздохнул.

    Накануне свадьбы он вдруг задумался об одной серьёзной проблеме.

    Как Чэнь Юньси, простая смертная, выдержит одну из важнейших составляющих его организма.

    Лу Шэн не был уверен, что произойдет во время их контакта. Даже одной капли его крови было достаточно, чтобы насквозь проесть металл.

    С нынешней силой активность его тела достигла невероятного уровня. Что будет, если капля «той» жидкости попадет в тело Чэнь Юньси...

    Лицо Лу Шэна омрачилось.

    "Только не говорите, что мне нужно в рекордно короткие сроки сделать Юньси сильной путем передачи ей своей внутренней Ци? Нет, этого не будет... Если только она не сможет за один присест достичь области Уз. В ином случае это бессмысленно. Однако, её тело слишком слабое, а активность клеток чересчур низкая...

    - Старший молодой господин, наконец, женится. Надеюсь, у него скоро родится пухлощёкий малыш и у семьи Лу появиться наследник! И у великой секты «Багряного Кита» тоже появится наследник! Поздравляю! Это так здорово! - Наперебой радостно восклицали за дверью его многочисленные родственники.

    - Пухлощёкий малыш... - Головная боль Лу Шэна усилилась.

    Он потер виски, не зная, что ему делать с этой проблемой. Он был слишком сильным. Он мог завершить, как положено, свадьбу с Чэнь Юньси, контролируя циркуляцию своей внутренней силы. И всё бы прошло хорошо. Но, в конце концов, им придётся зачать ребенка. Когда это произойдет, случиться может всё, что угодно...

    "В общем, сейчас ей никак нельзя беременеть..." - Принял решение Лу Шэн.

    Некоторые Благородные из вымирающих родов, тоже, бывало, женились на смертных. В этой поездке в Центральные Равнины, он, возможно, сможет найти решение.

    ========== Главы 203 - 220 ==========

    Глава 203.

    Секты.

    Кроны деревьев были покрыты толстыми снежными шапками. С прогнувшихся под тяжестью снега ветвей свисали длинные прозрачные сосульки.

    Лу Шэн сидел в запряжённой волами карете, перед прикреплённой к полу небольшой угольной жаровней.

    Он был одет в свободные чёрные одежды и чёрную шляпу, скрывающую под собой его волосы. Запястье украшал состоящий из крупных золотых бусин браслет.

    Напротив расположилась девочка с зонтиком, медленно потягивая из фарфоровой чашки молочный чай.

    Сейчас она находилась в режиме Инин. Точнее, в последнее время это тело постоянно находилось под контролем Инин - судя по всему, Хунфан Бай не слишком стремилась контактировать с Лу Шэном. Она редко проявляла себя.

    Лу Шэн поднес ко рту чашку с молочным чаем. Сделав глоток, посмотрел в окно.

    Все, что там можно было увидеть - это снег.

    - Прошло уже пять дней с тех пор, как мы покинули Янь Шань. Почему мне кажется, что зима за окном с каждым шагом становиться всё суровей? - Покачал головой Лу Шэн.

    В свою поездку в Центральные Равнины, кроме девочки с зонтиком, он взял Нин Саня и Сюй Чуя. Он привык к этим двоим и был уверен в их преданности.

    Что касаемо остальной свиты - в неё входило несколько слуг и десяток охранников. Всего его сопровождало три экипажа и несколько всадников. Для эксперта номер один Северных Земель это был слишком маленький эскорт.

    - В чем разница между Северными Землями и Центральными Равнинами? Инин, ты знаешь? - Тихо спросил Лу Шэн.

    Достав перо и лист бумаги, Инин нацарапала несколько слов.

    «Центральные Равнины - это гигантское озеро, а Северные Земли - небольшой пруд. Будь то в ресурсах, людях или экспертах, разрыв огромен».

    - Разница настолько огромна? - Лу Шэн приподнял бровь. - Иными словами, там много экспертов? Сколько из них находятся на уровне Хунфан Бай? Ты знаешь?

    Инин сначала покачала головой, но сразу после этого стерла прежние слова и написала новые.

    «Сестра была довольно сильной даже по меркам Центральных равнин, но в сравнении с Девятью Великими Семьями, она эквивалентна главе слабой семьи. Девять Великих Семей Центральных Равнин имеют очень прочные основы. Причём руководители семей не самые мощные эксперты - они скорее управляющие».

    - Я понял... - Лу Шэн медленно кивнул. Он был сейчас сильней, чем тогда Хунфан Бай. Хотя и не на много. Если брать за основу область Змеи, он находился примерно между третьим нижним и первым средним уровнем. Это было не таким уж большим достижением, если принимать во внимания девятиуровневую систему области Змеи. Сила нижних, средних и высших уровней очень сильно отличалась.

    "Похоже, мне нужно залечь на дно и не высовываться..." - Лу Шэн нахмурился.

    - Дзинь... дзинь... дзинь... - Внезапно донеслось снаружи.

    Лу Шэн отодвинул занавеску. Присмотревшись, сквозь падающий с неба густой снег заметил припаркованную по правой стороне дороги цепочку карет. Звук доносился с их стороны.

    - Что происходит? - Спросил он у Сюй Чуя. Окликнув одного из охранников, Сюй Чуй приказал ему всё разузнать.

    Запряжённые волами кареты, меж тем, продолжали двигаться вперёд. Вскоре охранник вернулся. Что-то прошептав на ухо Сюй Чую, поклонившись, вернулся на своё место.

    - Молодой господин, этот караван направляется в Центральные Равнины. У них сломалось колесо, и они надеются на нашу помощь. Они утверждают, что сами родом из Серебряного Города и обещают щедрую награду.

    - Вот как? - Лу Шэн посмотрел на запряженный несколькими лошадьми экипаж, сопровождаемый дюжиной вооруженных людей. Они окружали женщину и двоих детей, укрытых большим зонтиком.

    - Пусть они садятся в пустую карету, - в этой поездке Лу Шэн выдавал себя за молодого господина, отправившегося в Центральные Равнины на учебу. Он не боялся, что его разоблачат, так как внешне был похож на студента.

    Честно говоря, пока он никого не атаковал, его личность казалась людям не опасной. И он был рад помочь другим, если они, конечно, не были его врагами.

    - Большое спасибо, господин, - прижав к груди кулак, поклонился ему мускулистый мужчина, стоящий возле экипажа со сломанным колесом.

    Слегка кивнув, Лу Шэн опустил занавеску, дав знак Сюй Чую самому за всем проследить. Он был человеком, вполне для этого подходящим.

    Вскоре кареты двинулись с места, оставив позади сломанный экипаж.

    К полудню снегопад заметно уменьшился. Постепенно белоснежное покрывало, сопровождающее их на протяжении пути, сменилось различного размера лужами, покрытыми тонким слоем льда.

    Слуги развели костер. Место, что они выбрали для лагеря, находилось у подножия небольшого холма который защищал их от холодного ветра.

    Обе группы, объединившись, занялись приготовлением ужина.

    Выбравшись из кареты, Лу Шэн уселся возле костра. Сюй Чуй руководил часовыми, Нин Сань - остальными слугами.

    Что касаемо второй группы, больше всего среди них выделялась женщина-аристократка, сидящая рядом с двумя девочками. За её спиной стоял мускулистый мужчина - судя по всему, глава их охраны.

    Аристократка - женщина с тонкими бровями, большими глазами и маленьким ртом, была облачена в фиолетовый наряд, прикрывающий большую часть её тела. На вид ей было не больше тридцати лет. Её можно было назвать обычной изысканной городской леди.

    Старшей из девочек было самое большее тринадцать лет, младшей около семи-восьми. Обе они были одеты в белые куртки. Девочки с интересом поглядывали на Лу Шэна.

    Младшая совсем не боялась незнакомцев.

    - Большое спасибо молодому господину за помощь. Меня зовут Чжан Жун. Мы отправились в путь, чтобы воздать почести нашим предкам. К сожалению, на полпути у нашей кареты сломалось колесо. Я рада, что мы встретили молодого господина. В противном случае, кто знает, как долго нам пришлось бы там торчать, - дама искренне поблагодарила Лу Шэна.

    - Не стоит благодарности. Этот путь всегда был безопасным. Через определённый промежуток времени здесь проходит патруль. Даже если бы вы не встретили нас, кто-нибудь непременно бы вам помог. В любом случае, вы нам заплатили, так что не стоит больше об этом упоминать, - улыбнулся Лу Шэн.

    Вскоре был готов ароматный мясной суп. Слуги добавили в него различные приправы, такие как, лук-шалот и пропитанные побеги бамбука. Кроме того, был подан заранее нарезанный овощной хлеб.

    Лу Шэн посмотрел на пирожок с мясом, что ела одна из девочек.

    - Если вы не против, мы можем поделиться с вами едой, - улыбнувшись, сказал он.

    Эти люди были родом из Центральных Равнин. Он мог получить от них некоторую информацию относительно царящей там обстановки. Хотя он узнал кое-что от шпионов секты, этого было недостаточно.

    - Спасибо вам. Не нужно, у нас есть еда… - Махнула рукой госпожа Чжан Жун. Но прежде, чем она успела закончить, её дочь, получив миску горячего супа, начала жадно есть.

    Увидев это, госпожа Чжан Жун беспомощно вздохнула.

    Семья Чжан, в которую она вышла замуж, проживала в Серебряном Городе. Они владели большим поместьем. Были в этой семье и государственные чиновники, и мастера боевых искусств. Можно сказать, у них было всё, о чем можно было мечтать.

    Как хозяйка дома, она несомненно жила в комфорте. Однако недавние события вызывали у неё головную боль.

    Бизнес семьи Чжан находился под угрозой. Её семья долго ломала себе голову, но не придумала ничего лучшего, кроме как договориться о брачном союзе.

    Госпожа Чжан Жун сама была жертвой брачного союза, из-за чего мысль о том, что её старшую дочь постигнет такая же участь, причиняла ей боль. Вот почему она, взяв детей, отправилась на север, на могилу предков.

    Она родила свою старшую дочь - Чжан Жонин, когда ей едва исполнилось двенадцать лет. Недавно Чжан Жонин исполнилось четырнадцать. Несмотря на юность, она уже была привлекательной девушкой с тонкой талией и широкими бедрами. Между её стройными ногами, когда она сводила их вместе, совсем не было разрыва.

    До госпожи Чжан Жун дошли слухи, что её старшая дочь выбрана в качестве инструмента для формирования брачного союза.

    Узнав об этом, она решила сама заняться устройством брака своей дочери. Она была полна решимости найти человека, который сделает её ребенка счастливым.

    Это должно было произойти на севере.

    Но она не ожидала, что колесо их кареты сломается.

    В настоящее время госпожа Чжан Жун оценивающим взглядом рассматривала сидящего у костра Лу Шэна. Этот привлекательный молодой человек, как на её вкус, был довольно интересен. Было в нём что-то загадочное и необычное. Глядя на его экипажи и свиту, можно было понять, что он далеко не беден.

    Поэтому она решилась его проверить.

    В то время, как её дочь была поглощена супом, госпожа Чжан Жун непринужденным тоном спросила:

    - Могу ли я узнать - молодой господин едет в Центральные Равнины учиться или навестить семью? Путешествие займет много времени... путь туда не слишком близкий.

    - На учебу, - открыто улыбнувшись, ответил Лу Шэн. - Интересно, какова нынешняя ситуация в Центральных Равнинах? Я направляюсь в город Байлин.

    - В Байлин? Какое совпадение! Это мой родной город. Среди ста городов Центральных Земель он занимает десятое место. Я полагаю, молодой господин собирается учиться в университете Байлин? - Улыбнулась Чжан Жун.

    - Так и есть. Я совсем не знаю тех мест, поэтому волнуюсь, - Лу Шэн притворно вздохнул. - Не могли бы вы мне рассказать немного об этом городе?

    - Конечно, - легко согласилась госпожа Чжан Жун.

    Отдыхая, они обменивались информацией. От госпожи Чжан Лу Шэн узнал, как выглядит обычный город Центральных Равнин.

    В отличие от того, что он себе представлял, Центральные Равнины были довольно процветающими землями. Байлин был таким же процветающим, как Янь Шань. Однако в Центральных Равнинах было множество более развитых городов.

    Этими городами руководила императорская семья, которой подчинялась десятитысячная Армия Души Тигра. Все города находились под управлением Благородных Семей.

    Здесь всё было иначе, чем в Северных Землях. У Благородных Семей Центральных Равнин были свои представители, обладающие огромной властью.

    Лу Шэн легко смог получить информацию о семье Шанъян. В глазах обычных людей семья Шанъян была одной из древних семей. Для тех, кто был не в курсе происходящего, они были обычной купеческой семьей. Обычные люди не видели в них ничего особенного.

    Госпожа Чжан рада была поболтать с Лу Шэном. В таком ритме ответов и вопросов прошло несколько дней.

    После того, как они миновали большой участок заснеженного леса, деревья вокруг начали постепенно зеленеть.

    Наконец, экипажи прибыли к первой заставе - переходу Жун Синь.

    С этого момента, госпожа Чжан больше не нуждалась в сопровождении Лу Шэна. Она нашла магазин, принадлежащий семье Чжан, и наняла новый экипаж.

    Перед расставанием она оставила Лу Шэну свои контакты.

    Хотя госпожа Чжан узнала в ходе разговора, что Лу Шэн уже женат, она не вычеркнула его из списка потенциальных женихов.

    Расставшись с госпожой Чжан, Лу Шэн пересек Переход Жун Синь. Дорога после этого стала намного лучше, так что скорость движения заметно увеличилась.

    Всего через пять дней они достигли места своего назначения - города Байлин.

    Там его уже ждали люди Шанъян Цзюли.

     

    Глава 204.

    Дьявольское Начало.

    = Постоялый Двор. =

    - Пожалуйста, присаживайтесь, брат Лу, - в отдельном кабинете ресторана, кроме него, находился привлекательный молодой человек, загорелый и мускулистый.

    Мужчина широко улыбнулся:

    - Меня зовут Чэнь Цюаньсун. Госпожа Цзюли поручила мне вас встретить. Не стесняйтесь, обращаться ко мне напрямую, если понадобятся какие-то ресурсы или возникнут вопросы.

    - Ох, брат Чэнь! Вы так любезны! – Улыбнулся в ответ Лу Шэн. По приезде в Байлин его встретили люди семьи Шанъян. Они же привели его в это место. - Как дела у госпожи Цзюли? - Вежливо спросил он. В конце концов, он принес много проблем семье Шанъян в Северных Землях. Возможно, это даже могло повлиять на положение госпожи Цзюли в семье.

    - Всё в порядке. Сейчас она сосредоточена на закаливании тела. Вероятно, из медитационной комнаты выйдет не скоро. Но, несмотря на это, она не забыла о вас, брат Лу. Это большая честь! Я завидую! - Чэнь Цюаньсун был одним из лучших агентов Шанъян Цзюли в Центральных Равнинах. Узнав, что госпожа Цзюли покровительствует кому-то в Северных Землях, он не мог не беспокоиться.

    Изначально он был правой рукой Шанъян Цзюли. Часто у неё не было выбора, кроме как положиться на него. Неудивительно, что Чэнь Цюаньсун чувствовал исходящую от Лу Шэна угрозу.

    Лу Шэн не мог не заметить беспокойства своего собеседника.

    В глазах Чэнь Цюаньсуна, секта «Багряного Кита» полностью подчинялась Шанъян Цзюли. Иными словами, теперь он представлял Шанъян Цзюли в Северных Землях, соперничая с её людьми из Центральных Равнин.

    - Не беспокойтесь, брат Чэнь. Я пришёл исключительно ради учебы - у меня здесь нет никаких других дел, - улыбнувшись, пояснил Лу Шэн. Он на самом деле не интересовался политикой и не собирался вмешиваться в дела людей Щанъян Цзюли. - Просто организуйте побыстрее мою регистрацию.

    Его слова внесли ясность: он не собирался захватывать власть и не был фигурой, которую Шанъян Цзюли привела в Центральные Равнины, чтобы держать Чэнь Цюаньсуна и остальных под контролем.

    Внимательно выслушав Лу Шэна, Чэнь Цюаньсун пристально на него посмотрел.

    - Хорошо. Согласно вашей договоренности с госпожой Цзюли, вот список сект, из которых брат Лу может выбрать. Это секты, в которые мы можем внедрить своих людей, - он достал из рукава бумажный свиток.

    Лу Шэн развернул длинный лист.

    В свитке было указано множество сект, входящих в состав Сотни Древних Родов. Рядом с каждым из названий можно было найти краткое описание.

    - Хотя ещё не настало время для найма и оценки кандидатов, это не проблема. Брат Лу, не спешите, выбирайте тщательно, - посоветовал Чэнь Цюаньсун.

    - Хорошо, - Лу Шэн кивнул.

    После обсуждения дел разговор плавно ушёл в сторону. Они поговорили об отличиях между Северными Землями и Центральными Равнинами, коснулись и других тем.

    Время пролетело незаметно. Перед расставанием Чэнь Цюаньсун передал Лу Шэну наполненный чёрными монетами кошель.

    Это была специальная валюта, используемая благородными семьями в торговле драгоценными материалами или другими ценностями. Они, как правило, использовали эти монеты вместо золота и серебра.

    Чэнь Цюаньсун был вдумчивым человеком. Ещё до приезда Лу Шэна он нашёл ему временное жилье в одном из центральных районов Байлина. Через окно своих апартаментов Лу Шэн мог видеть Башню Тысячи Духов.

    Башня Тысячи Духов, высотой в тридцать два этажа, имела замысловатую конструкцию. Это была достопримечательность Байлина, как рождественская ёлка, украшенная тысячами маленьких колокольчиков. На ветру колокольчики мелодично звенели. Это был своего рода инструмент, используемый Астрологическим Отделом для наблюдения за погодой.

    Стоя у окна, Лу Шэн внимательно изучал свиток.

    «Секта Небесного Лотоса: одна из трёх сильнейших в Сотне Древних Родов. Специализируется на боевых искусствах, основанных на ядах и ветре. Можно зарегистрироваться учеником, для чего нужно пройти оценку».

    «Секта Раскалывающих Горы и Сотрясающих Звезды: входит в тройку лучших в Сотне Древних Родов. Специализируется на боевых искусствах, основанных на земле и скорости. Можно зарегистрироваться учеником. Условия те же, что и выше».

    «Парчовая Секта: входит в тройку лучших в Сотне Древних Родов. Специализации нет - развивает все направления. Секта с большим количеством последователей. Можно зарегистрироваться элитным учеником и обучаться во внутреннем дворе».

    ***

     

    В свитке были четко обозначены отличительные черты каждой из сект, в которые Лу Шэн мог вступить.

    Однако, изучив весь свиток, Лу Шэн ни одной из них не остался доволен.

    Из всех ему больше всего приглянулись две: Парчовая Секта и Секта Дьявольского Начала.

    Одна из них обучала всех, независимо от происхождения. Пока у вас были деньги, они готовы были с вами сотрудничать.

    Вторая сейчас находилась в упадке. Ее тайное искусство было утеряно. Раньше эта секта была довольно большой. Преимущественно, она занималась изучением Дьяволов. Но произошел несчастный случай, уничтоживший девяносто процентов их исследований.

    В настоящее время Секта Дьявольского Начала была в шаге от полного исчезновения. Вероятно, это не займет много времени, прежде чем её исключат из Сотни Древних Родов.

    Единственная причина, по которой Шанъян Цзюли включила её в список, не была связана с Лу Шэном - когда-то Великий Старший Секты Дьявольского Начала оказал ей неоценимую услугу. Сейчас, когда Секта Дьявольского Начала из последних сил пыталась восстановить своё наследие, она решил включить её в свой рекомендательный список.

    В конце концов, список был подготовлен не только из-за Лу Шэна.

    Лу Шэн ещё раз прочитал описание Секты Дьявольского Начала. Его заинтересовало направление их исследований. До настоящего времени он видел призраков, демонов, Аномалий и Благородных. Но он никогда не встречал Дьяволов.

    Кроме того, ему понравилось, в качестве кого его могут принять.

    "Ученик Мастера Секты... Моя цель - лучше понять, что представляют собой Благородные Семьи и разобраться в устройстве Центральных Равнин. На самом деле, меня совсем не интересует изучение их секретных искусств. Секта Дьявольского Начала в этом отношении подходит мне лучше всего. Из-за слабости секты, учитывая мою силу и предысторию, я получу высокий статус и предельную свободу сразу после вступления. Объект их исследований - Дьяволы. Это может значительно пополнить копилку моих знаний в этой области", - думал он, постукивая пальцами по свитку.

    - Так и поступим. - Обернувшись, Лу Шэн посмотрел на Инин. - С этого момента ты не должна никуда выходить без моего разрешения. Этот город - базовый лагерь Благородных Семей. Здесь слишком много сильных экспертов. Даже тот, с кем мы встречались, был экспертом области Уз. Признаться, честно, я понятия не имею, насколько могущественны Девять Великих Семей Центральных Равнин. Если ты попадёшь в беду, даже я не смогу тебя спасти.

    Девочка с зонтиком послушно кивнула.

    Удовлетворённый принятым решением, он переключил внимание на возвышающуюся вдали Башню Тысячи Духов.

    С тех пор, как попал в город, он чувствовал направленный на него с одного из этажей башни пристальный взгляд.

    Этот взгляд был чрезвычайно мощным. Он легко покрывал радиус в несколько десятков метров. Вместо того, чтоб следить за каким-то определённым местом, он, зона за зоной, обыскивал город.

    Лу Шэн понятия не имел, что это такое, время от времени ощущая невероятно мощную ауру. Эта аура была намного сильней, чем у него и даже у Шанъян Цзюли. Да что там они - она была мощней, чем у однажды виденного им Демонического Оружия.

    Лу Шэн не мог описать словами глубину этой странной ауры.

    - Нужно отдохнуть. А завтра утром наведаюсь в Секту Дьявольского Начала, - оторвав взгляд от башни, Лу Шэн закрыл окно.

    - Хм-м. - Девочка с зонтиком послушно направилась в угол комнаты, где стояла её кровать.

    На рассвете следующего дня, оставив Нин Саня и Сюй Чуя в арендованном доме, он отправился претворять в реальность свой план.

     

    ***

     

    В Каньоне Чёрного Дыма, в нескольких сотнях тысяч метров от Байлина, жёлтая земля изнывала от засухи. Растительность быстро умирала.

    Каньон Чёрного Дыма выглядел тёмным шрамом на фоне жёлтой земли. Через него постоянно проносились потоки холодного ветра.

    Внезапно прямо посреди скалы появилась огромная чёрная дыра.

    Лу Шэн покорно следовал за женщиной-проводником. Вскоре он стоял перед дырой, над входом в которую висела вывеска:

    «Пещера Дьявольского Начала».

    Эти три слова, выгравированные на чёрном дереве, выглядели довольно внушительными.

    Сама пещера имела диаметр несколько десятков метров. Вход в неё казался пастью таинственного зверя, который мог в любой момент его поглотить.

    - Это Секта Дьявольского Начала, - женщина-проводник потянулась к колесу, прикреплённому справа от входа.

    - Скрип... скрип... - Дрожь под ногами ушла вглубь пещеры.

    - Это место довольно безлюдно. Если вы захотите что-то купить, вам придется вернуться в Байлин. Других городов поблизости нет. Запомните это. Кроме того, последователи Секты Дьявольского Начала... - Не успев закончить, она резко захлопнула рот.

    Из пещеры вырвался порыв холодного ветра. Откуда-то справа вышел бледный молодой человек с кроваво-красными глазами.

    - Учитель... послал меня поприветствовать нового брата-ученика, - от молодого человека прямо-таки разило запахом призраков - ничто не напоминало в нём человека. - Кто из вас Лу Шэн...

    Его голос, низкий и протяжный, звучал так, словно он вот-вот сорвется на крик.

    - Я, - Лу Шэн шагнул вперед.

    - Я Сун Цзыань... пожалуйста, следуйте за мной, - обернувшись, мужчина исчез в темноте пещеры.

    Отпустив проводника, Лу Шэн последовал за Сун Цзыанем. Миновав длинный коридор, зашёл в большую пещеру.

    Внутреннее пространство пещеры было затянуто тьмой. Только слабое зелёное сияние, окружавшее тело Сун Цзыаня, немного разгоняло темноту.

    Лу Шэн следовал за ним, переступая через мелкие обломки скал. Было слышно, как по стенам, между породами, нежно журча, стекают небольшие ручейки.

    Шли они довольно долго - возможно даже, несколько часов. Прошли не меньше нескольких километров.

    - Бах. - Внезапно ушей Лу Шэна коснулся едва слышный, глухой звук.

    Повернув голову, он увидел зияющее в стене отверстие.

    В проеме стояла одетая в белое дама. Голова женщины, державшей в руках огромный топор, была низко опущена, так, что невозможно было разглядеть её лицо.

    Она молча стояла в проёме. Хотя в таком положении она не должна была видеть Лу Шэна, её голова двигалась согласно его движениям.

    Рядом с женщиной стоял наполненный кровью тазик.

    - Это... Белолицая... по иерархии она ваша сестра-наставница... - прошептал Сун Цзыань.

    Взгляд Лу Шэна всё это время оставался безмятежным и спокойным. Пройдя немного вперёд, он, оглянувшись, снова посмотрел на странную женщину.

    Как оказалось, женщина смотрела ему вслед. Её лицо было обмотано белой тканью.

    - Ей очень нравится наблюдать за новичками... привыкнете со временем, - сказал Сун Цзыань.

    - Думаете? - Лу Шэн покачал головой. Эта Секта Дьявольского Начала... отличалась от того, что он себе представлял.

     

    Глава 205.

    Секретное искусство. (Часть 1)

    «Сестра-наставница похожа на безумную убийцу». - Это была первая, пришедшая ему в голову мысль.

    По мере того, как он следовал за Сун Цзыанем, пол пещеры медленно уходил вниз. Странно, но вода, стекающая по стенам, поднималась к началу пещеры, а не следовала за уклоном.

    - Не прикасайтесь к текущей под ногами воде... это смертельный яд... даже мы... не можем ему противостоять... - Зловеще прошептал Сун Цзыань.

    - Хм-м, - Лу Шэн задумчиво кивнул. На самом деле, он без предупреждения сопровождающего уже давно знал, откуда берет начало этот «поток».

    Наверху, в ещё одной пещере, спал однорогий чёрный питон - его рот, из которого обильно капала ядовитая струя, был широко открыт.

    - Это хранительница нашей секты - Ми. Вы ёе можете звать мисс Ми, - пояснил Сун Цзыань. - Мисс Ми большую часть времени спит, а когда пробуждается, приходит в дикую ярость. Лучше к ней не приближаться, если не хотите, чтобы вас съели.

    Лу Шэн кивнул.

    Они продолжали двигаться вперёд. Спустя минут пятнадцать увидели вдали проблеск света. Лу Шэн стоял перед массивной скальной стеной.

    Это была огромная, ярко-освещенная стена, как улей пронизанная пещерами. Каждая пещера, запечатанная каменной дверью, выглядела обитаемой.

    Перед стеной высился каменный столб, на котором был нарисован кроваво-красный символ. В темноте столб излучал мрачное, кровожадное сияние.

    - Это сердце нашей секты. Все эти пещеры пригодны для жизни. Вам нужно выбрать одну. Секта сейчас управляется Великим Старшим. Позвольте мне ему вас представить, - сказал Сун Цзыань.

    Лу Шэн кивнул:

    - Буду признателен.

    Они направились к расположенной справа от стены лестнице. Лу Шэн ясно ощущал огромную силу, контролирующую каждый сантиметр этой пещеры.

    Эта сила была необъяснимо глубокой. Преодолевая лестницу пролет за пролетом, он чувствовал увеличивающееся с каждым шагом давление - словно шел не по земле, а по невообразимо вязкой воде. Давление опускалось на него сверху, препятствуя циркуляции в теле внутренней Ци.

    - Ах, да. Это место находится под защитой осколка Божественного Оружия. Поначалу вы можете чувствовать себя некомфортно, но со временем привыкните, - пояснил Сун Цзыань.

    Лу Шэн ничего не ответил - просто кивнул, показывая, что понял.

    Они продолжали подниматься, пока не достигли верхнего яруса каменных пещер. Остановились перед центральной.

    *Тук Тук Тук* - Сун Цзыань постучал в каменную дверь.

    - Войдите, - раздался изнутри ясный, глубокий голос.

    Медленно каменная дверь отодвинулась в сторону и Лу Шэн с Сун Цзыанем вошли внутрь.

    Пещеру заливал теплый желтоватый свет. Внутреннее пространство было заставлено подсвечниками. У стены стоял окрашенный жёлтым стол и несколько каменных лавок. Пол покрывал мягкий белый ковер, на стене висело несколько белых халатов.

    За столом сидел древний старик, со сморщенным, как кора дерева, лицом. В руках он держал тонкую бумажную книгу.

    - Я привёл его, Великий Старший, - почтительно поклонился Сун Цзыань.

    - Ты славно потрудился, Цзыань, - подняв голову, улыбнулся старик. Взгляд его мутных глаз коснулся Лу Шэна. - Добро пожаловать, молодой брат Лу. Если ты захочешь остаться, можешь выбрать любую из пещер. Просто останься на ночь, чтобы принять решение.

    - Решение уже принято - я остаюсь, - спокойно ответил Лу Шэн.

    - Очень хорошо. Я Великий Старший Секты Дьявольского Начала - Лю Шаньцзы. В настоящее время в секте есть трое Старших, два Мастера и ученики, число которых постоянно меняется. Звучащий каждое утро двойной сигнал указывает на начало занятия. Ты можешь посещать мои уроки или ограничиться своей пещерой. Никто тебя не потревожит. Когда ты отправишься в уединение, не забудь повесить на дверь своей пещеры специальный знак.

    Лу Шэн согласно кивнул.

    - Если тебе что-то понадобится или захочешь что-то узнать, не стесняйся, спрашивай Цзыаня. Его всегда можно найти на кладбище рядом с каменной стеной, - продолжил объяснять Великий Старший. - Если нет никаких вопросов, можешь пока отдыхать. Завтра утром начнём заниматься, - он казался довольно безразличным. Казалось, он инструктирует Лу Шэна механически - даже улыбка на его лице выглядела неискренней.

    После этого Сун Цзыань жестом велел Лу Шэну следовать за собой.

    После того, как ведущая в пещеру каменная дверь закрылась, Великий Старший вздохнул.

    Его секта стремительно приходила в упадок. С тех пор, как их территория была захвачена Сектой Девяти Колоколов, они лишились большей части своих ресурсов. В результате, многие последователи ушли.

    С каждым днём набирать учеников становилось всё сложнее.

    Никто не хотел вступать в лишённую ресурсов секту. Учеников не было, поэтому некому было ходить в патрули. Секта не могла поддерживать даже собственную безопасность.

    Скорее всего, и новый ученик из семьи Шанъян скоро почувствует разочарование и уйдёт. В конце концов, их секта больше ничего не могла дать своим последователям. Какой смысл к ней присоединяться.

    Снова вздохнув, Лю Шаньцзы подошёл к деревянному окну своей пещеры.

    Его взгляд коснулся высившегося внизу каменного столба.

     

    ***

     

    = На верхнем ярусе каменной стены. =

    - Брат-ученик Лу, выбирайте. Запомните - вы не должны покидать пещеру после наступления ночи. Теперь, когда в секте нет патрульных команд, если вы встретитесь с опасностью, вам придется справляться с ней своими силами. До рассвета никто не придет вам на помощь, - улыбнувшись, сказал Сун Цзыань.

    - Я понял, - Лу Шэн кивнул. - Хотел бы спросить у брата-наставника - в секте есть библиотека? Я очень заинтересован в различных исследованиях.

    - Библиотека находится сразу за каменной стеной. Увидите, если обойдете её. Можете взять любую книгу из имеющихся, главное, не повредите её. - Закончив с инструктажем, Сун Цзыань по лестнице спустился вниз.

    Способ, которым он передвигался, был странным - казалось, он не идёт, а медленно плывёт над землей.

    Дождавшись, пока он уйдёт, Лу Шэн занялся осмотром пещер.

    Некоторые были открыты, некоторые запечатаны. Те, что были открыты, излучали мрачный, лишенный жизни дух. Из запечатанных время от времени вырывались порывы холодного ветра, покрывающего кожу ознобом.

    - Эта секта... - Лу Шэн не мог описать это словами. Он шёл вдоль пещер верхнего яруса. Наконец, выбрал пещеру в крайнем левом углу.

    Пещера была обставлена некоторой мебелью - стол, стулья, кровать и шкаф. Правда, вся она была вырезана из камня. Внутреннее пространство наполнял тяжелый мускусный запах.

    Поместив свой багаж в шкаф, Лу Шэн осмотрел прикреплённый к каменной двери замок. Он был выполнен в виде полусферы, открываемой специальным ключом.

    Ключ - кусок металла замысловатой формы, лежал на каменном столе.

    Лу Шэн повесил кусок металла себе на шею. Покинув пещеру, спустился по лестнице вниз.

    Вскоре он снова стоял у подножия каменной стены, глядя на сотни вырубленных в ней пещер. Его взгляд скользил слева направо. Стену с обеих сторон обрамляли каменные дорожки, ведущие куда-то за неё.

    Выбрав левую, Лу Шэн двинулся по ней прогулочным шагом.

    В темноте каменная стена слабо светилась белым, который смешивался с красным сиянием каменного столба. Сама пещера была поделена на две зоны - одна была чёрной, вторая красной.

    Красная зона была ярко освещена. Чёрная затянута чернильной тьмой.

    Дойдя до границы красной зоны, Лу Шэн ненадолго остановился, однако вскоре продолжил свой путь.

    Благодаря обостренным чувствам, даже в темноте он мог различать очертания предметов и встречающиеся на пути преграды.

    Пробежав по тропинке вверх, Лу Шэн вскоре достиг моста, перекинутого через утопающую в сером тумане расщелину. Некоторые доски на нём насквозь прогнили, а некоторые и вовсе отсутствовали. Один неосторожный шаг и можно было улететь в пропасть.

    Лу Шэн, стоя у начала, смотрел на другую сторону моста.

    На той стороне возвышался ряд чёрных башенок. По-видимому, это и была библиотека, о которой упоминал Сун Цзыань.

    - Хуу... - Порывы пронзительно-холодного ветра вырывались из бездны под мостом.

    Лу Шэн поёжился. Казалось, холод сковал не только его тело, но и сердце.

    Успокоив дыхание, он шагнул вперёд.

    *Буум!* - Потом, словно молния, устремился вперёд, кончиками пальцев едва касаясь цепей, скрепляющих противоположные стороны моста. В мгновение ока преодолел мост длиной не меньше ста метров.

    *Бах* - Приземлившись на той стороны расщелины, Лу Шэн, оглянувшись, посмотрел на качающийся на ветру мост. Расслабившись, выдохнул.

    - Секта Дьявольского Начала... неудивительно, что мало кто хочет становиться их последователем... - Покачав головой, он двинулся вперёд.

    Перед ним высилась группа башен, холодных и отчужденных. Здания были окружены высокой чёрной стеной. Лу Шэн стоял прямо напротив входа.

    «Башня Земляного Начала», - гласила висевшая над входом вывеска.

    Слова были начертаны красными чернилами.

    Лу Шэн смотрел на приоткрытую дверь. Внутри было пусто - ни единой живой души.

    Шагнув внутрь, он вдохнул мускусный запах запустения.

    *Скрип...*

    Его взгляд заскользил по ровным рядам книг.

    Выбрал наугад одну из полок.

    «История Медицины Династии Сун», «Истоки Божественного Оружия», «Мифы и Реальность», «О Небесных Знамениях», «Лед и Пламя», «Взаимное сопротивление Элементов»…

    Книги выглядели так, словно до них никому не было дела. Лу Шэн вытащил «Истоки Божественного Оружия». Его обложку, холодную и шершавую на ощупь, покрывал толстый слой плесени.

    Осмотревшись, он нашел настенный светильник, который зажёг при помощи кремниевого камня.

    Комнату залило бледно-жёлтым светом. Подойдя с книгой к столу, Лу Шэн опустился на стул. Открыв книгу, начал читать, игнорируя зелёную плесень.

    В книге рассказывалось, как в начале времен, Благородные Семьи боролись с ужасами этого мира. Постепенно между демонами и призраками формировалось равновесие, люди шаг за шагом отвоёвывали себе в этом мире место.

    Пропуская места, где восхвалялись Благородные Семьи, Лу Шэн изучал историю этого мира. Эта книга помогла Лу Шэну узнать историю Благородных Семей Династии Сун. Однако, те самые «ужасы»там подробно не описывались. Судя по краткому описанию, они, скорее всего, не относились ни к демонам, не к призракам.

    Он продолжил чтение. Незаметно пролетело несколько часов.

     

    Глава 206.

    Секретное Искусство. (Часть 2)

    *Бом-м... бом-м...* - Дважды ударил колокол.

    Отложив книгу, Лу Шэн прислушался.

    «Сун Цзыань недавно упоминал о двойном сигнале. Возможно, это он? Хотя нет, прошло всего лишь несколько часов - вряд ли это время утреннего занятия. Скорее всего, этот сигнал призывает нас вернуться в свои пещеры..." - Лу Шэн встал. - "Я еще не разобрался полностью в ситуации, царящей внутри секты. Нужно познакомиться с другими учениками и выяснить, что здесь происходит. Потом можно будет продолжить чтение", - вернув книгу на полку, он, покинув башню, направился к мосту.

    Собираясь пересечь мост, услышал скрип двери.

    Обернувшись, увидел, как дверь библиотеки плотно закрылась.

    *Бух* - Раздался звук опустившегося в паз засова.

    Глаза Лу Шэна сузились. Обернувшись, он взметнулся в воздух. Перелетев мост, растворился в темноте.

    Направился прямиком в свою пещеру, намереваясь отдохнуть.

    Проснулся ранним утром. С потолка пещеры внутрь лились яркие солнечные лучи, жёлтыми пятнами расползаясь по полу.

    Одевшись, Лу Шэн вышел из пещеры. Увидел стоящих рядом с пещерой Великого Старшего людей.

    Мужчина, одетый в короткий кафтан и широкие штаны, был удивительно красив. При виде Лу Шэна он приподнял бровь, показывая свой интерес.

    - Еще один новичок? – Спросил небрежно.

    Стоящая позади него женщина выглядела отстраненной. Скользнув по фигуре Лу Шэна равнодушным взглядом, она отвернулась.

    Ненадолго задумавшись, Лу Шэн направился к ним.

    Привлекательный мужчина смотрел на Лу Шэна хмурым взглядом.

    Он не ожидал, что желающие присоединиться к Секте Дьявольского Начала новички продолжат время от времени появляться. У секты не осталось никаких ресурсов, и последователи вынуждены были выполнять возложенные на них Великим Старшим миссии совершенно бесплатно. Кроме того, им приходилось терпеть издевки соперничающей с ними организации - Секты Девяти Колоколов. Если бы не Секретное Искусство Демонического Начала, которым владел Великий Старший, Фэй Хуанцзи давно бы уже покинул секту.

    "Возможно, этот ученик, как и другие, скоро уйдёт? Он ведь пришёл сюда не за секретным искусством? Иначе ему придётся сначала убить меня, - мужчина старался выглядеть бесстрастно, пытаясь скрыть за безразличием совсем нелицеприятные мысли.

    Он бросил на стоявшую позади него женщину косой взгляд.

    До настоящего времени его самым главным соперником была именно она - Хэ Сянцзы. Эта дама была не слишком талантливой - её культивационная база была довольно слабой, но зато она была очень коварной.

    - Войдите, - донёсся из пещеры голос Великого Старшего.

    Каменная дверь, загрохотав, медленно отворилась.

    Великий Старший сидел на молитвенном коврике рядом со столом.

    Перед ним было разложено ещё с два десятка ковриков, судя по всему, предназначенных для учеников.

    - Да, - они вошли внутрь.

    - Садитесь. Вы рано. - Судя по выражению лица, Великий Старший был рад приходу Фэй Хуанцзи.

    Хотя секта пришла в упадок, некоторые, самые верные ученики, всё ещё её поддерживали. Среди них наиболее заметными были Фэй Хуанцзи и Хэ Сянцзы.

    Особенно Фэй Хуанцзи. Его характер был покладистым, но самое главное, он обладал немалым талантом. Он был единственной оставшейся надеждой секты.

    Хэ Сянцзы в сравнении с ним выглядела бледно. Хотя она могла похвастаться хорошей родословной, её таланты были посредственными. Несмотря на все старания, она заметно отставала от Фэй Хуанцзи.

    Трое учеников поклонились Великому Старшему - таков был обычай. Затем, усевшись на коврики, начали терпеливо ждать.

    Шло время. Постепенно пещера заполнялась учениками. Спустя час половина из двадцати расстеленных на полу ковриков всё ещё была не занята.

    Чем больше проходило времени, тем холоднее и обескураженней становился взгляд Лю Шаньцзы.

    - Хорошо, начнем утренний урок. Лу Шэн - наш новый ученик, поэтому, объём его знаний отличается от вашего. Он может заняться изучением базовой техники «Три Инь». Хэ Сянцзы, помоги ему с этим. Остальные - приступим к уроку.

    - Да. - Ответили в унисон ученики.

    Когда они закрыли глаза, из их ртов и ноздрей начали вытекать струйки чёрного дыма.

    Подойдя к Лу Шэну, Хэ Сянцзы уселась на коврик рядом с ним.

    Внешне Лу Шэн оставался спокойным, хотя изнутри его всё больше одолевало беспокойство. Он не был Благородным. Одного взгляда на чёрный дым было достаточно, чтобы понять - этот дым как-то связан с чёрной мембраной. Будучи носителями благородной крови, ученики секты легко могли активировать силу чёрной мембраны. Хотя Лу Шэн значительно превосходил из всех в силе, чёрной мембраны у него не было.

    - Брат-ученик Лу, давайте разговаривать потише, чтоб не мешать остальным ученикам, - прошептала Хэ Сянцзы.

    - Хорошо.

    Сразу после этого Хэ Сянцзы начала пояснять ему суть шагов техники «Трех Инь».

    Слушая её, Лу Шэн начинал постепенно понимать технику культивации, используемую Благородными.

    На самом деле, здесь использовался принцип, похожий на медитативные диаграммы боевых искусств - развитие силы и потенциала тела при помощи ментальной энергии.

    - Эффекты техники «Три Инь» не слишком впечатляющи - если говорить честно, то их можно даже назвать слабыми - но она подходит для всех Благородных, в отличие от техник других сект, которые могут культивировать только родственники, - пояснила Хэ Сянцзы. - У Секты Дьявольского Начала, в общей сложности, есть 99 подобных техник. Чтобы приступить к изучению Секретного Искусства Демонического Начала, нужно изучить их все и довести до максимального уровня. Секретное Искусство Дьявольского Начала - это секретная техника нашей секты. Изучив её до полного мастерства, можно активировать пятьдесят процентов силы своей родословной. Хотя мы не можем достичь восьмидесяти или девяноста процентов, как другие секты, универсальность нашей техники намного их превосходит.

    - Секретная техника Дьявольского Начала... это как-то связано с легендой о Дьяволах? - Заинтересовался Лу Шэн.

    Хэ Сянцзы пожала плечами.

    - Возможно. Это произошло слишком давно. Мне мало что об этом известно. Брат-ученик, ты должен сосредоточиться на культивировании техники «Три Инь» и побыстрее добиться прорыва. Не позволяй своей родословной угаснуть.

    - Спасибо, сестра-наставница, - Лу Шэн почувствовал искренность в её словах. Не было никакого подвоха - она просто давала ему совет, как старшая младшему.

    По мнению Лу Шэна, Хэ Сянцзы находилась примерно на уровне Третьей Грани. Это было результатом её многолетних тяжелых трудов.

    Лу Шэн не знал, сообщила ли семья Шанъян главе секты Дьявольского Начала об уровне его силы или нет. Даже под маскировкой, он считался элитой среди Благородный.

    Однако ему почему-то казалось, что Шанъян Цзюли ничего о нём не рассказывала. Всё, что она сделала, это ввела его в эту секту, следуя стандартной процедуре.

    Придя к таким выводам, Лу Шэн, наконец, отбросив в сторону все посторонние мысли, занялся изучением техники Три Инь.

    Подробно изучив технику, можно было заметить несколько уникальных аспектов. Первым была визуализация трёх шаров Огня Инь, горящих в сердце и закаляющих тело при помощи йоги.

    Могло показаться, что ученик сидит без движения. Хотя на самом деле, он едва заметно дрожал, когда мышцы в его теле то растягивались, то сжимались.

    Продолжая изучать технику, Лу Шэн понял, почему она подходила всем без исключения - в ней не было никаких таинственных, непонятных элементов. Просто обычная техника, нацеленная на развитие физического тела.

    Из-за того, что Благородные носили в своих телах осколки Божественного и Демонического Оружия, их сила намного превосходила силу смертных. Следовательно, обычные внешние стимулы никак не могли повлиять за закалку их тел.

    Единственный путь закалить из тела - это настроить их против них же самих.

    Именно так работала техника Три Инь. Медитационная диаграмма была рассчитана на то, чтобы помочь в фокусировке и координации мышц и максимизировать эффект тренировок.

    Внимательно изучив технику, Лу Шэн обнаружил - до тех пор, пока тело остается достаточно крепким, эффект будет действовать.

    Это открытие наполнило его радостью. Первоначально он не ожидал от этой секты многого. Его желание присоединиться к секте было всего лишь предлогом, попыткой узнать побольше о Благородных Семьях и Центральных Равнинах.

    Он не ожидал, что техники этой секты, предназначенные для развития силы Благородных, будет работать и на нём.

    Утренний урок длился четыре часа.

    Вскоре, передав Лу Шэну технику, Хэ Сянцзы вернулась на своё место, дав ему возможность тренироваться самостоятельно.

    Сразу же по окончании утреннего урока Великий Старший куда-то ушёл. Почувствовав себя свободнее, ученики загомонили.

    - Нас осталось совсем мало. Даже брат Ван Чжэнь ушёл... брат Шангуань, брат Сюэ... все ушли...

    - Если всё так и продолжится, как долго сможет продержаться секта?

    - Кто знает? Прошло два месяца с тех пор, как мы лишились наших последних ресурсов... Несколько дней назад один мой знакомый видел Ван Чжэня в секте Девяти Колоколов... Что скажете?

    - Я тоже видел. Это правда. В такой ситуации, после потери горного региона, мы не можем обвинять кого-то, кто выбрал собственный путь. Даже Великий Старший....

    Слушая разговор, Лу Шэн всё больше понимал, с какими трудностями столкнулась Секта Дьявольского Начала.

    После того, как Секта Девяти Колоколов отобрала у неё горный регион и начала терроризировать её членов, для секты Дьявольского Начала настали тяжёлые времена.

    Каждый день уходило сразу по несколько её учеников. Вначале Великий Старший их преследовал и возвращал, но со временем ему пришлось с этим смириться.

    Из восьмидесяти сильных учеников у Секты Дьявольского Начала осталось только дюжина. И это всего за два месяца.

    Иногда в секту вступали новые ученики. Но из-за отсутствия ресурсов они быстро её покидали.

    Теперь, без каких-либо ресурсов, ход культивации значительно замедлился - мало кто из учеников хотел терять драгоценное время.

    Великий Старший тоже это понимал. Вот почему он поник духом и перестал обращать внимание на уход учеников. К счастью, он никому не успел передать все девяносто девять основополагающих техник. Кроме техники Трёх Инь и ещё двух, остальные Великий Старший сумел сберечь.

    В то время, как другие секты не придавали этим техником никакого значения, они были основой Секты Дьявольского Начала и должны были тщательно ею оберегаться.

    Из всех основополагающих навыков он преподавал ученикам лишь несколько. Излишне говорить, что никто из них не знал более сильных техник, не говоря уже о Секретном Искусстве Дьявольского Начала. Теперь единственным желанием Великого Старшего было - выбрать из оставшихся учеников одного, который будет достаточно талантлив, чтоб изучить Секретное Искусство Дьявольского Начала.

    - Эх-х... - Встав перед каменным столбом, Великий Старший, подняв голову, посмотрел на кроваво-красный символ.

    Его мысли вернулись к Секте Дьявольского Начала тысячелетней давности, когда в неё входило множество одарённых, талантливых учеников. Тогда Секретное Искусство Дьявольского Начала культивировала, по меньшей мере, сотня учеников.

    В то время существовало не так много секретных искусств. Секта Дьявольского Начала входила в тройку лучших среди Ста Древних Родов. Но сейчас...

    Потом произошло несчастье и девяносто процентов знаний Секты Дьявольского Начала были утеряны со смертью Старших.

    Оставшиеся элитные ученики, Учителя и Старшие, которые на протяжении многих лет поддерживали секту, либо погибли в бою, либо умерли от возраста.

    В итоге вышло, что человек, наделённый посредственным талантом, теперь был самым сильным экспертом Секты Дьявольского Начала.

    Глава 207.

    Секретные новости. (Часть 1)

    Вернувшись в свою пещеру, Лу Шэн, скрестив ноги, уселся на молитвенный коврик. Задержав дыхание, прислушался к своим ощущениям – на мгновение ему показалось, что за ним кто-то следит.

    Перед его глазами в воздухе завис экран Модификатора - в списке техник появилась ещё одна строка.

    «Техника «Три Инь»: не инициирована. Специальные Эффекты: нет».

    Как и ожидалось, Модификатор мог улучшать даже техники закаливания тела, а не только боевые искусства. Жаль, что техники призраков были ему неподвластны. Некоторое время назад он пытался культивировать технику из брошюры, полученной от девочки с зонтиком. Даже после того, как Инин подробно объяснила ему все нюансы, она не отобразилась в Модификаторе.

    "Похоже, я принял верное решение, выбрав Секту Дьявольского Начала. Жаль, Инь Ци недостаточно для обновления, но к счастью, у меня есть техника «Небесного Журавля Инь-Ян» и «Ци Водолея». Это может на ранних этапах заменить Инь Ци. Конечно, для основных техник этого маловато, а вот для техники «Три Инь» в самый раз. Что ж, попробуем".

    Очистив разум, Лу Шэн приступил к Модернизации техники «Три Инь». Он был взволнован, понимая, какого прорыва добьётся, интегрировав технику Благородных.

    Вздохнув, он мысленно потянулся к графе техники, намереваясь привычно нажать кнопку «изменить», однако её там не оказалось. Закрыв и открыв глаза, Лу Шэн снова посмотрел на графу.

    Ничего не изменилось.

    "Раз она появилась на экране, значит, Модификатор может её изменить. Так он был изначально запрограммирован. Может, я не могу его обновить, потому что он всё ещё не инициирован? Возможно, из-за того, что эта техника не является навыком внешней силы, я не могу обновить её напрямую".

    Найдя предполагаемую причину, Лу Шэн больше не торопился. Он понимал – поскольку это умение не связано с черной мембраной, потребуется всего несколько дней прежде, чем он добьется инициации, учитывая его достижения в боевых искусствах и степень контроля собственного тела.

    "Не спеши... Можно заняться пока другими делами", - придя к такой мысли, Лу Шэн больше не мог оставаться на месте. Его словно подмывало сходить в библиотеку, хотя он и понимал, что спешить не стоит. Прежде, чем возвращаться туда, нужно было узнать, что не так с этой библиотекой.

    Переодевшись, он вышел из пещеры. Через несколько шагов наткнулся на поднимающуюся по лестнице Хэ Сянцзы.

    - Приветствую тебя, брат-ученик Лу. Учитель попросил рассказать вам, что можно и что нельзя делать в секте.

    - Сестра-наставница, я как раз вас по этому вопросу и искал. Пожалуйста, проходите в мою пещеру, присаживайтесь, - по правде говоря, Лу Шэн собирался найти Сун Цзыаня, но Великий Старший уже отправил к нему другого человека.

    Они зашли в пещеру. Осмотрев обиталище Лу Шэна, Хэ Сянцзы не заметила в нём ничего необычного. Все было так же, как и у других учеников.

    - Брат-ученик, зовите меня просто старшей сестрой Хэ Сян. – Улыбнулась она. -  Запреты в секте просты. Во-первых, возвращаться в свою пещеру до наступления ночи и игнорировать всё, что происходит снаружи. Просто отдыхать. Во-вторых, есть места, которые не следует посещать. Их три: Дьявольский Бассейн, Зал Секретного Искусства, и ещё непомеченные пещеры.

    - Сестра-наставница, пожалуйста, поясните, - Лу Шэн внимательно слушал.

    Усевшись поудобнее, Хэ Сянцзы продолжила:

    - Дьявольский Бассейн используется на поздних этапах культивации. Он предназначен для обучения более сильным техникам и наполнен смертельно опасным дымом. В нём много живых, активных сил. Вам ещё рано в него входить. Перед Дьявольским Бассейном стоит знак - большой золотой тазик с палочкой ладана внутри. Если ладан горит, значит, в бассейне есть сила. Не входите в него без подготовки, иначе пострадаете.

    Посмотрев на Лу Шэна, Хэ Сянцзы добавила:

    - В прошлом в нём умер ученик. Он не развивал правильно свою кровь, которая была слишком слабой.

    - Мм, понятно, - Лу Шэн кивнул.

    - Ах, да, забыла уточнить - Дьявольских Бассейнов несколько. Обращайте внимание на знаки снаружи. Если ладан не горит, можете войти, правда от этого не будет никакого толку. Он пуст и всё ещё накапливает силу, - добавила Хэ Сянцзы. – Следующее место - Зал Секретных Искусств. Это справа от стены, сразу за Дьявольским Кладбищем. Он не охраняется. В нём хранилось 99 секретных искусств, которые нынче утеряны. Он пуст, однако всё ещё наполнен ловушками. В нём всё ещё бродят Зловещие Куклы. Лучше туда не ходить.

    - Зловещие Куклы? - Глаза Лу Шэна сузились.

    - Тип монстров. Возможно, если повезёт, однажды вы сможете увидеть их издалека. Тогда и поймете, что они собой представляют, - Хэ Сянцзы неопределенно пожала плечами. - Последнее, чего следует опасаться - непомеченные пещеры.

    - Непомеченные пещеры? - Повторил Лу Шэн.

    - Верно. Поскольку наши предки исследовали Дьяволов, остаточная дьявольская аура начала приносить большие проблемы. Вот так появились непомеченные пещеры. Эти пещеры постоянно извергают дьявольскую ауру. Из них может прийти любая опасность. Поэтому, никогда, не за что на свете, не открывайте их, - проинструктировала его Хэ Сянцзы.

    - Сестра-наставница, если здесь настолько опасно, почему вы не переберетесь в другое место? - Недоумённо спросил Лу Шэн.

    - Потому что, чем плотнее вокруг нас дьявольская аура, тем быстрее мы совершенствуемся. Небольшой риск дает максимальную отдачу, - пояснила Хэ Сянцзы.

    Это было похоже на то, как выбравшие за основу огонь Благородные Семьи создают свои базы недалеко от действующих вулканов. Принцип одинаков.

    - Теперь я понимаю... Дьявольский Бассейн, Зал Секретных Искусств и непомеченные пещеры.

    - Хорошо, что понимаете. Когда вы освоите технику Три Инь и начнете изучать навык «Без Кармы», сможете закалить своё тело в Дьявольском Бассейне. Когда это произойдет, эти бассейны станут для вас совершенно не опасными.

    - Большое спасибо, сестра-наставница, - поблагодарил женщину Лу Шэн.

    - Не за что. Мы... хотя наша секта лишилась всех ресурсов, мы всё ещё достаточно сильны... брат-ученик, вы... вы поймете, если останетесь... не принимайте поспешных решений, - запинаясь, сказала Хэ Сянцзы.

    Судя по всему, она пыталась уговорить Лу Шэна действовать без спешки, но в её тоне не было и грамма убедительности.

    Лу Шэн кивнул.

    - Не волнуйтесь, сестра-наставница.

    - Не забывайте культивировать технику «Три Инь». Будьте терпеливы. Занимайтесь три раза в день - утром, днём и вечером. Время тренировки должно быть не слишком длинным, но и не слишком коротким. А главное, нельзя прерываться. Если ваша родовая кровь достаточно сильна, вы легко зажжёте пламя Трёх Инь. У большинства из нас на это ушло около десяти дней. Это стандартное время. Даже если вы будете действовать очень медленно, у вас уйдет примерно столько же времени. Поэтому, не торопитесь, - ещё раз напомнила ему Хэ Сянцзы.

    - Не волнуйтесь, сестра-наставница.

    Прежде, чем Хэ Сянцзы ушла, Лу Шэн ещё раз подробно расспросил её о технике «Три Инь».

    Некоторое время он оставался в своей пещере, решив сразу же приступить к тренировкам. Потом направился в библиотеку.

    *Шурххх...* - В свете масляной лампы Лу Шэн медленно перелистывал страницу за страницей, внимательно изучая содержимое.

    Эту книгу он нашел случайно на одной из книжных полок. Три слова на её обложке влекли его, словно магнит.

    «Тайна Божественного Оружия».

    Содержимое книги не разочаровало Лу Шэна - в ней давалось очень чёткое представление о том, что Демонические Клинки и Божественное Оружие предназначены именно для Благородных Семей.

    «В четвёртый год правления династии Сун началась война между Тан и Сун - первая крупная война со дня основания королевства. Императорская Благородная Семья понесла тяжёлые потери, сражаясь одновременно с народом Цзюй Жун и династией Даюнь. Казна была истощена. Если бы война затянулась, династии Сун пришёл бы конец.

    В пятый год правления династии Сун правящая семья решила всё поставить на кон, задействовав своих лучших Мастеров-Мечников.

    Девятнадцать Мастеров внезапно атаковали Династию Даюнь. Одновременно с этим большая армия была отправлена к границам народа Цзюй Жун.

    В тот же год династия Даюнь попросила о мире, а народ Цзюй Жун отступил. Выжившие восемь мастеров вернулись и наконец, наступил мир».

    Хмурясь, Лу Шэн перелистывал страницу за страницей.

    - Мастера-Мечники? - Он, наконец, нашёл настоящие хроники династии Сун. Возможно, из-за обычаев его новой секты, а может потому, что секта пришла в упадок, библиотеку никто не охранял, благодаря чему он смог легко получил доступ к этим материалам.

    Из книги он узнал, что главной опорой династии Сун были некие Мастера-Мечники, а не Главы Благородных Семей.

    Обдумав всё, Лу Шэн продолжил читать.

    "Сила Божественного Оружия и Демонических Клинков могла трансформировать землю и небо. Откуда взялась такая невероятная сила? Как появилось Божественное Оружие и Демонические Клинки?" - Задавался вопросом автор.

    "Освещённая Божественным Оружием кровь мутировала - в неё просачивалась сила Божественного Оружия. Началось обучение молодежи. Впервые было совершено Ритуальное Подношение. Была создана полноценная система".

    «Начиная с области Уз, грань за гранью, мы достигаем области Змеи. От трёх нижних уровней к трём средним, а потом и трём высшим. Это наш выбор. На самом деле, никто из нас не желает становиться рабом Божественного Оружия или Демонического клинка. Поэтому, мы упорно работаем, повышая свою силу, надеясь когда-нибудь научиться контролировать Божественное Оружие. Выполнить требования, необходимые для овладения Божественным Оружием или Демоническим Клинком».

    Сердце Лу Шэна дрогнуло. Он, наконец, в общих чертах понимать построенную Благородными Семьями систему.

    Это была великая сила, основанная на мощи Божественного Оружия и Демонических Клинков.

    *Шорхх* - Он перевернул очередную страницу.

    "Сила Божественного Оружия слишком велика. Когда человек достигает трёх верхних ступеней области Змеи, он остается в здравом уме под воздействием излучаемой оружием силы и даже может попытаться вступить с ним в контакт или овладеть им.

    Но это сродни попыткам смертного поднять валун, на сотни килограмм превышающий его собственный вес. Небольшая ошибка и валун его просто раздавит. Таким образом, чем сильнее кровь, тем выше степень комплементарности и, следовательно, меньше риск.

    Что касаемо Божественного Оружия, не сложно догадаться, что происходит оно от..." - Слова, следующие за этими, казалось, были стёрты специально, как и вся следующая страница.

    Лу Шэн недовольно нахмурился.

    - Бом-м... бом-м… - Когда он внимательно рассматривал страницу, пытаясь разобрать, что на ней было написано, прозвучал сигнал.

    - Хуу... - Без колебаний закрыв книгу, Лу Шэн вернул её на полку, после чего двинулся к выходу.

    Он спрашивал сестру-наставницу, какая опасность может подстерегать его в библиотеке. К его удивлению, Хэ Сянцзы не смогла ответить на его вопрос.

     

    Глава 208.

    Секретные Новости. (Часть 2)

    Дело не в том, что Лу Шэн не хотел взять книгу с собой и продолжить изучать её в своей пещере. Просто всякий раз, подходя с книгой к дверям, он чувствовал необъяснимую тревогу – как будто его действия могли активировать какую-то скрытую угрозу. Вот почему он, в конце концов, отказался от этой идеи.

    Покинув библиотеку, он, как обычно преодолев мост, вернулся в свою пещеру.

    Если бы не льющийся внутрь пещеры через потолок яркий солнечный свет, сложно было бы определить - ночь сейчас снаружи или день. Большую часть времени пещера была окутана тьмой или красноватым свечением. Еду и напитки оставляли за пределами пещеры неразговорчивые слуги.

    Питались, в основном, грибами и мхом. Иногда было мясо, но очень редко.

    Лу Шэн не жаловался. Благодаря этой секте он смог значительно расширить свои познания - о Благородных Семьях, природе Божественного Оружия и многом другом.

    Шло время, ночь сменялась днем.

    К этому моменту Лу Шэн успел перечитать множество хранящихся в библиотеке книг, в которых рассказывалось о Божественном Оружии и Мастерах-Мечниках.

    За это время он добился значительного прогресса в культивировании техники «Три Инь». То, что называлось тремя шарами Огня Инь, на самом деле оказалось тремя зонами повышенной активности, образовавшимися в его теле.

    С помощью медитации за довольно короткий промежуток времени он смог развить эти три зоны. Это была техника «Три Инь» – основа всех последующих навыков, которые ему следовало изучить.

    На то, чтобы достичь инициации техники «Три Инь», у Лу Шэна ушло пять дней.

    За эти пять дней до секты из-за её пределов время от времени доходили не очень хорошие новости. Учеников, приходящих на утренние занятия, с каждым днём становилось всё меньше.

    Великий Старший делал вид, что ничего не замечает, продолжая объяснять оставшимся важные моменты культивации.

    Проверив прогресс Лу Шэна, он передал ему следующую основополагающую технику: «Без Кармы».

    Техника «Без Кармы» была сложней, чем техника «Три Инь», так как затрагивала внутренние органы и мелкие мышцы.

    Лу Шэн не использовал Модификатор. Осознав, что, ему не сложно овладевать основополагающими навыками собственными силами, он изучал их шаг за шагом обычными методами.

    Эту технику нельзя было культивировать саму по себе. На более высоких уровнях она нуждалась в стимуляции силой Дьявольского Бассейна.

    Лу Шэн продвигался вперёд не спеша, следуя пошаговой инструкции, написанной в руководстве.

    Незаметно пролетело две недели.

    Каждый день Лу Шэн по несколько часов тратил на культивацию базовых навыков, остальное время проводя в библиотеке. К этому времени он изучил уже несколько полок книг. Все на тему Божественного Оружия и Демонических Клинков.

    В результате получил чёткое представление о том, какое место в обществе времен династии Сун занимали Мастера-Мечники.

    Усилия большинства членов Благородных Семей были направлены на захват Божественного Оружия. У них не было более важной цели, чем получение мощи, превышающей силу Мастеров-Мечников.

    Мастера-Мечники обладали удивительно крепкими телами. Структура их тел была такой же, как у Божественного Оружия и Демонических Клинков. Их сила была настолько глубокой, что только находившиеся с ними в одной лиге люди могли бросить им вызов.

    Этими людьми были главы родов - основатели Благородных Семей.

    Овладевая мощью Божественного Оружия и Демонических Клинков, они боролись и сталкивались друг с другом. Пока Божественное Оружие оставалось целым, они были бессмертны. Они были силой, определяющей долголетие государства.

    "Если верить книгам, размер целого Божественного Оружия достигает как минимум нескольких десятков метров. Неудивительно, что никто, кроме Мастеров-Мечников, не способен полностью его контролировать", - Лу Шэн продолжил листать книгу.

    - Ложное Божественное Оружие? - Его взгляд замер на неожиданном предложении.

    «Благородные Семьи могли обладать Божественным Оружием, но оно, в конце концов, ломалось и рушилось. Сила Благородных Семей, чье Божественное Оружие разрушалось, быстро приходила в упадок. Поэтому они объединялись в разнообразные секты, надеясь создать своё собственное Божественное Оружие и сохранить свою силу. Это стало посылом образования многих сект.

    Созданное ими Божественное Оружие начали называть Ложным. Его сила составляла не больше одного процента от настоящего Божественного Оружия».

    Чем больше Лу Шэн узнавал, тем тревожней ему становилось.

    "Почему мне это напоминает бронированный костюм? Божественное Оружие и Демонические Клинки — это бронированные костюмы. А Мастера-Мечники - это пилоты. Сила Бронированного Костюма и человека - две совершенно разные лиги. Независимо от того, насколько силён человек, даже если он первоклассный мастер боевых искусств, он не сможет выдержать ни одного удара тысячетонного бронированного костюма".

    Он отложил книгу.

    - В таком случае, что есть Ложное Божественное Оружие?

    - Брат-ученик! Вот ты где? Что ещё за Ложное Божественное Оружие? - в дверь заглянула Хэ Сянцзы - видимо, она специально его искала.

    - Сестра-наставница? Почему ты здесь? - Лу Шэн встал.

    - Учитель велел отвести тебя в Дьявольский Бассейн. Что это за Ложное Божественное Оружие? Или ты имеешь ввиду Святое Оружие? У нашей секты есть несколько осколков такого. Оно очень опасно. Лучше держаться от него подальше, - пообщавшись с Лу Шэном и получше его узнав, Хэ Сянцзы начала относиться к нему совсем иначе, чем в начале.

    - Просто любопытно, - Лу Шэн улыбнулся. - Старшая сестра, как ты знаешь, я родом из Северных Земель, а не Центральных Равнин. Я многого здесь не знаю, поэтому мне интересно.

    - Говоря об этом... Жаль, что у нас нет полного Святого Оружия. В противном случае мы бы не дошли до такого, - Хэ Сянцзы вздохнула.

    - Если бы у нас было Святое Оружие, мы смогли бы его использовать? - Удивлённо спросил Лу Шэн.

    - Естественно. - Ответила Хэ Сянцзы. - Согласно хроникам, раньше у нашей секты было Святое Оружие. Но мы его потеряли, из-за чего понесли тяжёлые потери. Святое Оружие разрушилось, остались только осколки.

    - Понятно, - Лу Шэн кивнул. - Значит, наша секта среди всех сект Ста Родов самая слабая?

    - Эмм... - Хэ Сянцзы запнулась, поняв, что сболтнула лишнего. - На самом деле... это не имеет большого значения. У нас всё ещё есть Великий Старший... Он унаследовал Секретное Искусство Дьявольского Начала, являющегося главным сокровищем нашей секты... - Быстро выпалила она, пытаясь исправить оплошность.

    Правда, её голос звучал неубедительно - она сама не верила своим словам.

    Лу Шэн молчал.

    Теперь он до конца разобрался, в какой ситуации оказалась Секта Дьявольского Начала.

    Святое Оружие, защищавшее секту, было уничтожено. Только благодаря Великому Старшему, секта смогла продержаться так долго. Но это не помешало ей прийти в упадок и растерять большую часть своих учеников.

    Какой человек мой пойти против силы Святого Оружия? Даже сила Ложного Божественного Оружия, вероятно, превосходит силу любого эксперта области Змеи. Скорее всего, эксперт области Змеи даже не смог бы коснуться Божественного Оружия.

    Согласно одной из книг, даже эксперты трёх высших уровней области Змеи не смогли бы использовать Божественное Оружие.

    - Идём, сестра-наставница. Разве ты не собиралась отвести меня в Дьявольский Бассейн? - Вспомнил Лу Шэн.

    - И, правда! Идём! - Встрепенулась Хэ Сянцзы.

    Вслед за женщиной Лу Шэн покинул библиотеку. Вместо того, чтоб пересечь мост, они, свернув налево, вскоре растворились в темноте.

    Пройдя пару километров, увидели несколько боковых ответвлений, ведущих в небольшие пещеры.

    В глубине каждой пещеры горели палочки с благовониями. Струйки дыма, поднимаясь от палочек, растворялись в воздухе. Однако, как это не странно, воздух был чист - в нём не чувствовалось никаких запахов.

    - Здесь находится большинство Дьявольских Бассейнов. Поверхность бассейнов покрыта символами и узорами. Запомни: чем больше горит палочек, тем плотнее наполняющая бассейн энергия. Ты можешь использовать только те, где горит не больше трёх палочек. Будь осторожен. Не превышай лимит. И, конечно же, если вообще не будет палочек, не входи в бассейн. Он либо пуст, либо плотность настолько высока, что её не выразить палочками, - добавила Хэ Сянцзы. - Хотя большая часть Дьявольских Бассейнов сосредоточена здесь, ты можешь наткнуться на них и в других местах, поэтому не удивляйся.

    - Понял.

    - Запомни: нельзя терять сознание, - предупредила Хэ Сянцзы. - У меня есть ещё кое-какие дела, поэтому я ухожу. Если возникнут вопросы, найдёшь меня в третьей пещере второго ряда.

    Быстро пришла, быстро ушла.

    Лу Шэн остался один, в окружении пещер.

    - Святое Оружие... - Его мысли снова вернулись к ранее услышанному. - Без Святого Оружия Секта Дьявольского Начала превратилась в небольшой центр боевых искусств. Неудивительно, что они оказались под таким давлением. Поэтому Великий Старший и не видит смысла в удержании учеников. Что касаемо базовых навыков... - Лу Шэн не чувствовал в них особой силы. Его «Основная Багряная Мантра Девяти Яростей» была намного мощнее. Однако, чтобы не рушить свою легенду, он продолжал их культивировать.

    - В глазах Мастера-Мечника обычный Благородный выглядит так же, как простой смертный в глазах эксперта области Уз. Между ними слишком большая пропасть - они явно находятся в разных лигах.

    - Однако... - в голове Лу Шэна внезапно возник вопрос. - Однако сильное Святое Оружие гипотетически должно быть слабее Божественного Оружия или Демонического Клинка. Если оно является козырной картой Ста Родов, как они могут противостоять Девяти Великим Семьям Центральных Равнин?

    - Или... Благородные Семьи на самом деле занимают первые места в Ста Родах... - Лу Шэна внезапно осенило.

    Медленно подойдя к одной из пещер, он осмотрел бронзовый бассейн.

    На его поверхности было вырезано слово:

    - Три.

    Рядом с бассейном дымились три палочки благовоний.

    Лу Шэн заметил, что палочки едва тлеют. Казалось, они сделаны из какого-то необычного материала. Он стоял у входа в пещеру, не решаясь в неё зайти.

    - Ещё одна. - Он пошёл дальше, продолжая заглядывать в пещеры. Остановился, когда нашел бассейн всего с одной палочкой.

    Нахмурился при виде клубящихся внутри чёрных теней. Активировал технику «Без Кармы», заставив мышцы своего тела затвердеть и стать похожими на сталь. Ускорил циркуляцию внутренней Ци и крови. Только после этого вошёл в пещеру.

    - Пшшшш... - Ему показалось, что он вступил в пространство, наполненное кипящей водой. Пронзительная боль впилась в каждый сантиметр его тела.

    Сделав всего лишь несколько шагов внутри пещеры, Лу Шэн застыл, как вкопанный.

    Его окружало море чёрного дыма, проникая в поры, словно живое.

    - Это...?!! - Мучительная боль быстро распространилась на внутренние органы. Лу Шэн чувствовал, как пылает огнем его кожа и плоть.

    Его плоть и кровь растворялись. Под воздействием чёрного дыма мышцы и органы разрушались.

    - Неужели все ученики со слабыми родословными проходят через такое?

    Разум Лу Шэна наполнился сомнениями, тело изнемогало от боли. Несмотря на невыносимые страдания, он сумел сохранить рассудок трезвым и не потерять сознание.

    - Нет... так не должно быть. Скорей всего, виной несоответствие моей природы. Кровь Благородных более терпима к яду. Их чёрная мембрана по природе очень близка к чёрному дыму. Поэтому, эффект стимуляции у них выражается намного слабее, чем у меня!

    - Хуу... - Не имея другого выбора, Лу Шэн активировал технику «Небесного Журавля Инь-Янь» и «Ци Водолея», которая спешно начала заживлять его раны.

     

    Глава 209.

    Секретные Новости (Часть 3)

    = В одной из пещер с Дьявольским Бассейном. =

    Скрестив ноги, Фэй Хуанцзы с закрытыми глазами сидел посреди пещеры, в которой горели шесть палочек Джосс. Пещера была настолько узкой, что в неё вряд ли мог поместиться ещё один человек.

    Большой сгусток чёрного дыма яростно бился о место между его бровей.

    Этот дым был очень токсичным. Даже такой эксперт, как он, достигший уровня Четвёртой Грани, не мог поглощать его бесконечно. Ему нужно было контролировать скорость абсорбции.

    Маленьким смерчем сгусток чёрного дыма проник под кожу.

    - Нет ничего хорошего в этой богом забытой секте. Это единственное, что осталось... Дьявольские Бассейны, в которых значительно возрастает скорость культивации секретных искусств. - Он вздохнул. – Однако моя сила даже после усиленной культивации всё ещё оставляет желать лучшего.

    Все техники Секты Дьявольского Начала были на редкость слабыми. На уровне Третьей Грани они по силе были эквивалентны уровню Второй Грани других сект. А на уровне Пятой Грани равнялись уровню Третьей.

    Их основным достоинством была простота. Они легко инициировались и культивировались. К тому же, они подходили практически для всех родословных.

    Чувствуя, что ему не хватает воздуха, Фэй Хунцзы глубоко вздохнул. Направив в руки объединённую с дьявольской Ци энергию, положил ладони на грудь. Положение его ладоней постоянно менялось - сначала они изображали раскрытый цветок, который быстро увял.

    Когда положение его ладони изменилось в двенадцатый раз, он, широко распахнув глаза, закричал:

    - Семь Кругов Девяти Инь, призыв Дьявольской Ци!

    *Свист!* - Изо рта Фэй Хуанцзы вырвалась чёрная нить, которая спустя мгновение растворилась в воздухе.

    Закрыв глаза, он терпеливо ждал.

    - Хм-м? - С Дьявольской Ци в пещере не происходило никаких изменений. Концентрация никак не менялась.

    - Семь Кругов Девяти Инь, призыв Дьявольской Ци! - Повторил ритуал он. Изо рта вырвалась ещё одна черная нить.

    Снова никакого результата. Что удивительно, Дьявольская Ци в бассейне стремительно иссякала.

    - Как такое возможно?? - Глаза Фэй Хуанцзы ещё больше расширились. - Время отлива в Реке Ядовитого Тумана ещё не наступило! Невероятно!!! - Скрипнул зубами он. Он не мог поверить, что его секретное искусство и мантра не могут привлечь ни грамма Дьявольской Ци.

    - Призыв Дьявольской Ци!

    - Призыв Дьявольской Ци!

    - ПРИЗЫВ ДЬЯВОЛЬСКОЙ ЦИ!

     

    ***

     

    - Твою мать! Почему его так много?!!! - Лу Шэн ошеломлённо смотрел на чёрный ядовитый туман, заполонивший пещеру - настолько плотный, что казалось, его можно коснуться рукой. Массивные объёмы ядовитого тумана вливались в пещеру из стен, словно стая голодной саранчи или орда диких зверей. Впрочем, это был уже не совсем туман, а нечто, близкое по консистенции к жидкости.

    Сейчас количество тумана в пещере в десять раз превышало то, которое в ней было изначально.

    Ядовитый дым беспрепятственно и бесконтрольно впитывался через его кожу, проникал через уши, нос и рот. Лу Шэн онемел от боли. Боль, которая его наполняла, к этому времени превысила все мыслимые и немыслимые пределы.

    К счастью, Лу Шэну в прошлом, когда он слишком быстро совершенствовался, уже доводилось терпеть подобную боль.

    Он стоял в центре пещеры, окруженный плотным облаком тумана, похожего на густую жидкость, которая быстро вливалась в его тело.

    Внутренняя Ци техники «Нефритового Журавля Инь-Янь» и «Ци Водолея», циркулируя на максимальной скорости, исцеляла его тело, борясь с пагубными последствиями действия ядовитого тумана. Одновременно с этим, благодаря выполненным условиям, стимулировалась и быстро укреплялась техника «Без Кармы».

    Самая стабильная и надёжная среди базовых секретных искусств, техника «Без Кармы» состояла из девяти уровней.

    Лу Шэн не использовал для её обновления Модификатор. Его нынешний статус был: «инициирована». Однако, вскоре, после того, как он поглотил весь ядовитый туман, он сменился на Первый Уровень.

    За два часа в Дьявольском Бассейне он достиг того, на что у других учеников уходили месяцы.

    Ядовитый туман, который он поглощал, был слишком плотным и вязким. Более того, тот способ, при помощи которого он его впитывал, был совершенно иным, чем у других учеников.

     

    ***

     

    - Дерьмо! Я забыла сказать брату-ученику, что он должен поглощать туман, используя область между бровей!!! - Хэ Сянцзы спешно вернулась назад. Остановилась, пытаясь понять, в какую пещеру вошёл Лу Шэн.

    Все пещеры вокруг были вместилищами Дьявольских Бассейнов.

    - Где же он? - Она заглянула в несколько пещер - безрезультатно. Дьявольских Бассейнов было слишком много, чтобы она могла так легко его найти. - Возможно, он уже вернулся. Ладно, расскажу ему об этом в следующий раз. В любом случае, на своём нынешнем уровне он не сможет впитать много Дьявольской Ци. Не должно возникнуть проблем...

    После бесполезных поисков, Хэ Сянцзы решила вернуться.

     

    ***

     

    Дьявольская Ци приливной волной ворвалась в тело Лу Шэна.

    Вскоре он почувствовал, что его тело не в состоянии впитать что-то ещё. Только после того, как внутренняя Ци техники «Нефритового Журавля Инь-Ян» и «Ци Водолея» снизилась за границу допустимого предела, он покинул Дьявольский Бассейн.

    Он был насквозь мокрый. Проверив статус техники «Без Кармы», понял, что полностью освоил Первый Уровень.

    - Неплохо! - Он был доволен прогрессом. - Если я буду чаще сюда приходить, освою этот навык довольно быстро. Интересно, какие изменения произойдут с телом, у которого нет чёрной мембраны.

    Подняв руку, он осмотрел свою кожу. Она была бледной, как будто её долго вымачивали в воде.

    - Хорошо. После столь интенсивной внешней стимуляции неплохо бы помедитировать.

    Лу Шэн потянулся, разминая затекшие мышцы, после чего, свернув за угол, растворился в темноте.

    Вскоре после того, как он ушёл, из расположенных рядом пещер с Дьявольскими Бассейнами вышли двое учеников.

    - Почему Дьявольская Ци в бассейне сегодня настолько слабая? - Озадаченно спросил один из мужчин.

    - Ты тоже заметил? Может отлив начался раньше времени? - Посмотрел на него второй.

    - Вряд ли. С момента последнего отлива прошла только половина времени.

    - Тогда это действительно странно...

    - Я даже не закончил сегодня тренировку. И мне не хватает таблеток. Если так продолжиться дальше, боюсь представить, к чему это приведёт.

    Мрачно покачав головами, мужчины вскоре ушли.

    Спустя несколько минут ещё один человек покинул пещеру с Дьявольским Бассейном. Мужчина, одетый в зелёный халат, с волосами, достающими до плеч. На его талии висела маленькая чёрная тыква. Выражение лица было таким же мрачным, как и у предыдущих собеседников.

    - Если подумать, Дьявольские Бассейны связаны не только с Рекой Ядовитого Тумана, но и между собой. Если Дьявольская Ци в одном месте слишком истощается, она может призвать Дьявольскую Ци из других пещер. Она не должна была истощиться настолько, - этим человеком был Фэй Хуанцзы, которому сегодня не удалось и на грамм развить своё секретное искусство.

    Странное поведение Реки Ядовитого Тумана его озадачило. Туман был очень токсичен, поэтому нельзя было поглощать его слишком много. Даже у него, после каждого поглощения, две недели уходило на то, чтобы его переварить.

    Но того количества, что он смог сегодня поглотить было ничтожно мало. Из-за этого темпы его культивации заметно снизились.

    У ничего не понимающему Фэй Хуанцзы не было другого выбора, кроме как вернуться в свою пещеру и заняться рутинной тренировкой.

     

    ***

     

    Курсируя между Дьявольскими Бассейнами, библиотекой и пещерой, в которой жил, Лу Шэн получал новые знания, совершенствовал технику «Без Кармы» и отдыхал. Ему относительно легко удалось достичь Первого Уровня.

    Ключом к овладению этой техникой была визуализация человеческих лиц при помощи Пламени Инь и манипуляция ими путём медитации.

    Следуя написанным в руководстве техники «Три Инь» рекомендациям, Лу Шэн научился манипулировать формой и визуализировать по своему усмотрению Пламя Инь. Теперь, следуя специальному порядку, используя Пламя Инь, он легко формировал лицо.

    Делая это, ему приходилось сталкивать друг с другом свои собственные мышцы, принимая различные позы.

    В глазах Лу Шэна эта техника больше напоминала культовый ритуал, чем боевое искусство. Некоторые позы из тех, что ему приходилось принимать, были очень странными.

    Самой нормальной из них было сидение со скрещенными ногами. Другие позы мало того, что были странными, так еще и трудноисполнимыми. Некоторые требовали, чтобы он изображал Будду или храмовую статую.

    Он должен был поддерживать эти позы в течение определенного времени, закаляя мышцы и внутренние органы. Только так он мог войти в Дьявольский Бассейн и подвергнуться внешней стимуляции.

    Говоря о Дьявольском Бассейне - Лу Шэну на самом деле хотелось снять шляпу перед учениками Секты Дьявольского Начала. После первого опыта погружения в Дьявольский Бассейн, ему не хотелось повторения. А эти ученики тренировались так день за днем, год за годом.

    Время шло в бесконечном цикле рутины. Незаметно пролетел месяц.

    *Дзинь!*

    *Буум буум буум!!!* - Мужчина разворотом завершил серию из трёх последовательных ударов. Его длинная нога легко выбила полуторный меч из руки противника, после чего остановилась прямо перед горлом ученицы.

    - Спасибо, что позволила мне победить, - Мужчина убрал ногу. Посмотрел на лежащий на земле меч.

    - Спасибо брату-наставнику за урок, - проигравшая бой ученица, ударив в грудь кулаком, отступила на несколько шагов назад.

    Вокруг Великого Старшего собрались все его ученики, которые, скрестив ноги, сидели на молитвенных ковриках.

    - С техникой «Без Кармы» пятого уровня в качестве основы, чёрная мембрана соответствует уровню Первой Грани... Даже используя впечатляющее боевое искусство... с полуторным мечом в руках Линь’эр не смогла победить, - прокомментировал бой Великий Старший.

    На середину вышел следующий ученик.

    Лу Шэн сидел рядом с Хэ Сянцзы, молча наблюдая за боем.

    Время от времени Великий Старший тестировал учеников, проверяя уровень их подготовки.

    Благодаря хорошо развитому периферическому зрению, Лу Шэн хорошо видел всех учеников. Их осталось всего восемь - включая его, девять. Сегодня сбежало ещё несколько учеников, из-за чего атмосфера в секте царила далеко не радужная. Даже такой важный тест не мог их отвлечь.

    Ученик, вышедший для участия в спарринге, быстро был повержен стоявшим в центре мужчиной.

    - Моя очередь, - Фэй Хуанцзы медленно поднялся на ноги. Он полным уверенности взглядом смотрел на Великого Старшего.

    Теперь, когда количество учеников в секте ещё больше уменьшилось, он старался получше себя проявить, пытаясь завоевать доверие Великого Старшего. Тогда его шансы на получение Секретного Искусства Дьявольского Начала многократно возрастут.

    - Поскольку это брат-наставник Фэй Хуанцзы, младший сразу признает поражение. Я не буду сражаться, - увидев поднявшегося Фэй Хуанцзы, сказал стоявший в центре пещеры мужчина.

    Возможно, он был опытным экспертом, но между его силой и силой Фэй Хуанцзы пролегала огромная пропасть.

    - Ну ладно, - взгляд Фэй Хуанцзы коснулся каждого из присутствующих. В конце концов, остановился на Хэ Сянцзы - единственном человеке в секте, представлявшем для него угрозу.

    - Учитель, позвольте мне сразиться с Хэ Сянцзы. В любом случае, больше мне здесь в противники никто не подходит, - сказал он.

    - Хорошо, - кивнул Великий Старший.

    Сидящая рядом с Лу Шэном Хэ Сянцзы не собиралась отказываться. Медленно поднявшись с коврика, она вышла на середину пещеры.

    - Ты уже преодолела четвёртый уровень? - Посмотрел на женщину Великий Старший.

    - Нет ещё...

    Лу Шэн ясно увидел тень разочарования, промелькнувшую в глазах Великого Старшего. Хэ Сянцзы была единственным человеком в секте, чья родословная лишь немногим уступала Фэй Хуанцзы.

     

    Глава 210.

    Секретные Новости. (Часть 4)

    Великий Старший по очереди подзывал к себе учеников, словно позабыв о спарринге Хэ Сянцзы и Фэй Хуанцзы.

    Эти двое обменивались равными по силе ударами, но Лу Шэн видел, что Хэ Сянцзы заметно слабее Фэй Хуанцзы - она не годилась ему в противники. Последний явно сдерживался, показывая тем самым своё превосходство.

    Они двигались по пещере, то сталкиваясь, то разлетаясь, словно две большие птицы, сражающиеся за господство в воздухе.

    Вскоре настала очередь Лу Шэна отвечать на вопросы - Великий Старший подозвал его к себе.

    Пока он приближался, старик внимательно всматривался в пространство между его бровями.

    Это место находилось под постоянным влиянием ядовитого тумана, который техника «Без Кармы» интегрировала в чёрную мембрану, укрепляя её и совершенствуя. Это была уникальная способность техники «Без Кармы».

    На первом уровне место между бровями чернело. Это было результатом заражения Дьявольской Ци. Каждый ученик должен был пройти через это.

    При виде Лу Шэна Великий Старший разочаровано вздохнул.

    Он увидел, что кожа между его бровями по-прежнему остается светлой. Не было видно ни единого чёрного пятнышка.

    Он думал, что рекомендованный семьей Шанъян кандидат будет иметь хоть какую-то основу. Но, похоже, Лу Шэн выбрал Секту Дьявольского Начала только потому, что его не брали ни в какую другую. Возможно, только секта, подобная этой, была готова принять кого-то с такой слабой родословной.

    Неудивительно, что он не смог обнаружить на нём никаких следов чёрной мембраны.

    Разочарованный, Великий Старший не стал расспрашивать ученика о прогрессе, чтобы не ранить его гордость перед другими учениками.

    - Если у тебя возникнут вопросы, можешь смело спрашивать, - мягко сказал он.

    Удивлённый, Лу Шэн в ответ коротко кивнул.

    На самом деле в голове у него крутилось много вопросов, но больше всего его сейчас волновало одно - не слишком ли быстро он развивается. Однако спрашивать об этом он не решался.

    - Хорошо, следующий, - махнул рукой Великий Старший.

    Лу Шэн отошёл в сторону. Его взгляд вернулся к Фэй Хуанцзы, который выглядел сейчас довольно раздражённым. Он упорно трудился, чтобы показать Великому Старшему свой прогресс, но тот не обращал на него никакого внимания. В его душе медленно закипал гнев.

    - Дзинь!!! - Пещеру наполнил громкий звон. Запястье Хэ Сянцзы упало на землю. Вскрикнув, женщина отступила на несколько шагов назад. Её лицо побледнело.

    Грудь Фэй Хуанцзы быстро вздымалась и опускалась.

    - Прости меня, сестра-ученица... - Не договорив, он замолчал.

    Этот бой был обычным дружеским поединком – в нём не допускались травмы. Но он нарушил правила и отрубил кисть сестра-ученица. Хотя это не было большой проблемой и всё можно было исправить, он пересёк черту.

    Фэй Хуанцзы молча наблюдал, как Хэ Сянцзы, присев на корточки, поднесла кисть к обрубку руки. Обернувшись, посмотрел на учителя.

    Лицо Великого Старшего по-прежнему ничего не выражало. Не обращая на него внимания, Учитель смотрел на Хэ Сянцзы.

    - Хватит на сегодня спаррингов. Расходитесь. - Развернувшись, старик двинулся прочь.

    Оставшиеся ученики, включая Лу Шэна, недоумённо переглядывались друг с другом.

    Хэ Сянцзы тоже ушла, ничего не сказав.

    Лу Шэн посмотрел на Фэй Хуанцзы, застывшего с саблей в руках.

    Хоть он вступил в эту секту не так давно, понять, что Фэй Хуанцзы был человеком ограниченным и агрессивным, было не сложно. Он был эгоистичным, корыстным и мстительным. Этот человек всегда пытался выделиться перед Великим Старшим, преследуя какую-то только ему известную цель.

    Но сегодня, не сдержавшись, нанёс вред сестре-ученице. То, что Великий Старший внешне никак не отреагировал, само по себе было не таким уж и хорошим знаком.

    В те несколько секунд, что он смотрел на Фэй Хуанцзы, на его лице промелькнуло множество различных эмоций. После чего он перевёл свой взгляд на Хэ Сянцзы.

     

    ***

     

    Великий Старший стоял посреди зала предков.

    Ряды чёрных табличек, прижатых боками одна к другой, составляли в общей сложности пять рядов.

    Перед ним стояли статуи двух старших - это были мастера-основатели Секты Дьявольского Начала.

    Глядя на бесчисленные таблички, Великий Старший молчал.

    Он долго стоял посреди зала предков. Потом вытащил из рукава пожелтевший свиток, на поверхности которого можно было различить два слова - «Дьявольское Начало».

    Это было Секретное Искусство Дьявольского Начала, которое он собирался передать Фэй Хуанцзы. Но сегодня Великий Старший стал свидетелем злобы и агрессии, спрятанной глубоко в сердце его лучшего ученика. Этот человек был недостоин подобной чести.

    - Посмотрим, что будет дальше... – Покачав головой, вздохнул он.

    Родословная и талант Хэ Сянцзы были слишком слабыми - она не могла культивировать Секретное Искусство Дьявольского Начала. К сожалению, все другие ученики, обладающие талантом, были слишком слабы в культивировании. А те, кто были сильны в культивировании, не имели таланта.

    Великий Старший понятия не имел, как долго ещё сможет работать. Его единственным желанием сейчас было выбрать себе преемника. Секта Дьявольского Начала не должна была исчезнуть, иначе как он сможет смотреть после смерти предкам в глаза?

     

    ***

     

    - Бум-м... бум-м... - Дважды ударил колокол.

    Выдвинув стул, Лу Шэн сел. Осмотрел пещеру, в которой жила Хэ Сянцзы.

    Деревянный стол, деревянные стулья, деревянные окна... на стенах украшения, вырезанные из красного дерева. Было очевидно, что сестра-наставница очень любит изделия из дерева.

    Хэ Сянцзы уселась на стул напротив него, придерживая ещё не до конца приросшую кисть.

    Будучи экспертом области Уз, она обладала довольно сильными способностями к восстановлению. Кроме сильной боли, травма не нанесла её организму большого вреда. Но требовалось время, чтобы кисть стала такой же гибкой, как прежде.

    - Сестра-наставница, ты в порядке? - Мягко спросил Лу Шэн.

    - Всё хорошо. Пришёл меня утешить? - Улыбнулась Хэ Сянцзы.

    - Это обязанность брата-ученика, - в тон ей ответил Лу Шэн.

    - Брат-наставник был слишком нетерпелив... Я не виню его. - Хэ Сянцзы покачала головой. Лу Шэн не заметил в её глазах следов обиды или горечи. Только покорность. - Давай не будем на этом зацикливаться. За две недели я полностью восстановлюсь. Помнится, тебя интересовало Святое Оружие? Ещё раз повторюсь - забудь о нём. Оно невосстановимое. Такое оружие обычно используется для защиты базы секты. Только глава секты может его использовать, и то изредка.

    - Невосстановимое? Нельзя использовать, когда захочешь? - Лу Шэн был удивлён.

    - Однажды я спросила у Учителя. Он сказал, что Святое Оружие формируется из большого количества осколков Божественного Оружия и Демонических Клинков. Объединение этих осколков в определенную форму требует большого количества времени и сил. Даже если Святое Оружие очень мощное, для повторного использования требуется время, чтобы оружие успело накопить достаточное количество энергии. В противном случае, оно взорвется и нанесёт вред владельцу, - пояснила Хэ Сянцзы.

    - Вот как? Значит, Святое Оружие по силе уступает Божественному Оружию и Демоническому Клинку... - Лу Шэн нахмурился.

    - Так всегда было, - улыбнулась Хэ Сянцзы. - Святое Оружие, в основном, используется для защиты. Именно благодаря ему Сто Родов включает в себя так много сект. В противном случае, они давно бы объединились во что-то более крупное. Однако, выходя за пределы базы, мы должны полагаться исключительно на свою силу.

    - Это логично, - Лу Шэн кивнул. Теперь он понял, как сохранились подобные секты.

    - Однако, хотя некоторые из этих сект процветают, по могуществу они далеки от Благородных Семей. - Хэ Сянцзы улыбнулась. - Брат-ученик, ты понял, что старшая сестра хотела тебе сказать?

    Лу Шэн кивнул.

    - Разумеется. Сестра-наставница советует мне не возлагать надежд на Святое Оружие, а сосредоточиться на культивировании своей собственной силы.

    - Я рада, что ты понял, - Хэ Сянцзы одобрительно кивнула. Лу Шэн ей нравился, с ним она чувствовала себя непринужденно.

    - Ах, да, - внезапно вспомнила она. - Как продвигается твоя культивация техники «Без Кармы»? Есть прогресс?

    - Всё идёт гладко.

    - Фуф... это хорошо. В прошлый раз я испугалась, что ты неправильно поглотишь Дьявольскую Ци, поэтому бросилась назад, чтоб предупредить - Дьявольскую Ци можно поглощать только областью между бровями. Но сейчас, видя, что ты в порядке, я успокоилась, - Хэ Сянцзы мягко улыбнулась. - Ты должен быть предельно осторожен. Был у нас ученик, который не слушал, что ему говорят, и впитывал Дьявольскую Ци поверхностью всей головы. В мгновение ока его голова растаяла. Его тело сейчас находится на кладбище...

    - ... - Лицо Лу Шэна застыло.

    - Что такое? Ты себя плохо чувствуешь? - Всполошилась Хэ Сянцзы, увидев, как изменилось его лицо.

    - Ничего... просто подумал, насколько Дьявольская Ци должно быть сильная... растворить голову за несколько секунд... - Лу Шэн неловко улыбнулся.

    - Очень сильная. Если позволить Дьявольской Ци соприкоснуться со своей плотью, не активировав при этом навык «Без Кармы» и не защитив тело силой свой родословной, она станет похожа на акулу, почувствовавшую запах крови. Ты должен быть осторожен. Область контакта Дьявольской Ци с кожей должна быть размером с ноготь, не больше, - добавила Хэ Сянцзы.

    - Размером с ноготь... - Уголок губ Лу Шэна дёрнулся. Он вспомнил, как погружался всем телом в Дьявольский Бассейн. Какое счастье, что ему удалось выжить после такого безрассудства. Несомненно, это была заслуга его тела, сильного даже в Экстремальном Режиме Инь.

    - Каков уровень концентрации твоей родословной? - Спросила Хэ Сянцзы.

    Лу Шэн понял, что под словом «уровень» она подразумевает поколение, к которому принадлежит Лу Шэн. Все родословные брали своё начало от Мастеров-Мечников, которых ещё называли Владыками Оружия. Чем отдалённее был потомок, тем слабее была сила его родовой крови. Они были непохожи на членов Благородных Семей, владеющих Божественным оружием и Демоническими Клинками, которые постоянно восполняли концентрацию своей крови.

    Не дождавшись ответа Лу Шэна, Хэ Сянцзы продолжила:

    - Наверное, невысокий. Но и не такой низкий, как у меня. - Она горько рассмеялась. - У меня Пятый Уровень... родословная пятого поколения.  В родословной шестого поколения человек становится обычным смертным, так что я нахожусь на самой низшей ступени. Но, несмотря на это, я упорно тружусь. Надеюсь, однажды смогу стать первой, - Хэ Сянцзы осторожно опустила руку на стол. На её запястье всё ещё можно было заметить красную полосу, хотя кисть уже стала с рукой единым целым. Однако для полного восстановления требовалось больше времени. - Кстати, чуть не забыла - в каждой секте есть первое место, которое, обычно, занимает самый выдающийся ученик. Он заменяет мастера секты во время его отсутствия.

    - Ты имеешь ввиду, он является заместителем мастера секты? - Спросил Лу Шэн.

    - Нет, не совсем так... - Хэ Сянцзы покачала головой. - Помимо мастера секты, его заместителей, старших, есть тот, кто немного не дотягивает до вершины... Как бы понятнее объяснить... На самом деле, он является будущим мастером секты. Он должен обладать самым высоким статусом среди учеников, быть среди них самым могущественным. Достаточно сильным, чтобы подавить в секте любые бунты.

    Первое место – это можно сказать конец обучения. В некоторых сектах - особенно тех, что находятся на лидирующих позициях, для таких учеников даже придумано специальное название. Но большинство называют их просто первым местом.

     

    Глава 211.

    Сумерки. (Часть 1)

    Узнать, что значит первое место в секте, Лу Шэну довелось спустя несколько дней после беседы с Хэ Сянцзы.

    Этот человек приехал к ним в поисках каких-то книг, надеясь совершить дружеский обмен.

    Сидя на первом этаже библиотеки, одетый в чёрное Лу Шэн через окно наблюдал за приближением к зданию трёх молодых людей.

    Первый из вошедших удивлённо замер, увидев Лу Шэна:

    - О, здесь кто-то есть?

    Следовавший за ним молодой человек бесцеремонно отодвинул его в сторону. Выступив вперёд, поприветствовал Лу Шэна, приложив к груди кулак.

    - Меня зовут Мин По. Первое место Секты Хуани. Мне нужны некоторые книги из вашей библиотеки. Простите, если причиняем вам неудобства. Надеемся на ваше понимание, - парень на вид казался обычным, однако голос его был полон силы и достоинства.

    - Нет проблем, - равнодушно пожал плечами Лу Шэн.

    Стоит упомянуть, что троица состояла из двух парней и одной очень юной девушки. Стоя позади своих спутников, она с интересом рассматривала Лу Шэна.

    Когда трое молодых людей занялись поиском нужных им книг, Лу Шэн сделал вид, что вернулся к чтению.

    Гости быстро нашли искомые ими книги. Усевшись за одним из столов, начали их просматривать. При виде пятен плесени на страницах, девушка брезгливо морщилась.

    Лу Шэн залпом поглотил содержание лежащей перед ним книги. Закрыв её, удовлетворенно выдохнул. К этому времени освещающий пещеру солнечный свет стал совсем тусклым.

    Лу Шэн посмотрел на троицу. Они тоже только что закончили чтение. Заметив, что Лу Шэн за ними наблюдает, Мин По улыбнулся. Вернув книги на полки, он, вместе с двумя своими соратниками покинул библиотеку.

    Лу Шэн задумчиво смотрел им вслед.

    "Эти ребята... они довольно сильны... особенно Мин По. Его аура похожа на Бай Цзяна, лорда-служителя Северных Земель. Он, по меньшей мере, эксперт Шестой Грани. Не думал, что ученик секты с угасающей родословной сможет достичь такого уровня..."

    Поднявшись на ноги, Лу Шэн удивлённо замер, увидев количество оставшихся на земле следов.

    Их было две пары, вместо трёх – видимо, кто-то из троицы был настолько искусен, что мог передвигаться, не касаясь пола.

    "Секта Хуани... Помниться, эта секта довольно сильна... " - Лу Шэн вспомнил список, предоставленный ему Шанъян Цзюли. - "Если члены находящейся в середине списка секты обладают такой силой, что же тогда представляют собой эксперты трёх ведущих? Этому Мин По, должно быть, очень трудно найти достойного соперника среди Благородных своей лиги».

    Возможно, только недавно достигшая прорыва Шанъян Цзюли могла выступить против него. И номер один семьи Шанъян, которого он никогда не видел.

    Лу Шэн сначала подошёл к столу, за которым сидела троица, потом к полке, на которой они брали книги. Заметил, что все книги, что они брали, так или иначе были связаны с Дьявольским Бедствием.

    Дьявольским Бедствием принято было называть грандиозную катастрофу, благодаря которой Дьяволы были освобождены от ограничений человеческой цивилизации. Когда это произошло, жизнь на планете превратилась в ад, повлекший за собой большое количество жертв.

    В книгах не было никакой конкретики, словно подробности были убраны намеренно.

    "Не знаю точно, насколько силен этот парень, но он не должен быть слабее лорда-служителя Бай Цзяна", - подумал Лу Шэн. - "Исходя из этого, мастер его секты, скорее всего, уже достиг области Змеи. Но на каком именно из девяти уровней он находится, можно только догадываться".

    - Бум-м... бум-м... бум-м... - Снова ударил колокол.

    Взмахнув рукой, Лу Шэн создал порыв ветра, мгновенно погасивший лампу, после чего покинул библиотеку.

    К этому времени он более-менее стабилизировал второй уровень техники «Без Кармы» - можно было продолжить процесс культивации.

    Сейчас он довольно ясно понимал, что на самом деле представляют собой секретные искусства, поэтому дальнейший процесс совершенствования планировал продолжить, используя Модификатор.

    Что касаемо секты - с ней дела обстояли не слишком хорошо. С каждым днём в ней оставалось всё меньше людей. Судя по всему, дни её были сочтены. Понимая это, Лу Шэн решил ускорить процесс культивации и поднять технику «Без Кармы» до максимума в рекордно короткие сроки.

    Ему было интересно, какие изменения произойдут с его телом, когда он интегрирует секретные искусства секты в свои техники боевых искусств.

     

    ***

     

    = В семье Шанъян... =

    Многопалубные корабли медленно проплывали за окном.

    Распахнув дверь, Шанъян Цзюли увидела стоящую внутри комнаты стройную фигуру.

    - Ты?! - Девушка удивлённо изогнула бровь. - Разве мы настолько близки, чтобы вторгаться в личные покои друг друга? Если бы это был кто-то другой, я бы уже разорвала его на части!

    После последнего уединения её аура стала заметно ярче. По сравнению со временем пребывания в Северных Землях, она выглядела более сильной и опасной.

    Вторгшийся в её покои человек, при ближайшем рассмотрении, оказался привлекательной молодой леди, одетой в нефритово-зелёные одежды, с рассыпавшимися по плечам угольно-чёрными волосами. Если бы не выглядывающая из-за плеча рукоять меча, она бы ничем не отличалась от обычной миловидной девушки.

    В центре её лба, чуть выше бровей, можно было заметить нефритово-зелёный символ, формой напоминающий цветок.

    Увидев этот символ, Шанъян Цзюли потрясённо замерла.

    - Вижу, тебя всё же выбрали.

    - Да. Я только что получила право вступить с ним в контакт. Ты разочарована, сестра? - Мягко улыбнувшись, спросила девушка. - Мы обе - будущее семьи Шанъян. Когда я стану главой семьи, ты станешь моим заместителем. Если мне удастся стать Мастером-Мечником, ты станешь главой семьи. Разве, объединившись, мы не будем самой грозной силой Центральных равнин?

    - Шанъян Фэй... Ты такая же, как и твой брат. Те же слова я слышала и от него, - Шанъян Цзюли глубоко вздохнула, пытаясь успокоиться.

    - Брат... он умер достойно. Отдать жизнь за семью всегда было его мечтой и верхом амбиций. - Улыбнулась Шанъян Фэй. - Ещё брат мечтал сделать семью Шанъян первой среди Девяти Великих Семей Центральных Равнин. В этом был весь он. И теперь это стало моей целью.

    Шанъян Цзюли беспомощно смотрела на девушку.

    Шанъян Фэй была номером один семьи Шанъян. За всю историю семьи только двое могли соперничать с ней в уровне культивации. Оба они в свое время возглавляли семью Шанъян и были сильнейшими Мастерами-Мечниками Центральных Равнин.

    Будучи признанным гением, Шанъян Фэй достигла Уровня Пятой Грани в возрасте десяти лет. К пятнадцати годам она прорвалась сквозь Седьмую Грань и стала экспертом области Змеи. В двадцать освоила три средних уровня. Сейчас, в двадцать пять... её успехи можно было назвать фантастическими!

    "Она даже получила признание Кисти Му-Шан..." - Ещё раз взглянув на символ, Шанъян Цзюли почувствовала тяжесть внезапно навалившейся на неё усталости.

    Подобный символ обозначал принадлежность тому или иному Божественному Оружию или Демоническому Клинку. Его появление на лбу Фэй указывало на то, что девушка уже вступила в контакт с хранительницей Кисти Му-Шан.

    "Эта девчонка...!" - Сердце Шанъян Цзюли сковало чувством глубокого сожаления и разочарования. Она вынуждена была признать поражение. Это было так же ясно, как сила стоящей перед ней девушки.

    Эта особа обладала гораздо большим, чем у неё, талантом. И соответственно, большими амбициями. Она была талантливой и хитрой!

    Шанъян Цзюли ясно понимала, что не ровня ей во всех отношениях - будь то сила, ум или поддержка семьи.

    Слова и поступки Шанъян Фэй на поверхности могли выглядеть мягкими и смиренными, но на самом деле за этой внешней мягкостью скрывался жестокий тиран. Она не принимала отказов и не щадила соперников. Под внешне привлекательным и женственным обликом скрывалась холодная и властная натура.

    Приведя в порядок свои эмоции и мысли, Шанъян Цзюли холодно спросила:

    - Скажи, зачем на самом деле ты пришла? Что тебе нужно?

    - Во-первых, хотела поздравить сестру Цзюли с переходом на средний уровень и стабилизацией своей родословной, - усмехнувшись, ответила Шанъян Фэй. - Во-вторых - старшие семьи завершили расследование произошедшего несколько месяцев назад инцидента. Сестра об этом знает?

    Шанъян Цзюли кивнула:

    - Я слышала о проблеме, затронувшей тринадцать старших.

    - Тогда будет легко объяснить, - Шанъян Фэй взмахнула рукой и лежащий на столе белый листок, поднявшись вверх, подплыл к Шанъян Цзюли. - Проявились Сабля Девяти Порядков, Злой Нефритовый Кристалл Десяти Копий и Преобразователь Пространства. Аномалии возникли на трёх направлениях - Юге, Севере и Западе. Не говоря уже о Нефритовой Тайне... Все это вызвало немало шума.

    - И что? - Бесстрастно спросила Шанъян Цзюли. Она знала, что кузина, если бы ей что-то не понадобилась, не стала бы её беспокоить. - Каким бы ни был переполох, не думаю, что он превысит тот, что случился во время засухи в провинции Юнь.

    Шанъян Фэй улыбнулся:

    - Появилось три Божественных Оружия. Ключ к их обнаружению лежит в Нефритовой Тайне. Во всё это вовлечена и Хуань Шулин из семьи Хуань. В любое другое время с подавлением Хуань Шулин не возникло бы проблем. Но не сейчас. У меня много других проблем и совсем нет времени разбираться ещё и с ней... У старших просить помощи я тоже не хочу. Вот почему я здесь, сестра.

    - Хуань Шулин... - Шанъян Цзюли помнила эту женщину - с ней будет сложно справиться. Хуань Шулин была номером один семьи Хуань - одной из Девяти Великих Семей Центральных Равнин. Она была ненамного слабее Шанъян Фей. - Хорошо. В любом случае, у тебя есть полномочия исполняющей обязанности Главы Семьи. Кто осмелится пойти против твоего приказа? - Тон Шанъян Цзюли был всё таким же безразличным.

    - Если это возможно, пусть сестра найдет смертного носителя Нефритовой Тайны. Мне даже любопытно, как этот смертный смог так долго скрывать внедрённое в его тело Божественное Оружие. И почему оружие его себе не подчинило, - Шанъян Фэй усмехнулась.

    Увидев эту улыбку, Шанъян Цзюли почувствовала внезапный приступ тошноты.

    Именно Шанъян Фэй была повинна в гибели семьи Лю из провинции Юнь.

    И теперь, после её  «любопытно», единственное, что ожидало того мужчину, это вскрытие, причём явно не посмертное.

    Она когда-то уже была свидетелем такого кровавого действа.

    - Я поняла.

     

    ***

     

    = Секта Дьявольского Начала. =

    Сидя в центре своей пещеры, Великий Старший с грустью смотрел на шестерых оставшихся учеников.

    Его сердце сковало лютым холодом.

    Разве мог он передать Секретное Искусство Дьявольского Начала этим людям? Скорее всего, стоит ему это сделать, и они уйдут.

    Вздохнув, он продолжил урок.

    - Говоря о происхождении Секретных Искусств, все они берут начало от Божественного Оружия и Демонических Клинков. Сила Божественного Оружия и Демонического Клинка отмечается уникальным треугольным символом... - Великий Старший посмотрел на своих учеников.

    Фэй Хуанцзы выглядел отстранённым. Хэ Сянцзы внимательно слушала наставника. Остальные либо дремали, либо думали о чём-то своем.

    И сердцем, и мыслями, они сейчас были где-то далеко...

    Боль иглой впилась в сердце Великого Старшего. Он вспомнил время, когда Секта Дьявольского Начала находилась на пике своего могущества... могущества, от которого осталась лишь жалкая горстка учеников.

    - ... этот треугольный символ сложен по своей структуре. Он представляет силу и природу отдельно взятого Божественного Оружия и Демонического Клинка. Мы называем его силой Порядка. Попросту говоря, секретные искусства - сила, созданная предками Благородных Семей и Сект, имитирующая силу Порядка. Могущество Порядка можно назвать ужасающим. Атаке, носящей символ Порядка, может противостоять только сила того же уровня или класса. Секретные Искусства являются производными… или скорее имитациями Порядка. Их сила намного слабее. Это упрощенная форма силы Порядка, полученная путем тщательных исследований, - он читал лекцию об историческом происхождении Секретного Искусства Демонического Начала. Как ученики Секты Демонического Начала, они должны были знать о главных событиях, связанных с их сектой и предками.

    Глава 212.

    Сумерки. (Часть 2)

    Сидя в сторонке, Лу Шэн с интересом слушал лекцию. Вся информация была для него новой.

    Целью его приезда сюда было более углубленное понимание сути Благородных Семей, Божественного Оружия и Демонических Клинков. Именно это он изначально хотел узнать.

    Перед самым началом урока он случайно подслушал разговор Хэ Сянцзы с одним из учеников. Они обсуждали проблему краха секты.

    С каждым днем учеников становилось всё меньше.

    Кроме него, Хэ Сянцзы и Фэй Хуанцзы, осталось всего трое учеников - двое мужчин и одна женщина. Судя по поведению, мужчин, они со дня на день тоже собирались уйти.

    Приведя в порядок мысли, Лу Шэн продолжил слушать рассказ Великого Старшего. Независимо от того, покинут они секту, или нет, он собирался остаться. В библиотеке было ещё много непрочитанных им книг. К тому же, он никуда не спешил.

    Прошлой ночью, используя модификатор, он повысил технику «Без Кармы» до третьего уровня. Мышцам тела требовалось время, чтоб приспособиться. Кроме того, для обновления навыка до следующего уровня, ему нужно было посетить Дьявольский Бассейн. В противном случае, он не сможет продвинуться.

    Великий Старший продолжал читать лекцию.

    - ... источником Секретного Искусства Дьявольского Начала, как вы, наверное, уже догадались, послужил Демонический Клинок. Он был продуктом исследования Дьяволов. Всё, на сегодня давайте закругляться. Может, у кого-то возникли вопросы? - Он посмотрел на сидящих перед ним учеников.

    Из них только двое слушали его внимательно. Остальные больше были заняты своими собственными мыслями.

    Волна холодного разочарования омыла сердце Великого Старшего. Не дожидаясь ответа, он взмахнул рукой.

    - Забудьте. Расходитесь.

    - Да, - все поспешно встали.

    Первым пещеру покинул Фэй Хуанцзы.

    Лу Шэн успел заметить промелькнувшее на его лице разочарование и тоску, словно тот был чем-то крайне недоволен.

    После разоблачения он больше не скрывал от окружающих свою истинную сущность. Это ещё больше печалило Великого Старшего и убеждало его никогда не передавать Секретное Искусство Дьявольского Начала этому жестокому человеку.

    Лу Шэн незаметно наблюдал за Фэй Хуанцзы, который, спустившись со скалы, начал ходить взад-вперёд, явно над чем-то размышляя.

    В экстремальном режиме Инь он мог легко скрывать не только свою невероятно сильную ауру, но и своё присутствие. Даже такой эксперт, как Фэй Хуанцзы, не мог его обнаружить.

    В тени скалы Фэй Хуанцзы шагал взад-вперёд. Наконец, остановившись, посмотрел куда-то в сторону.

    Неуверенность в его глазах сменилась решимостью. Развернувшись, он уверенным шагом двинулся вперёд.

    Лу Шэн наблюдал, как его фигура стремительно растворяется в темноте. Покачав головой, он направился в сторону пещер с Дьявольскими Бассейнами.

    Быстро преодолев мост, миновал здание библиотеки. По обеим сторонам от него проносились сцены запустения.

    "Помниться, когда я только пришёл в секту, первыми, кто мне встретился, были Сун Цзыань и Белолицая. Интересно, почему я их ни разу не видел?" - Лу Шэн был озадачен.

    Вспомнив бледное лицо Сун Цзыань, он вдруг понял, что в нём было подозрительно мало человеческого.

    А Бледнолицая и вовсе походила на призрака.

    Судя по тому, что он не видел их среди учеников, они были мастерами секты...

    "Раз я не встречал их днем, может, их время - ночь?" - Лу Шэн внезапно вспомнил правило секты, которое никто не смел нарушать. Разумеется, должна была существовать причина такого странного условия. - "После Дьявольского Бассейна просто пойду на кладбище и всё выясню у Сун Цзыаня", - Лу Шэн замедлил шаг. По обеим сторонам прохода начали появляться пещеры с Дьявольскими Бассейнами.

    Он быстро нашел бассейн, который мог использовать.

    Пройдя мимо бронзового таза с палочками для благовоний, Лу Шэн вошёл в пещеру.

    Расслабив тело, позволил беспрепятственно вливаться в него Дьявольской Ци.

    Даже узнав, что его метод неправилен, он продолжил впитывать дьявольскую Ци всей поверхностью тела. Благодаря этому его кожа вскоре стала гораздо прочней. Фактически, она начала приобретать токсическую природу Дьявольской Ци.

    Вместо того, чтоб называть это пыткой, он начал воспринимать этот метод ещё одним способом закалки тела при помощи внешней стимуляции.

    - Хуу... - На Лу Шэна приливами начали накатывать волны Дьявольской Ци.

    Он сопротивлялся им без силы родословной.

    Бесчисленные объемы Дьявольской Ци образовывали водоворот, который, кружа по пещере, беспрестанно вливался в тело Лу Шэна.

    Не став медлить, Лу Шэн активировал технику «Нефритового Журавля Инь-Ян и Ци Водолея», ускорив темпы регенерации. Одновременно с этим занялся медитацией.

    Мышцы его тела задрожали от напряжения, растворяясь под действием Дьявольской Ци и быстро восстанавливаясь благодаря поддержке Ци Водолея.

    Третий уровень техники «Без Кармы» даровал Лу Шэну минимальную способность сопротивляться разрушительному влиянию Дьявольской Ци. Боль теперь чувствовалась гораздо слабее.

    Он стоял посреди пещеры, в длину не превышающей несколько метров. Его окружали большие объемы Дьявольской Ци. Эти пряди Дьявольской Ци притягивали к себе энергию из других пещер.

    Лу Шэн медленно прикрыл глаза, чувствуя, что его мышцы буквально застыли. Стимулируемые Дьявольской Ци, эти мышцы с каждой секундой становились всё жестче.

    "Эффект техники «Без Кармы» - укрепление тела и увеличение потенциала родословной. Это усиление собственных мышц. У меня нет родословной, потенциал которой нужно развивать. Поэтому, единственная польза от этого - эффекты укрепления тела", - активировав технику «Без Кармы», Лу Шэн почувствовал происходящие с его телом изменения.

    Большая часть его мышц напряглась - они стали крепче и плотнее. В них увеличилась скорость циркуляции крови.

    Перед его мысленным взором в мельчайших деталях застыло сотканное из Пламени Инь лицо, в котором энергично циркулировала Дьявольская Ци. Временами ему казалось, что это лицо существовало не в его разуме, а в реальном мире.

    Шло время. Огромные объемы дьявольской Ци продолжали вливаться в его тело, растворяя мышцы, кости и органы, которые быстро восстанавливались техникой «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея».

    В непрерывном процессе отравления, разрушения и восстановления тело Лу Шэна повышало свою прочность и сопротивляемость ядам.

    По прошествии некоторого времени Ци Водолея полностью истощилась.

    Завершив медитацию, Лу Шэн медленно двинулся к выходу.

    *Хлюп* - Словно прорвавшись сквозь поверхность воды, Лу Шэн вырвался из плена плотной Дьявольской Ци.

    Глубоко вздохнув, каждой клеточкой тела почувствовал жгучую боль. Поднял руку. Кожа на ней была белой и нежной, как у новорожденного ребенка.

    - Странное ощущение... - Лу Шэн нахмурился. Он чувствовал, что его тело претерпело какую-то невероятную трансформацию, пройдя крещение Дьявольской Ци.

    Высокоскоростная регенерация - способность, дарованная техникой Ци Водолея, дала ему возможность выдержать разрушительное влияние Дьявольской Ци.

    Процесс постоянного разрушения и восстановления помог его телу выработать своего рода иммунитет.

    "Deep Blue", - Лу Шэн призвал Модификатор.

    Перед его глазами вспыхнул светло-голубой экран. Рядом с техникой «Без Кармы» появилась кнопка «изменить».

    "Достаточно стимуляций. Лицо из Пламени Инь снова исказилось. Значит, я достиг предела закалки Дьявольской Ци на этом уровне. Далее идут нудные тренировки и медитации, которые ради экономии времени можно заменить Модификатором. Сейчас у меня недостаточно внутренней Ци техники «Небесного Журавля Инь-Ян и Ци Водолея». Как только этот недостаток будет исправлен, я смогу перейти на следующий уровень".

    Лу Шэн медленно сжал кулаки. После того, как техника «Без Кармы» шагнула на новый уровень, его физическая сила значительно возросла.

    Кроме того, его тело стало гораздо более гибким.

    Это означало, что техника «Без Кармы» полезна Лу Шэну. Но из-за того, что нынешний уровень его силы и без того был довольно высоким, эта польза была не так очевидна.

    Покинув Дьявольский Бассейн, Лу Шэн направился в свою пещеру, чтобы отдохнуть. На следующий день, как обычно, отправился на утренний урок.

    Сцена, которую он застал в пещере учителя, заставила его сердце дрогнуть.

    Учеников стало ещё меньше. Вчера, вместе с ним, их было шесть. Сейчас осталось только трое - он, Фэй Хуанцзы и Хэ Сянцзы.

    - Даже Жумэн ушла? - Вздохнув, спросил Великий Старший.

    - Этим утром... - Тихо ответила Хэ Сянцзы.

    Великий Старший надолго замолчал.

    Некоторое время он так и сидел на молитвенном коврике. Хэ Сянцзы, Фэй Хуанцзы и Лу Шэн тоже молчали, не осмеливаясь что-либо говорить.

    Осталось всего трое... Во всей секте осталось всего лишь три ученика.

    Великий Старший медленно закрыл глаза.

    - Делайте, что хотите. Этот старик устал... ему нужен отдых.

    Фэй Хуанцзы в ответ на это молча поднялся и ушёл. Правда, прежде чем покинуть пещеру, он почтительно поклонился Великому Старшему.

    Хэ Сянцзы выглядела так, словно хочет что-то сказать. Но при виде тоски, плескавшейся в глазах старика, она не смогла вымолвить ни слова. Молча поднявшись, она тоже ушла.

    Остался один Лу Шэн. Честно говоря, ему было жаль Великого Старшего.

    - Учитель, что насчет сегодняшнего утреннего урока? Может, вы всё же его проведёте? - Внезапно спросил он.

    - Утренний урок? - Удивлённо посмотрел на него Великий Старший. - Сегодняшняя тема - история и виды Божественного Оружия и символы... - Это была тема, которую не любили все без исключения ученики.

    - Да, - Лу Шэн кивнул. - Вчера я прочитал немало книг по этой теме, чтобы подготовиться к сегодняшнему уроку. Я хотел задать вам несколько вопросов.

    - Что ты хотел спросить? - Устало посмотрел на него Великий Старший.

    Потом, сверкнув глазами, добавил:

    - Они все ушли. Ты разве не собираешься последовать их примеру?

    Лу Шэн изогнул бровь.

    - Зачем уходить? Мне здесь очень нравится. - Он улыбнулся. - Пока не перечитаю все книги в библиотеке, я отсюда не уйду.

    - Значит, ты присоединился к секте не ради культивации, а из-за книг? - Заинтересовался Великий Старший. - Разве ты не культивируешь секретное искусство?

    - Конечно, культивирую, - снова улыбнулся Лу Шэн. - Я уже достиг второго уровня техники «Без Кармы», что думаю, довольно неплохо...

    - ЧТО? ВТОРОГО УРОВНЯ?! - До того, как Лу Шэн успел закончить, прервал его Великий Старший.

     

    Глава 213.

    Сумерки. (Часть 3)

    - Да, второй, - кивнул Лу Шэн, решив немного преуменьшить свои достижения. То, что он вплотную приблизился к границе четвёртого уровня, наставнику знать было необязательно.

    Великий Старший некоторое время так и стоял - широко раскрыв рот и не издавая при этом ни звука.

    Когда в последний раз ученик так быстро достигал второго уровня? Он не мог вспомнить. Это было очень, очень давно.

    И такой талант решил вступить в Секту Дьявольского Начала! Видимо, причиной и правда послужила библиотека, аналогов которой не существовало ни в одной из сект.

    Иными словами, его на самом деле интересовали книги, иначе он мог присоединиться к любой из сект.

    Великий Старший смотрел на своего ученика, не зная, радоваться ему, или плакать. Он словно увидел просвет в бесконечной тьме.

    В последнее время он ходил повсюду в поисках талантливых учеников, надеясь найти себе преемника. Таким образом, даже если земли секты будут захвачены, а пещеры разрушены, её наследие не исчезнет.

    Сейчас, глядя на стоящего перед ним парня, Великий Старший чувствовал необъяснимый сюрреализм происходящего, словно после долгой засухи пошёл первый дождь.

    Временами он считал, что Лу Шэн шпион другой секты, посланный, чтобы завоевать его доверие. Но едва об этом подумав, сразу отбрасывал в сторону эту мысль.

    Если б Лу Шэн на самом деле принадлежал другой секте, его постарались бы скрыть, как самое ценное сокровище.

    К тому же, могущественные секты не слишком заботило наследие Секты Дьявольского Начала. Они могли легко найти две, три или даже больше сект подобного плана. Но найти ученика-вундеркинда, способного в будущем стать мастером секты, было далеко не просто.

    "Достичь второго уровня за два месяца, когда у других на это уходит год. Несомненный талант... Но за ним нужно следить. Если наследие секты передать не тому человеку..." - На ум Великому Старшему пришли двое других учеников.

    Первый - Фэй Хуанцзы. Только недавно он понял, каким на самом деле был этот человек. Великий Старший едва не совершил самую большую в своей жизни ошибку.

    Второй была Хэ Сянцзы - человек честный, но не слишком талантливый. Возможно, она была номером один с точки зрения преданности и доверия, но её талант... За девятнадцать лет культивации ей так и не удалось достичь Девятого Уровня техники «Без Кармы».

    Подумав об этом, Великий Старший тяжело вздохнул.

    - Ты... чувствуешь в теле какой-нибудь дискомфорт? - Большое количество поглощенной за короткий промежуток времени энергии могло перегрузить тело. Вот почему он задал такой вопрос.

    Лу Шэн сразу понял, что он имеет ввиду. В глазах другой стороны его результаты были необычными. Он слишком быстро развивался.

    - Всё в порядке. Никаких неудобств.

    - Это хорошо... очень хорошо. Позволь мне увидеть технику «Без Кармы» в активированном состоянии, - заинтересованно попросил Великий Старший.

    Лу Шэн мысленно сосредоточился на лице из Пламени Инь. Все мышцы его тела, даже самые незначительные, судорожно задрожали. Он легко держал вибрацию под контролем, что было естественно для его уровня.

    - Мысленное пламя загорается само по себе. Неплохо, неплохо! - Великому Старшему хватило одного взгляда, чтобы сделать соответствующие выводы. - Позволь объяснить некоторые ключевые моменты последующих этапов культивации... - Хотя лицо наставника оставалось спокойным и бесстрастным, он заметно воспрянул духом.

    Усевшись, Лу Шэн приготовился внимательно слушать всё, что захочет сказать ему наставник.

    Прошло четыре часа. Выйдя из пещеры, Лу Шэн с удивлением заметил прислонившегося к стене у подножия лестницы Фэй Хуанцзы.

    Мужчина смотрел на него холодно, со странным блеском в глазах. Потом, фыркнув, ушёл.

    Лу Шэн провожал его взглядом, пока тот не скрылся в темноте.

    Дни тянулись в своём привычном режиме.

    Утренние уроки, чтение книг, культивирование, отдых... и так далее по кругу.

    Ци Водолея вскоре полностью восстановилась, благодаря чему стало возможным обновить технику «Без Кармы».

    - Бом-м... бом-м... - Колокол прозвучал в тот момент, когда Лу Шэн, вернувшись из библиотеки, закрыл за собой дверь.

    Встав у окна, он выглянул наружу - большую часть пещеры закрывала тень. Красное свечение колонны тоже притупилось.

    Приближалась ночь.

    - Скрип... - Закрыв окно, Лу Шэн уселся на кровать в позе дзэн.

    - Ци Водолея полностью восстановилась. Великий Старший чётко объяснил, что должно происходить на двух последующих уровнях. Теперь можно попробовать обновить технику «Без Кармы». - Как обычно очистив разум и выровняв дыхание, он начал медитировать, представляя сотканное из Пламени Инь лицо.

    "Deep Blue". - Перед глазами мерно замерцал бледно-голубой экран.

    Лу Шэн быстро нашел глазами кнопку «изменить». Подобная кнопка светилась рядом с почти каждым навыком, но Лу Шэна в данный момент интересовала исключительно техника «Без Кармы».

    «Техника «Без Кармы»: Третий Уровень. Специальные Эффекты: Укрепление тела третьего класса".

    "Обычный базовый навык укрепления. Но в качестве основы для культивации последующих навыков он довольно-таки важен. Посмотрим, что произойдет с моим телом после этого обновления", - подумал Лу Шэн. Закрыв глаза, он сосредоточил свой разум на светящейся рядом с техникой кнопке.

    «Обновить технику «Без Кармы» до четвёртого уровня».

    *Свист!* - Экран модификатора размылся. Лу Шэн почувствовал, как бесследно исчезла примерно шестая часть Ци Водолея.

    Вскоре экран модификатора вернулся к своему привычному состоянию.

    «Техника «Без Кармы»: Уровень четвёртый. Специальные Эффекты: Укрепление тела четвёртого класса, Дьявольская Мысль первого класса».

    - Дьявольская Мысль? - Лу Шэн вспомнил, что говорил ему Великий Старший. Если быстро культивировать технику «Без Кармы», есть небольшой шанс получить эффект Дьявольской Мысли на несколько уровней раньше, чем он обычно появляется.

    Говоря простыми словами, Дьявольская Мысль означала избавление от таких отвлекающих факторов, как посторонние мысли и ненужные желания.

    Посторонние мысли могли возникнуть в самый неподходящий момент. В любом месте и в любое время.

    Медитация во время культивирования техники «Без Кармы» на самом деле была процессом сбора психической энергии, подготовкой к очистке разума от посторонних мыслей.

    Но это не означало, что они просто исчезнут сами по себе.

    "Посторонние мысли будут вынуждены отступить только в том случае, если их отфильтровать. Если разум достаточно силён, эти мысли образуют вокруг культиватора ментальное поле, которое сможет влиять на других людей и создавать иллюзии". - К такому логическому выводу пришёл Лу Шэн.

    Открыв глаза, Лу Шэн подошёл к краю небольшого бассейна, выдолбленного в углу комнаты. Посмотрел на своё отражение.

    До прорыва, благодаря Экстремальному Режиму Инь, он выглядел, как простой смертный. Теперь же от него исходила своеобразная зловещая аура. Взгляд на него издалека мог наполнить разум разочарованием и страхом.

    "Значит, это и есть эффект воздействия ментального поля? В какой-то мере это похоже на обычный гипноз, таким же образом влияющий на разум", - следуя его мысленной команде, действие эффекта Дьявольской Мысли быстро прекратилось.

    Отражение в воде стало таким же, как прежде.

    Это был эффект Экстремального Режима Инь. Силы Экстремального Режима Инь хватило не только на сокрытие физических изменений, но и ментальных эффектов.

    Как форму мышления, Дьявольские Мысли тоже можно было контролировать при помощи Экстремального Режима Инь.

    - Похоже, моё тело стало ещё сильней и прочней. Да и защита получила пусть и незначительный, но всё же плюс...

    Признаться, он и не ожидал чего-то большего. Его физическое тело и так было слишком сильным. Он должен был быть благодарен, что техника «Без Кармы» хоть как-то на него повлияла.

    В последнее время ему сложно было найти боевое искусство, которое могло стать ему полезным. Поэтому и возлагал он столько надежд на практикуемые Благородными секретные искусства. Если бы и секретные искусства не смогли ничего ему дать, всё, что ему бы оставалось, это медленно накапливать внутреннюю силу и с помощью Инь Ци экстраполировать на следующие уровни уже изученные им техники.

    Но при помощи этих техник, шанс достичь уровня Божественного Оружия или Демонического Клинка был очень низок... Независимо от того, как долго он будет экстраполировать свои техники, когда-нибудь наступит предел. Уже сейчас он чувствовал приближение этого предела и ничего не мог с этим поделать.

    Девяносто девять процентов техник внутренней силы были предназначены для культивации газообразной внутренней Ци. Ни одна из них не имела ничего общего со сжиженной. Многие принципы и концепции, связанные с внутренней Ци, были поверхностными - это ничем не могло помочь Лу Шэну.

    На самом деле, даже сами создатели этих техник ничего не знали о природных качествах сжиженной внутренней Ци. В создании своих, на первый взгляд мощных техник, они зачастую использовали ошибочные теории и понятия.

    Но тут ничего не поделаешь. В конце концов, все внутренние Ци вели себя по-разному в зависимости от условий. Многие их качества проявлялись только после сжижения. Именно так Лу Шэн узнал о многих скрытых качествах и характеристиках внутренней Ци.

    Это было похоже на современную науку. Молекулярную и макро физику, теории которых никогда не были универсальными.

    Внутренняя сила была такой же. После сжижения Лу Шэн обнаружил, что многие его представления о внутренней силе были ошибочными. Совершенно неуместными. Ему пришлось всё переосмысливать, выяснять экспериментальным путем.

    "Надеюсь, Секретные Искусства станут для меня новым путем развития", - это было тем, на что Лу Шэн сейчас больше всего надеялся. - "Нужно будет днём наведаться в Дьявольский Бассейн. Через несколько дней я смогу поднять технику «Без Кармы» на следующий уровень".

    Он достал из-под кровати небольшую коробку. Это было лекарство, которое он поручил доставить из филиала секты «Багряных Китов» своим людям - Таблетка Раскрытия Истока.

    Это было бесценное лекарство, предназначенное для питания Ци и крови, содержащее множество смешанных вместе драгоценных трав.

    Он рассчитывал этой таблеткой компенсировать серьезный недостаток питания последних месяцев.

    Хотя питание в секте было сбалансированным, для него его было катастрофически мало. Каждый раз, после посещения Дьявольского Бассейна, его организму требовалось поглотить огромное количество пищи для восполнения запасов внутренней Ци, израсходованной Ци Водолея.

    Ресурсы, которые могла предоставить ему эта секта, были недостаточными. Поэтому он и решил использовать сейчас это лекарство.

    Вытащив из коробки две таблетки, он бросил их в рот. Потом принял излюбленную медитативную позу. После обновления техники «Без Кармы» ему нужно было некоторое время отдохнуть, дать регенерации излечить скрытые травмы, полученные во время прорыва.

     

    ***

     

    = Спустя несколько дней. =

    Лу Шэн в обычном порядке посещал утренние уроки. Потом закалял своё тело в Дьявольском Бассейне. Великий Старший в подробностях объяснил ему последующие шаги культивирования техники  «Без Кармы».

    Достижения Лу Шэна были для Великого Старшего большим утешением. Лу Шэн легко запоминал его лекции, а главное, понимал их суть.

    Прошло ещё семь или восемь дней. У Лу Шэна как раз закончился запас питательных таблеток. Сегодня ему предстояло отправиться к выходу из пещеры, где его должны были ждать люди с новыми запасами лекарств.

    При помощи имеющихся в секте специальных птиц, он мог в любое время отправить в Байлин послание людям из секты «Багряного Кита».

    Прислонившись к стене у входа в пещеру, он рассеянно смотрел на падающие с мрачного неба капли дождя.

    - Скучаешь по дому? - Рядом с ним словно из ниоткуда возникла Хэ Сянцзы.

     

    Глава 214.

    Сумерки. (Часть 4)

    - Немного. Я приехал из Северных Земель сразу же после свадьбы, - улыбнулся Лу Шэн.

    - Ух, ты, значит, брат-ученик женат? - С интересом посмотрела на него Хэ Сянцзы.

    - Так и есть, - кивнул в ответ Лу Шэн.

    - Это прекрасно... когда я вышла замуж, мне было чуть больше десяти лет. После рождения двух детей я совершила ошибку, из-за которой меня выгнали из семьи... Если бы не учитель, не знаю, чтобы со мной сталось, - Хэ Сянцзы безучастно смотрела на падающие с неба струи дождя.

    - Разве сестра-наставница не выросла в секте? - Спросил Лу Шэн.

    - Да, но потом меня обманул один Благородный... я покинула секту и вышла за него замуж. Я тогда даже поругалась с Учителем из-за этого человека. Теперь, вспоминая... - Хэ Сянцзы вздохнула.

    Лу Шэн не ожидал, что у Хэ Сянцзы такое нерадостное прошлое. Не зная, что сказать в ответ, он решил промолчать.

    Скорее всего, это было самым правильным решением в подобной ситуации.

    Спустя некоторое время с левой стороны пещеры сквозь шум дождя донёсся стук копыт.

    Выпрямившись, Лу Шэн посмотрел в ту сторону.

    Увидел стремительно приближающегося к ним всадника, плечи которого покрывал травяной плащ.

    Всадник держал в руках небольшую коробку.

    - Это тот человек, которого я ждал, - посмотрел на женщину Лу Шэн.

    - Хм, - Хэ Сянцзы с интересом рассматривала всадника.

    Спешившись, человек быстрым шагом направился к входу в пещеру. Почтительно поклонившись, передал Лу Шэну коробку.

    - Вы хорошо потрудились, - кивнул Лу Шэн, похлопав всадника по плечу. В то же мгновенье в тело мужчины метнулась нить Водолея Ци, смывая вызванную холодом усталость.

    - Это обязанность вашего подчиненного, - тихо ответил всадник, снова поклонившись. Потом, развернувшись, быстро направился прочь.

    Лу Шэн дождался, пока тот, взгромоздившись на лошадь, скроется за пеленой дождя. Только после этого посмотрел на Хэ Сянцзы.

    - Сестра-наставница, куда пропал брат-наставник Фэй Хуанцзы? В последние дни я его что-то не видел.

    - Фэй Хуанцзы? - Хэ Сянцзы усмехнулась. – Два дня назад он попытался пробраться в зал предков и украсть руководство к Секретному Искусству Дьявольского Начала, но был пойман наставником... Его отослали прочь.

    - Что? - Лу Шэн не ожидал, что случиться что-то подобное. Неудивительно, что он несколько дней его не видел. - Иными словами, мы с тобой - всё, что осталось от секты? - Покачал головой парень.

    - Выходит, что так, - вздохнула Хэ Сянцзы.

    Они ещё некоторое время стояли у входа. Наконец, Лу Шэн медленным шагом двинулся внутрь.

    На обратном пути встретил Великого Старшего, неподвижно застывшего перед красным каменным столбом. Бог знает, о чём тот думал.

    - Учитель, - подошел он к старику.

    Обернувшись, Великий Старший увидел Лу Шэна.

    - А, Малыш Шэн... - Он выглядел изнурённым. - Идешь в библиотеку?

    - Хм... Вчера нашел одну интересную книгу, ещё не закончил её читать, - кивнул Лу Шэн.

    Великий Старший смотрел на стоящего перед ним ученика. Как не крути, у него совсем не осталось альтернатив.

    Ради Секретного Искусства Дьявольского Начала Фэй Хуанцзы годов был пойти на такое преступление. Великий Старший не мог поступить иначе, кроме как исключить его из секты.

    Что касаемо Хэ Сянцзы - хотя она была без сомнений предана секте, но её талант оставлял желать лучшего. Нужно было понимать, что если руководство когда-нибудь потеряется, его преемнику придётся рисовать по памяти много медитативных диаграмм. Если приемнику не хватит на это таланта, наследие предков будет утрачено.

    - Ты... у тебя нет проблем с техникой «Без Кармы»? - Едва слышно спросил Великий Старший.

    Лу Шэн покачал головой.

    - Всё в порядке. Никаких проблем.

    - Это хорошо... С завтрашнего дня приходи в мою пещеру на два часа раньше.

    Лу Шэн кивнул. Хоть и был удивлён, спрашивать ничего не стал.

    - Да, Учитель.

    Великий Старший продолжал пристально смотреть на Лу Шэна, из-за чего тот чувствовал себя неудобно. Потом, покачав головой, старик двинулся прочь.

    Лу Шэн задумчиво смотрел ему вслед, не в силах понять, о чём старик сейчас думает.

    Вернувшись в свою пещеру, Лу Шэн немного прибрался, после чего направился в библиотеку. Помимо чтения книг, сегодня он планировал наведаться в Дьявольский Бассейн для нового раунда стимуляции.

    На следующее утро он пришёл в пещеру Великого Старшего на два часа раньше.

    - Тук тук тук. - Тихонько постучал в дверь.

    Каменная плита с грохотом отъехала в сторону. Войдя внутрь, Лу Шэн увидел сидящего на молитвенном коврике Великого Старшего со свитком в руках.

    Посмотрев на вошедшего в пещеру ученика, Великий Старший сказал:

    - С этого дня, кроме техники «Без Кармы», ты будешь получать другую основополагающую информацию. Это ведь для тебя не сложно?

    Мгновенно осознав, что происходит, Лу Шэн поспешно кивнул.

    - Всё в порядке.

    - Хорошо. Тогда сядь, - Великий Старший указал на соседний с ним коврик.

    Лу Шэн понял, что с этого дня Великий Старший будет его учить по-настоящему. Теперь, когда для секты настали критические времена, у него просто не осталось другого выхода.

    - Сегодня я объясню все детали касательно шестого уровня техники «Без Кармы». Постарайся всё запомнить... - Шаг за шагом Великий Старший разъяснил ему все тонкости шестого уровня. Свои слова он подкреплял подготовленными заранее медитативными диаграммами.

    После подробного объяснения Великого Старшего Лу Шэн, наконец, понял систему обучения в Секте Дьявольского Начала.

    Первыми шли техники «Три Инь» и «Без Кармы», потом мантра «Призрачного Лица», «Призрачная Мантра» и наконец, Дао Сердца Дьявола.

    Это было полное, всеобъемлющее наследие, которое полностью зависело от Дьявольских Бассейнов, наполненных Дьявольской Ци.

    - Дьявольская Ци, о которой мы говорили, на самом деле исходит из подземной реки, сформированной из ядовитой, смертельно опасной жидкости, - сказал Великий Старший. - Эта река называется Рекой Ядовитого Тумана. Дьявольская Ци - удивительное газообразное вещество, поднимающееся от поверхности реки. Демонические Бассейны - просто пещеры, наполненные этим веществом, проникающим туда сквозь изъязвленную коррозией скалу. Некоторые пещеры содержат Дьявольскую Ци высокой концентрации, некоторые низкой, в зависимости от величины отверстий, через которые она проникает.

    - Иными словами, Река Ядовитого Тумана - основа Секты Дьявольского Начала? – Спросил Лу Шэн.

    Великий Старший кивнул.

    - Так и есть. Вот почему мы построили нашу базу в этом пустынном месте. Когда ты достигнешь нужного уровня и сможешь культивировать Призрачную Мантру, я расскажу и другие секреты нашей секты. А сейчас давай продолжим. Далее следует мантра, которую ты должен, как следует запомнить. Хорошенько постарайся.

    Не дожидаясь ответа Лу Шэна, Великий Старший начал читать мантру.

    Лу Шэн внимательно слушал. Признаться, честно, сейчас он был немного озадачен.

    Несмотря на то, что секта пришла в упадок, она всё ещё продолжала входить в состав Ста Родов. Ничего не мешало набрать в неё новых учеников. Лу Шэн не понимал, почему Великий Старший так торопится, не принимая во внимание этот вариант. Он не ожидал, что так скоро будет принят в роли основного ученика и станет обучаться в частном порядке.

    Но раз Великий Старший выбрал такой путь, Лу Шэн не возражал. В конце концов, это несло ему определённую выгоду.

    Два часа пролетели незаметно, и вскоре наступило время для обычного утреннего урока.

    Медленно войдя в пещеру, Хэ Сянцзы увидела сидящего в ней Лу Шэна. Она удивлённо замерла. Её взгляд задержался на фигуре Лу Шэна чуть дольше обычного.

    - Вас осталось всего двое. Если есть вопросы, не стесняйтесь, задавайте, - Великий Старший сидел неподвижно, закрыв при этом глаза.

    Хэ Сянцзы молчала. Лу Шэну тоже не о чем было спрашивать. Все вопросы, ответы на которые он хотел узнать, были заданы раньше.

    Они оба культивировали до тех пор, пока не вышло время. Потом, поднявшись, просто ушли.

    С этого дня Великий Старший по утрам заставлял Лу Шэна заучивать какую-то странную мантру. Время от времени устраивал проверки, желая убедиться, что тот все верно запомнил.

    Хотя Лу Шэн и находил поведение Великого Старшего весьма своеобразным, он не протестовал. В конце концов, кто будет жаловаться, получая такие полезные знания.

    В повседневной рутине Лу Шэн не заметил, как достиг Пятого Уровня техники «Без Кармы».

    На этом уровне, даже абсолютно простая Дьявольская Мысль излучала невероятную силу. И только благодаря Экстремальному Режимы Инь Лу Шэну удавалось её сдерживать.

    Пятый уровень техники «Без Кармы» дал эффект укрепления тела пятого класса, ещё более усилив защиту Лу Шэна.

    Постепенно Великий Старший начал посвящать Лу Шэна в некоторые тайны секты, обсуждая их во время индивидуальных занятий.

    Время шло. Благодаря книгам, Лу Шэну удалось значительно расширить свой запас знаний.

    Очень ему в этом помогла книга «Происхождение Сект». Прочитав её, он понял, почему Великий Старший пытается сейчас запихнуть в него как можно больше информации.

    Оказывается, через определённые промежутки времени происходит Встреча Ста Родов, где собираются представители всех входящих в организацию сект.

    Встреча эта была не обменом информацией, как он изначально предполагал, а борьбой за место в рейтинге Ста Родов. В противном случае, как бы ещё распределялись места в этой странной организации?

    От Хе Сянцзы Лу Шэн узнал, что на протяжении трёх последних лет Секта Дьявольского Начала не соответствовала даже минимальным требованиям Ста Родов.

    Согласно минимальным требованиям, каждая секта должна была представить преемника, который полностью мог заменить мастера секты во время его отсутствия. И он должен был соответствовать определённым требованиям относительно уровня культивации и поддерживать идеологическую линию секты.

    Конкуренция среди сект Ста Родов была невероятно жестокой. Как только статус одной из сект оказывался под сомнением, она должна была направить представителя, который должен был выступить в её защиту.

    Во время защиты разрешалось использовать только кулаки, с помощью которых сомневающимся доказывалась истина.

    Вы утверждаете, что ваша идеологическая линия является самой верной? Считаете себя правым? Пришлите кого-нибудь, чтобы бросить вызов. Посмотрим, насколько силён ваш ученик, воспитанный при помощи этой идеологии.

    Ведь все эти секты были созданы свободными от тени, отбрасываемой Божественным Оружием или Демоническим Клинком. Все устаревшие системы знаний должны были быть устранены. Только с современными знаниями можно было сохранить жизнеспособность Ста Родов и избежать участи быть уничтоженными устаревшей системой.

    Таковой была цель Встречи Ста Родов. Произвести более сильную идеологию путем устранения слабой. Все устаревшее и бесполезное не стоило того, чтоб на него тратились ресурсы.

    Глава 215.

    Последовательные прорывы. (Часть 1)

    Встреча Ста Родов была движущей силой различного рода инноваций.

    Лу Шэн нашёл много общего между загадочными мантрами, что давал ему учитель и характеристиками базовых мантр Секты Дьявольского Начала, найденных им в библиотеке. Если б он так много не читал, и у него не было столь развитой памяти, он бы ничего не понял.

    Продолжая заниматься с Лу Шэном, Великий Старший время от времени водил его в разные места секты, некоторые из которых считались запретными.

    Иногда Хэ Сянцзы хотелось последовать за ними, но она не осмеливалась. Честно говоря, она давно уже поняла, что учитель сделал свой выбор. Следовательно, всё, что она могла делать, это продолжать выполнять свои обязанности, помогая учителю и брату-ученику.

    В такой странной атмосфере прошло ещё два месяца.

    В течение первого месяца, регулярно посещая Дьявольский Бассейн, Лу Шэн прорвался сквозь границу пятого уровня, вырвавшись на шестой. К концу второго месяца достиг седьмого уровня техники    «Без Кармы».

    Сейчас восполнение Ци Водолея не могло угнаться за скоростью его культивации. Обновление до седьмого уровня в один миг уничтожило девяносто процентов Ци Водолея.

    Лу Шэн понимал, что для обновления техники до восьмого уровня ему понадобиться ещё больше энергии. Если он не пополнит запасы Инь Ци, следующее обновление может навредить его телу.

    Кроме того, возникла ещё одна проблема - насыщенность Дьявольских Бассейнов Дьявольской Ци стала для него недостаточной. В результате, его прогресс значительно замедлился.

    Поняв, что с этим нужно что-то делать, Лу Шэн переключил своё внимание на изучение пещер в Секте Дьявольского Начала.

    Некоторые из этих пещер были теми, что показывал ему Великий Старший, некоторые он нашел сам.

     

    ***

     

    Порывы пронзительно холодного ветра гуляли по проходу между Дьявольскими Бассейнами.

    Лу Шэн медленно шёл вперед, скользя взглядом по изъеденным коррозией входам.

    В бронзовых чашах перед пещерами горело, самое большее, по шесть ароматических палочек, указывающих, что плотность Дьявольской Ци в бассейнах шестого и ниже уровня.

    Эти бассейны ничем не могли ему помочь. Узнав, как использовали эти бассейны его старшие братья и сестры, Лу Шэн понял, насколько сильно от них отличается.

    Хотя он раньше всегда культивировал в Дьявольских Бассейнах с низкой плотностью, его физическая плоть привлекала Дьявольскую Ци из других бассейнов. В результате, даже шесть Дьявольских Бассейнов пятого уровня не были такими мощными, как один его.

    Однажды ему удалось привлечь в свою пещеру Дьявольскую Ци не только из других бассейнов, но и из самой Реки Ядовитого Тумана, в результате чего все его братья в тот день не смогли ничего получить. Это было не то, с чем мог сравниться обычный Дьявольский Бассейн шестого или седьмого уровня.

    "По словам Учителя, самый высокий уровень плотности Дьявольской Ци в бассейнах на этом участке Реки Ядовитого Тумана – седьмой и единственный бассейн седьмого уровня находится здесь... - Лу Шэн быстро нашёл свою цель.

    Это был Дьявольский Бассейн, рядом с которым в бронзовой чаше горело семь палочек с благовониями.

    Стоя рядом с пещерой, Лу Шэн ощущал порывы плотной, густой Дьявольской Ци, время от времени вырывающейся наружу. По сравнению с плотностью Дьявольской Ци, в которую он погружал своё тело раньше, плотность этой Дьявольской Ци... была намного меньшей.

    Лу Шэн вздохнул:

    - Дьявольской Ци здесь вполовину меньше, но думаю, стоит дать ей шанс.

    Это было место с самой густой Дьявольской Ци на этом участке Реки Ядовитого Тумана. Если это не сработает, он не знал, что ещё можно сделать.

    У него не осталось других альтернатив. Концентрация, которую он использовал ранее, уже не могла удовлетворить всех потребностей культивируемого им секретного искусства.

    Седьмой уровень техники «Без Кармы» нуждался в гораздо большей стимуляции Дьявольской Ци, чем та, что он испытывал ранее. Если бы предыдущий уровень плотности увеличился в пять или шесть раз, его, возможно бы и хватило.

    Взглянув на вход в пещеру, Лу Шэн глубоко вздохнул. Потом, пройдя мимо чаши с благовониями, зашёл внутрь.

    - Ху... - Чернильно-чёрные внутренности пещеры были напитаны неприятным прогорклым запахом. По полу были разбросаны обломки чьих-то костей - бог знает, что за живое существо здесь умерло и разложилось.

    К счастью, Лу Шэн не был слишком чувствительным к подобным вещам. Широко раскинув руки, он позволил Дьявольской Ци свободно течь в его тело.

    Даже без использования каких-либо мантр, его тело было для Дьявольской Ци лучшим магнитом. Как пиявки, жаждущие крови, в его тело через поры хлынули струйки ядовитого тумана.

    - Пшшшш... - Море ядовитого тумана вызывало шторм. Двигаясь с невероятной скоростью, оно создавало ветер.

    Собравшись в несколько водоворотов, оно, словно обезумев, начало биться о тело Лу Шэна.

    - Ух... - Давно привыкший к подобному Лу Шэн стоял неподвижно, лишь время от времени немного хмурясь.

    "Плотность Дьявольской Ци здесь ненамного больше. Похоже, у этого участка Реки Ядовитого Тумана есть свой предел. Мне нужно найти другой участок реки с более густой Дьявольской Ци. Это место больше мне не подходит".

    Лу Шэн осознавал, что по уровню стимуляции Дьявольской Ци он давно превзошел всех учеников, которые здесь раньше бывали.

    Другие ученики, чтоб достичь девятого уровня техники «Без Кармы», нуждались в Дьявольском Бассейне пятого, самое большее шестого уровня. Но у него всё было по-другому. Поскольку его физическое тело было гораздо более сильным, он нуждался в большей стимуляции.

    Лу Шэну довольно быстро надоело стоять посреди этой пещеры. Дьявольская Ци этого уровня была для него совершенно бесполезна.

    Он резко взмахнул рукой.

    *Буум.* - Море Дьявольской Ци рассеялось от взмаха его ладони. Развернувшись, Лу Шэн покинул пещеру.

    Выйдя из Дьявольского Бассейна, он бросил мимолетный взгляд на горящие в чаше палочки. Внезапно вспомнил, как Великий Старший упоминал о существовании других Дьявольских Бассейнов.

    "Похоже, это то, что мне нужно..." - Кивнув, Лу Шэн быстрым шагом двинулся в темноту.

    Дьявольские Бассейны. По сути, это были пещеры, заполненные поднимающимся с поверхности Реки Ядовитого Тумана Дьявольским Ци. Они были обнаружены основателями Секты Дьявольского Начала и использовались для культивирования Дьявольского секретного искусства.

    Таковой была история открытия Дьявольских Бассейнов.

    И если содержимое Дьявольских Бассейнов было всего лишь испарением Реки Ядовитого Тумана, какой же токсичной должна была быть текущая в ней вода?

    Лу Шэну не терпелось узнать.

    На базе Секты Дьявольского Начала было только одно место, где он мог соприкоснуться с водой Реки Ядовитого Тумана.

    Не делая в пути остановок, он, миновав все Дьявольские Бассейны, в считанные минуты преодолел расстояние в несколько ли.

    Войдя в очередную пещеру, увидел лес чёрных каменных столбов, острых, словно шипы.

    Вокруг каменных столбов туманом клубилась плотная Дьявольская Ци.

    Воздух был наполнен едким, въедливый запахом.

    Однако Лу Шэна интересовал не чёрный лес, а каменные стены пещеры. Он быстро нашел то, что искал.

    Это были довольно глубокие выемки в стене, причём явно рукотворные.

    Эти выемки не были помечены чашами с благовониями. Согласно тому, что рассказывал Великий Старший, они были высечены сильнейшими предками секты.

    Здесь можно было вступить в непосредственный контакт с небольшим количеством воды из Реки Ядовитого Тумана. Войти в эти Дьявольские Бассейны могли только самые сильные эксперты секты - только они имели право здесь культивировать.

    "Это место...", - Лу Шэн осторожно вздохнул, чувствуя в легких слабое жжение.

    Воздух здесь был наполнен Дьявольской Ци, которая была намного плотнее той, с которой он контактировал ранее.

    "Это действительно хорошее место", - Лу Шэн осмотрел пещеру, тускло освещенную светом светло-зелёных люминесцентных водорослей.

    Оттолкнувшись от земли, он при помощи техники «Силовой Шаг Легкой Пустоты» взлетел в воздух.

    - Бум! - Правой ногой оттолкнувшись от каменного столба, снова взмыл в воздух. Потом, оттолкнувшись от очередного столба левой ногой, направился к дальней части каменной стены.

    - Гух. - Лу Шэн приземлился в выдолбленной в стене выемке, достаточно большой, чтоб при желании вместить в себя двух, а то и трёх человек. Внутри были разбросаны обрывки одежды и мелкие обломки костей.

    "Это, должно быть, останки одного из основателей секты", - догадался Лу Шэн. Он ощущал густоту скопившейся в рукотворной пещере Дьявольской Ци.

    Она была намного плотнее той, с которой ему приходилось раньше сталкиваться. Он не только мог полностью удовлетворить свои насущные потребности, но и потребности нескольких последующих уровней.

    - Это место настоящее сокровище! - Найдя относительно чистое место, Лу Шэн, скрестив ноги, уселся на землю. Он собирался деактивировать сопротивление техники «Без Кармы» и дать Дьявольской Ци атаковать его тело со всех сторон.

    Однако, усевшись, вдруг ощутил пятой точкой что-то твердое. Поднявшись на ноги, взял в руки предмет.

    В слабом свечении водорослей Лу Шэн рассматривал чёрное металлическое кольцо. Обычное кольцо, в котором не было ничего особенного.

    На нем не было ни узоров, ни украшений. Обычная полоса грубого металла, свернутая в форме кольца.

    Но как только он поднял кольцо, его глаза удивлённо расширились.

    - Это...? - Обернувшись, он снова посмотрел на место, где только что сидел.

    На земле лежала сморщенная, высохшая рука. Кольцо упало со сломанного указательного пальца.

    Но не это удивило Лу Шэна.

    Его поразило то, что кольцо было наполнено Инь Ци!

    "Хотя её и мало, но это на самом деле Инь Ци!" - Лу Шэн поднёс кольцо к глазам.

    Он мог сказать, что хозяин бережно относился к этому предмету. На нём не было ни царапин, ни следов коррозии - судя по всему, оно было специально обработано одним из антикоррозийных веществ.

    Лу Шэн ещё раз внимательно его осмотрел, убеждаясь, что это обычный чёрный металл. О том, как долго оно здесь пролежало, он мог только догадываться.

    "Если в этом предмете содержится Инь Ци, скорее всего, оно есть и в других", - Лу Шэн принялся внимательно осматривать пещеру.

    Из-за обилия разлитой в воздухе Дьявольской Ци, его чувства были заметно притуплены. Чтобы почувствовать Инь Ци, ему нужно было находиться очень близко к предмету.

    Присев на корточки, Лу Шэн начал шарить по земле руками.

    Некоторое время спустя ему удалось найти ещё один предмет с Инь Ци - половинку медного зеркала.

    Если в кольце содержался всего десяток Инь Ци, в зеркале её было заключено несколько десятков единиц.

    "Кто мог знать, что я найду в этом месте такую ценность!" - Лу Шэн был вне себя от радости. - "Стоило подумать, что не смогу быстро обновить технику «Без Кармы», как вселенная подкинула Инь Ци прямо к моему порогу".

    У него была своя теория относительно Инь Ци.

    Со временем Лу Шэн понял, что Инь Ци формируется при выполнении двух определенных условий:

    Первое: предмет с Инь Ци должен был быть объектом, глубоко любимым своим хозяином.

    Второе: прямо перед смертью хозяин должен был сосредоточить на предмете свою волю и эмоции.

    Если два этих условия были выполнены, предмет становился вместилищем Инь Ци.

    Количество Инь Ци в предмете зависело от того, насколько сильным был хозяин и как долго он отдавал предмету свои чувства.

    - Одним словом - оба предмета любимые вещи основателей секты, - подытожил Лу Шэн.

    Теперь, по достижении седьмого уровня техники «Без Кармы», он получил довольно сильное сопротивление ядовитому туману. Вот почему он мог свободно находиться в пещере, почти не испытывая при этом дискомфорта.

     

    Глава 216.

    Последовательные Прорывы. (Часть 2)

    "Прежде всего, нужно поглотить Инь Ци. Оно не моё, пока не находится во мне", - Лу Шэн был прагматиком. Как бы там ни было, его первым приоритетом всегда было получение личной выгоды.

    Сжав кольцо в руке, он впитал в себя всю Инь Ци, которая через пальцы покорно хлынула в его тело.

    Одна единица, две... пять, десять, двенадцать!

    "Значит, в кольце содержалось двенадцать единиц Инь Ци! Неплохо!" - Оценил Лу Шэн.

    Настала очередь половинки медного зеркала.

    Подняв зеркало с земли, он положил его на ладонь, чтоб максимизировать контакт с кожей. Сразу же, как через сломанную плотину, в него хлынула мощная волна Инь Ци.

    Десять единиц, двадцать единиц... тридцать... тридцать пять...

    "Добавить к этому уже имеющуюся... всего сорок с лишним единиц Инь Ци", - Лу Шэн отбросил зеркало в сторону. На его лице появилась довольная улыбка.

    Это было неожиданным сюрпризом. Хотя несколько десятков единиц не были для него чем-то уж очень выдающимся, их вполне хватало на обновление техники «Без Кармы».

    "Отлично. Пришло время стимуляции тела Дьявольской Ци", - усевшись на землю со скрещенными ногами, он отбросил в сторону сломанное зеркальце. Постепенно его мышцы начали расслабляться. Поры на коже, запечатанные техникой «Без Кармы», вскоре открылись.

    - Пшшш! – К телу начали стекаться облачка ядовитого тумана.

    Плотность тумана была таковой, что Лу Шэн испытал невыносимую боль - такую же, как при первом контакте с Дьявольской Ци.

    Его мышцы словно разъедало кислотой, боль и онемение распространялись по всему телу. Ци Водолея, активировавшись, начала быстро заживлять раны.

    "Приступим. Посмотрим, что даст мне следующее обновление этого секретного искусства", - Лу Шэн медленно закрыл глаза. - "Deep Blue".

    Перед глазами появился бледно-голубой экран.

    Нажав кнопку «изменить», он быстро нашел глазами технику «Без Кармы». Без колебаний нажал «обновить».

    - Пшшш... - После того, как поглотилось требуемое количество Инь Ци, экран задрожал. Спустя несколько вздохов он снова вернулся к обычному состоянию.

    Как и ожидалось, описание техники изменилось.

    «Техника «Без Кармы»: Восьмой Уровень. Специальные Эффекты: Укрепление Тела Восьмого Уровня, Дьявольская Мысль Пятого Уровня».

    "Для очередного прорыва потребовалось не слишком много времени. Да и ресурсов ушло не много... всего лишь пять единиц Инь Ци", - Лу Шэн снова раскрыл все поры своего тела.

    Через них в его тело устремилась Дьявольская Ци невероятно высокой плотности. Она была почти что сжиженной.

    Тело Лу Шэна покрылось бесчисленным количеством чёрных капель, которые быстро впитались в кожу. Токсичность этой жидкости была значительно выше, чем токсичность тумана.

    Освоив восьмой уровень техники «Без Кармы», Лу Шэн ещё больше увеличил свою сопротивляемость ядам.

    "Без стимуляции тела Дьявольской Ци мне не удалось бы так быстро добиться прорыва", - Лу Шэн задумался.

    В значительной степени культивирование техники «Без Кармы» зависело от стимуляции Дьявольской Ци. Без внешней стимуляции, даже имея достаточный запас Инь Ци, он не смог бы повысить уровень техники.

    Впрочем, даже если бы ему это удалось, на обновление ушло бы гораздо больше Инь Ци.

    - Поскольку я нашёл такое прекрасное место, и у меня есть достаточное количество Инь Ци, я могу попытаться за раз овладеть и последним уровнем, - Лу Шэн пришёл к таким выводам после того, как увидел, сколько Инь Ци пошло на последнее обновление.

    Техника «Без Кармы» была всего одной из многих базовых техник Секты Дьявольского Начала. Она даже не дотягивала до секретного искусства среднего уровня. Последующие секретные искусства, которые Лу Шэну предстояло изучить, были связаны с ней, словно семья. Только после того, как он полностью овладеет этим секретным искусством, он сможет приступить к изучению следующего.

    Даже самый сильный ученик секты - Фэй Хуанцзы, смог начать изучать следующее секретное искусство только после того, как освоил девятый уровень техники «Без Кармы».

    Если говорить о первом номере Секты Дьявольского Начала, то сейчас только Фэй Хуанцзы мог претендовать на эту роль, хотя этот парень, в лучшем случае, был всего лишь на уровне пятой грани. Это показывало насколько слабее секретные искусства Секты Дьявольского Начала в сравнении с секретными искусствами других сект.

    При таком положении дел, не стоило даже думать о борьбе за место в рейтинге на Встрече Ста Родов.

    "Куй железо, пока горячо. Вперёд!" - Посмотрев на клубящуюся вокруг него плотную Дьявольскую Ци, Лу Шэн решил поскорее обновить технику до девятого уровня.

    "Обновить до Девятого Уровня!" - Мысленным приказом он нажал на светящуюся рядом с техникой кнопку.

    - Бжжж! - Лу Шэн был уверен, что в процессе обновления никаких проблем не возникнет. Он не ожидал, что потребление Инь Ци на этот раз значительно возрастет.

    Так же быстро, как Инь Ци, истощалась и клубящаяся вокруг него Дьявольская Ци.

    Море Дьявольской Ци, сформировав в пещере гигантский водоворот, быстро втянуло в себя всю Дьявольскую Ци в радиусе десяти метров. К тому времени, как Дьявольская Ци достигла тела Лу Шэна, она стала жидкой, похожей на капли росы, которые, покрыв его тело, через поры быстро впитались внутрь.

    Стены пещеры затрепетали. Потоки Дьявольской Ци, завывая, закружились вокруг Лу Шэна.

    Лу Шэн больше не чувствовал боли. Это был совершенно новый опыт. Ему казалось, будто его душа отделилась от тела. Она парила в дюйме над его головой. Глядя вниз, он видел хлынувшее в его тело море чёрного тумана. Наблюдая за своим телом, сразу заметил происходящую с ним трансформацию.

    По поверхности его кожи тонким слоем расползалась чернильно-чёрная жидкость.

    - НЕУЖЕЛИ ЭТО...?!! - Глядя на это вещество, Лу Шэн находил его странно знакомым.

    Между тем чёрная жидкость, разросшись, покрыла всё его тело.

    Лу Шэн почувствовал, как его сознание потянулось обратно к телу.

    Он снова увидел экран модификатора.

    Прочитанное заставило его глаза широко распахнуться.

    «Техника «Без Кармы»: Девятого Уровня. Специальные Эффекты: Чёрная Мембрана - уровень Первой Грани, Дьявольская Мысль - Зародышевая Форма".

    - Это на самом деле чёрная мембрана?!!! - Лу Шэн был ошеломлён.

    Он встречал многих Благородных, демонов и призраков области Уз. Все они, без исключения, обладали чёрной мембраной.

    Область Уз была основой силы этих существ - границей между ними и смертными.

    Как бы ни старались, смертные не смогли проникнуть сквозь чёрную мембрану Благородных. Это был нерушимый закон. Чёрная мембрана возникла благодаря Божественному Оружию и Демоническим Клинкам, осветившим родословные Благородных. Она начала передаваться из поколения в поколение.

    В Благородных Семьях все дети рождались с чёрной мембраной. Так происходило до тех пор, пока кровь, текущая в жилах членов Благородных Семей, оставалась достаточно сильной. Но никто не знал, как именно появлялась чёрная мембрана.

    Сегодня Лу Шэн собственными глазами увидел её рождение.

    "Значит, большой объём конденсированной Дьявольской Ци, вместе с доведённым до вершины мастерства секретным искусством, закаляющим и стимулирующим физическое тело...?"

    Лу Шэн находил это невероятным.

    "Нет. Скорее всего, это не чёрная мембрана. Просто очень похоже по форме и ауре вещество. Это защитный слой, образованный Дьявольской Ци и техникой «Без Кармы»!" - Задумавшись, он нашёл между ними различие.

    Чёрная мембрана была невидимой силой, которая возникла в глубинах крови Благородных. Эта же чёрная мембрана появилась прямо на поверхности его кожи. Она не была интегрирована в его кости и кровь. Она просто покрывала сверху кожу.

    Поняв это, Лу Шэн облегчённо вздохнул. А может, это было разочарование... он сам толком не понял.

    "Главное, это принесёт мне пользу. Я смогу использовать её, чтобы выглядеть, как Благородный. Таким образом, в будущем не придется беспокоиться, что меня раскроют. Это хорошо, что она похожа на настоящую... даже её аура похожа на ауру настоящей чёрной мембраны".

    Лу Шэн посмотрел на второй специальный эффект. Из-за того, что техника «Без Кармы» достигла высшего уровня, появление нового специального эффекта было неизбежным.

    «Дьявольская Мысль - Зародышевая Форма».

    Лу Шэн некоторое время смотрел на этот специальный эффект. Потом напряг свою волю.

    *Свист!* - Вокруг него, наряду с чёрным туманом, заклубился размытый и полупрозрачный поток Ци.

    Как рыба, поток Ци на высокой скорости кружил вокруг Лу Шэна, время от времени издавая странный свистящий звук, похожий на шёпот или тихое бормотание. Действуя на подсознание, он вызывал у людей раздражение и беспокойство, заставляя действовать агрессивно и жестоко.

    "Это и есть концентрированная зародышевая форма Дьявольской Мысли..." - Лу Шэн продолжал наблюдать за кружащим вокруг него потоком Ци. В верхней части потока, присмотревшись, можно было увидеть мужское лицо - его лицо.

    То, что он видел, было похоже на полупрозрачную рыбу с его лицом. На редкость странное зрелище.

    "По словам Великого Старшего, Дьявольская Мысль, на самом деле, является всего лишь потоком Ци. Это мирские мысли и желания, отрезанные от носителя и ставшие материальными. Их можно освободить или сохранить, но нельзя контролировать. Любой смертный, увидевший это, будет заражён. Эти мысли и намерения, ворвавшись в сознание человека, лишат его разума. При использовании против противника такого же уровня, Дьявольская Мысль сможет вторгнуться в его эмоции, вызвав смятение. Это полезный эффект, который можно использовать, как отдельный навык".

    В голове Лу Шэна всплыла относящаяся к этому информация.

    "После того, как будет достигнута Зародышевая Форма Дьявольской Мысли, можно приступать к культивированию Мантры Призрачного Лица", - вспомнил он.

    За прошедшее время Великий Старший влил в его голову множество мантр и формул. Ему было всё равно, понял их Лу Шэн, или нет - главное, чтобы запомнил.

    Скорее всего, он думал, что Лу Шэн не сможет самостоятельно понять суть секретных искусств, которые запоминал. Великий Старший не просто преподнес Лу Шэну все эти мантры на блюде. Важную информацию, относящуюся к более сложным секретным искусствам, Великий Старший передавал ему в неправильной последовательности, используя определённый шаблон.

    Однако для Лу Шэна, который в своей прошлой жизни был специалистом в кодировании, такая форма шифрования была слишком примитивной.

    Лу Шэн легко расшифровал изученные секретные искусства и вернул их к первоначальной форме.

    Поскольку мантра Призрачного Лица следовала сразу за техникой «Без Кармы», Великий Старший не стал её зашифровывать - он передал её Лу Шэну в первозданном виде.

    Во времена расцвета Секты Дьявольского Начала, когда ученик овладевал вершиной техники    «Без Кармы», он мог выбрать между несколькими различными ветвями, что приводило к разным конечным точкам.

    Но сейчас передавалась только слабая линия, которую знал Великий Старший. Все остальные пути были утеряны.

    Следовательно, у Лу Шэна не было альтернатив. Ему нужно было культивировать Мантру Призрачного Лица.

    "У меня ещё есть Инь Ци. Можно продолжить обновление", - Лу Шэн чувствовал изменения в своём теле. Его сила увеличилась, по меньшей мере, на двадцать-тридцать процентов. Казалось, изменения коснулись и внутренней силы - её прохождение теперь было очень затруднено. Каждый раз, по прохождении полного цикла, внутренняя Ци, которую он вырабатывал, становилась всё плотнее. Кроме того, её цвет стал чёрным - явное влияние Дьявольской Ци.

     

    Глава 217.

    Домашняя работа. (Часть 1)

    "После прорыва сразу через несколько уровней, моему телу нужен серьёзный отдых", - Лу Шэн чувствовал, что его тело после последнего обновления начало выходить из-под контроля. Он знал, что это было эффектом влияния техники «Без Кармы» на его мышцы.

    В то время, как боевые искусства позволяли быстро развиваться основным группам мышц, секретные искусства были нацелены на укрепление мелких мышц и внутренних органов.

    Они дополняли друг друга, как хлеб и сыр.

    Он чувствовал, что его тело стало более совершенным.

    "Человеческое тело имеет свои пределы, как и тело любого живого существа. Количество делений клетки строго ограничено. Хотя можно уничтожить старые клетки и создать новые, более сильные - процесс не может продолжаться вечно".

    Лу Шэн понимал это - даже у него есть определённый предел. В конце концов, он был носителем обычного смертного тела.

    Достигнув верха совершенства, он достигнет своего предела. На этом его прогресс закончится.

    "Благородные тоже когда-то были смертными. Как им удалось перейти на более высокую ступень эволюции?" - Внезапно задался вопросом он. - "Сияние Божественного и Демонического Оружия своего рода радиация... Возможно, оно вызвало мутации в клетках, сняв ограничение с их деления и даровав обычному человеку высокие регенеративные способности. Но почему они не стали бессмертными? – Лу Шэн покачал головой. – «Что-то меня совсем не туда занесло. Не нужно слишком много думать. Следующий шаг, как только моё тело привыкнет к изменениям - культивирование Мантры Призрачного Лица», - Лу Шэн начал прокручивать в голове содержимое Мантры. Медленно поднявшись на ноги, дезактивировал Экстремальный Режим Инь. Мгновенно техника «Без Кармы» покрыла его тело чёрной мембраной, защитившей кожу от воздействия ядовитого тумана.

    Лишившись объекта притяжения, море Дьявольской Ци быстро рассеялось.

    "Уже поздно, пора возвращаться, - Лу Шэн ещё раз взглянул на каменный лес, высившийся внутри пещеры. Оттолкнувшись от земли, легко перелетел через несколько каменных столбов. Миновав реку, вернулся туда, откуда пришёл.

    В этот момент его ушей коснулся глухой колокольный звон.

    Лу Шэн немало удивился:

    - Сигнал можно услышать даже здесь? - Он посмотрел сначала направо, потом налево. По обе стороны высились гладкие, ровные стены. Вверху они были покрыты зелёными светящимися водорослями. Внизу чьей-то рукой были нанесены специальные символы, указывающие на то, что это место находится далеко от центральной части базы.

    "Этот колокол..." – Внезапно сорвавшись с места, он бросился в том направлении, откуда пришёл.

     

    ***

     

    - Ха-ха-ха! Лю Шаньцзы! Давненько не виделись! - За пределами зала секретных искусств секты Дьявольского Начала, во главе нескольких, одетых в жёлтые одежды мужчин и женщин, шел коренастый темноволосый мужчина.

    - Это же Мастер Секты «Девяти Колоколов» собственной персоной! - В тон ему ответил Великий Старший. Теперь, когда у Секты Дьявольского Начала больше не было часовых, не было ничего удивительного, что на территорию вторглись посторонние и даже успели добраться до зала секретных искусств. - Однако, этот старик не припомнит, чтобы приглашал Мастера Секты Хуна к себе в гости...

    Мастера секты «Девяти Колоколов» звали Хун Цин. Едва возглавив секту, он, следуя своим амбициям, начал копить силу, используя при этом любые доступные средства. Всего за несколько лет секта  «Девяти Колоколов» значительно расширилась и укрепилась.

    Однако, несмотря на своё нынешнее положение, секта занимала не такие уж и обширные территории.

    По мнению мастера секты, она нуждались в новых местах для культивации. Он был недоволен размерами своей базы, считая, что она должна быть, как минимум, втрое больше.

    Таким образом, Хун Цин быстро выбрал себе цель. База находящейся в крайнем упадке Секты Дьявольского Начала давно привлекала его внимание. Именно её он хотел захватить и сделать частью секты «Девяти Колоколов».

    - Действительно, я пришёл без приглашения. Прости, но у меня не было времени заранее оповестить тебя о своём визите. Проезжая мимо, решил вдруг посмотреть, как вы тут живете, - засмеялся Хун Цин. - Похоже... брат Лю Шань, твоя жизнь не так уж и радужна.

    - Мастеру Секты Хуну не стоит беспокоиться о моём благополучии и благополучии моей секты, - спокойно ответил Лю Шаньцзы.

    - Скажи честно, брат Лю Шань, тебе не тяжело? Такая огромная территория для такой маленькой группы людей... сложно, наверное, заботиться о такой большой базе. Я, правда, за тебя волнуюсь... - Хун Цин усмехнулся.

    - Что вам от меня нужно, Мастер Секты Хун? - Ещё больше нахмурился Великий Старший.

    - Всё, на самом деле, очень просто. Если брат Лю Шань отдаст базу Секты Дьявольского Начала секте «Девяти Колоколов», мы поможем Секте Дьявольского Начала подтвердить свою родословную на предстоящей Встрече Ста Родов, - наконец, раскрыл свои карты Хун Цин.

    Конечно, поверить в то, что он на самом деле хочет защитить родословную Секты Дьявольского Начала мог только полный идиот. В конце концов, именно он был тем, кто на самом деле пытался украсть секретное искусство секты Дьявольского Начала из зала предков.

    Если бы Лю Шаньцзы согласился, он смог бы на законных основаниях использовать базу Секты Дьявольского Начала. Лю Шаньцзы приложил немало усилий, чтоб сохранить наследие своей секты... но что он мог сделать с учениками, которые по своей воле решили присоединиться к секте        «Девяти Колоколов»?

    Всё, что происходило, было для Лю Шаньцзы ясно, как день. Он прекрасно понимал, кто стоит за кулисами всего этого.

    - Брат Лю Шань. Сейчас в Секте Дьявольского Начала вас осталось всего трое, включая тебя. Неужели ты думаешь, что двое учеников справятся с охраной такой огромной территории? Ты не заботишься о них, а напротив, вредишь...- Изменил тактику Хун Цин. - Тот, кто обладает талантом, заслуживает большего. Теперь, когда Секта Дьявольского Начала полностью утратила свою силу, ты должен отдать эту территорию мне, чтобы секта «Девяти Колоколов» могла здесь развиваться. Возможно, в качестве компенсации, ты даже получишь некоторые преимущества... это намного лучше, чем в итоге не получить ничего... ты так не думаешь?

    "Это угроза!" - Сердце Лю Шаньцзы запылало от гнева. Но при мысли о нынешнем бедственном положении секты, его словно окатило холодной водой.

    - Подумай об этом, брат Лю Шань. Это предупреждение от секты «Девяти Колоколов», - широко ухмыляясь, Хун Ци дал знак своим ученикам следовать за собой.

    Затем, внезапно обернувшись, спросил:

    - Надеюсь, ты не возражаешь, если я проведу здесь для своих учеников небольшую экскурсию?

    - Категорически против, - твёрдо ответил Великий Старший.

    Хун Цина его ответ ничуть не взволновал.

    - Очень хорошо. В любом случае, у нас ещё достаточно времени. Не к чему спешить, - самодовольно хмыкнув, Хун Цин повёл своих учеников к выходу.

    Великий Старший стоял, не в силах произнести ни слова.

    Их конфликт возник в тот день, когда Хун Цин возглавил секту «Девяти Колоколов». В то время секты были примерно одинаковы по силе и ничего не могли друг с другом сделать.

    Но сейчас...

    Он был не настолько наивен, чтобы верить, что получит защиту секты «Девяти Колоколов», если отдаст им базу.

    Разве причина нынешнего положения секты Дьявольского Начала не секта «Девяти Колоколов»? Разве не они стояли за кулисами? В противном случае, понадобилось бы ещё несколько сотен лет, чтобы секта Дьявольского Начала дошла до такого состояния.

    Великий Старший ясно понял, что Хун Цин пришёл сегодня, чтобы угрожать. Если он не отдаст свою базу, его уничтожат.

    "Но... разве вы не сделаете этого, даже если я соглашусь?" - Глаза Великого Старшего наполнились холодом. Он слишком хорошо знал Хун Цина.

    Лу Шэн стоял недалеко от Великого Старшего, облокотившись об стену.

    - О, малыш Шэн... ты пришёл? - Заметил ученика Лю Шаньцзы.

    - Учитель, кто эти люди? - Спросил Лу Шэн.

    - Они из секты «Девяти Колоколов». Хотели совершить экскурсию по нашей базе. Не обращай на них внимания, занимайся культивированием, - мягко ответил Лю Шаньцзы.

    - Хорошо.

    - Кстати, хорошо, что ты пришёл. Я давно хотел показать тебе зал секретных искусств, в котором когда-то передавались секретные искусства секты «Дьявольского Начала», - улыбнулся Великий Старший.

    - Я могу войти? По словам старшей сестры Хэ Сянцзы... - Наставник прервал его прежде, чем он успел закончить.

    - Можешь. Для тебя одного это было бы слишком опасно, но ты ведь со мной. Внутри бродит много Зловещих Кукол, которые были привлечены злыми намерениями предков секты, культивация которых вышла из-под контроля, - Великий Старший, столкнувшись с учеником, которого выбрал своим преемником, быстро привёл мысли в порядок. Чем больше он проводил с этим парнем времени, тем сильнее тот ему нравился.

    Лу Шэн был умным и проницательным. Он схватывал буквально на лету всё, что давал ему учитель. С точки зрения таланта, он подавал большие надежды. Появление ученика, обладающего таким умом, талантом и характером, стало для Великого Старшего настоящим утешением. Правда, одновременно с этим, оно наполнило его душу сожалениями.

    Утешением было то, что он сумел найти преемника практически в последний момент. А что насчет сожалений - ему было жаль, что он не встретил Лу Шэна несколько лет назад. Но теперь уже было слишком поздно...

    Впрочем, это было не так уж и важно - чем больше они общались, тем сильнее Великий Старший привязывался к Лу Шэну. Независимо от того, чему он его учил, этот парень легко мог всё понять. За много лет, что он руководил сектой Дьявольского Начала, Великому Старшему не доводилось встречать учеников, совершенно не вызывающих беспокойства.

    - Тогда я последую за вами, Учитель, - почтительно поклонился Лу Шэн.

    Он чувствовал себя обязанным Великому Старшему, который передал ему все свои техники.

    - Идём, - Лю Шаньцзы привел Лу Шэна в огромный зал.

    Зал секретных искусств был гигантским дворцом, выстроенным в тёмной пещере.

    Он состоял из главного зала и двух боковых, расположенных по обе стороны от главного. Главный зал был в высоту намного меньшим, чем боковые.

    Взгляд Лу Шэна быстро пробежался по залу. Все его стены были покрыты большим количеством маленьких тёмных окон.

    Великий старший провел его через проход в высокой стене в пустынный внутренний двор.

    Двор был наполнен кривыми металлическими шипами, поднимающимися от каменного пола вверх. Каждый шип выглядел, как гигантское, кривое оружие, небрежно воткнутое в землю - самый короткий из них был пяти метров в высоту, самый длинный - восьми.

    Шипы были оплетены множеством тёмно-красных цепей, излучающих багровый свет. Ясное дело, эти цели не были обычными.

    - Это Двор Наказаний. Раньше здесь наказывали воров, пытающихся украсть секретные искусства секты, - небрежно пояснил Великий Старший. - Но теперь это просто декорации.

    - Ясно, - Лу Шэн кивнул.

    - Идём. Раз уж я привёл тебя сюда, должен показать первоисточник возникновения секты Дьявольского Начала, - сказал Великий Старший.

    - Первоисточник? - Недоверчиво переспросил Лу Шэн.

    - Верно. Я собираюсь познакомить тебя с тем, кого на протяжении многих лет изучала Секта Дьявольского Начала - с Дьяволом, - торжественным голосом ответил Великий Старший.

    Лу Шэн растерянно кивнул.

    Великий Старший больше ничего не говорил. Следуя впереди Лу Шэна, он, миновав Двор Наказаний, направился к главным дверям зала секретных искусств.

    Прижав к ним обе ладони, слегка надавил.

    *Скрип...* - Широкие каменные двери разошлись в стороны, образовав зазор, в который легко мог протиснуться человек.

    - Заходи. С этого момента не издавай никаких звуков. Просто смотри, - шепнул Великий Старший.

    - Хорошо, - Лу Шэн снова кивнул.

    Стоило ему сделать шаг, как он почувствовал ауру скрытой опасности.

    Она манила его идти вперёд. Нужно было понять, что в даже самой слабой его форме - Экстремальном Режиме Инь - он обладал силой уровня Шестой Грани. И это был Уровень Шестой Грани не секты Дьявольского Начала, а сильной Благородной Семьи.

    По сравнению с другими сектами, в секте Дьявольского Начала каждый уровень области Уз был фактически на два уровня ниже реального. Его нельзя было сравнивать с уровнями Благородных.

    Поскольку их озарял свет Божественного Оружия или Демонического Клинка, Благородные обладали чрезвычайно мощными родословными. В их руках равнозначное секретное искусство было намного сильнее, чем в исполнении ученика любой из сект Ста Родов.

    Следовательно, сила уровня Шестой Грани Лу Шэна была эквивалентна Седьмой Грани секты.

    И всё же, даже на его нынешнем уровне, он чувствовал угрозу, идущую от зала секретных искусств. Излишне говорить, что в этом зале было заключено что-то опасное.

    Великий Старший провел Лу Шэна через дверь.

    За ней находился большой, просторный зал.

    Факелы, полыхающие синим, висели на стенах по обе стороны зала, погружая пространство в зловещий голубоватый свет.

    Однако вместо того, чтобы войти в главный зал, Великий Старший повернул налево, в узкий коридор без окон.

    Лу Шэн следовал за ним, не издавая ни звука.

    По прошествии некоторого времени они услышали серию гулких, тяжелых шагов. Звуки были странными, словно что-то металлическое с силой вонзалось в землю.

    Великий Старший ничего не говорил, а Лу Шэн ничего не спрашивал, так как чувствовал, что не стоит этого делать.

    Пройдя коридор, они ступили в боковой зал.

     

    Глава 218.

    Домашняя Работа. (Часть 2)

    В просторном боковом зале бродило несколько закованных в чёрные доспехи человекоподобных существ, волоча за собой тяжёлые металлические цепи.

    Похоже, в них не было ни капли разума: они просто слепо следовали приказу - защищать это место.

    Достав из рукава какой-то предмет, Великий Старший крепко сжал его в руке. Затем, похлопав Лу Шэна по плечу, жестом приказал ему следовать за собой.

    Лу Шэн, кивнув, посмотрел на зажатый в руке Великого Старшего небольшой мешочек. На вид это был обычный парфюмерный пакет, что подтверждал идущий от него характерный запах.

    - Идём, - шепнул Лу Шэну Великий Старший.

    Шагая след в след, они быстро миновали бесцельно шатающихся по залу существ.

    Удивительно, но существа не обращали на них внимания.

    Выйдя из бокового зала, остановились на пороге просторного коридора. В коридоре не было пола. Снизу на них смотрела безликая бездна. Такая тёмная, что невозможно было понять, насколько она глубока.

    Подпрыгнув в воздух, Великий Старший, несколько раз оттолкнувшись от стен, быстро преодолел десяток метров. Обернувшись, указал Лу Шэну на следы, оставленные им на стенах.

    Кивнув, Лу Шэн повторил за Великим Старшим все шаги. Приземлился рядом с Учителем.

    Повернув налево и миновав длинный коридор, они вошли в небольшую комнату.

    Комната была залита тёмно-алым светом. Она была небольшой - размером с гостевой зал обычного дома. В центре комнаты, в небольшую каменную платформу, была воткнута длинная сабля.

    На вид в этой сабле не было ничего особенного.

    Великий Старший с торжественным видом осторожно ступил в пределы комнаты.

    Похлопав Лу Шэна по плечу и указав на саблю, написал на стене одно короткое слово: «Дьявол».

    "Дьявол? Это Дьявол?" - Лу Шэн непонимающе уставился на саблю.

    Великий Старший, улыбнувшись, указал пальцем вниз, на место под клинком.

    Лу Шэн проследил взглядом за его рукой. Однако, кроме чёрного камня, ничего там не увидел.

    Великий Старший позволил Лу Шэну внимательно осмотреть комнату. Обойдя зал, Лу Шэн так и не нашел в нём дьявола. Всё, что он видел, это сабля.

    Вскоре после этого, Великий Старший махнул рукой, показывая, что пора уходить.

    Развернувшись, Лу Шэн вслед за ним покинул комнату. Вскоре они вернулись к оставленным на стене следам. Проходя мимо блуждающих существ, Великий Старший что-то снял со стены.

    Покинув зал секретных искусств, они вернулись к входу.

    - Вот. Возьми, - Великий Старший передал предмет ученику.

    Лу Шэн посмотрел на оказавшуюся в его руках вещь. Это была красная маска с изображенным на ней человеческим лицом.

    Маска была сделана из какого-то странного материала, который Лу Шэн не мог идентифицировать. На ощупь она была холодной и твёрдой, словно рубин.

    В тот момент, когда Лу Шэн взял в руки предмет, на него обрушилось крайне странное чувство. Хотя маска была холодной на ощупь, ему казалось, будто она жжёт ему ладони.

    - Эта вещь нам досталась во время охоты на Дьяволов. Я сохранил её на память. Это единственное, что осталось из хранившегося в зале секретных искусств, - мягко сказал Великий Старший. - Эта маска постоянно горит невидимым огнем. Обычные люди не чувствуют этого пламени. Ты можешь почувствовать его благодаря своему сердцу и секретному искусству...

    - Благодаря своему сердцу? И секретному искусству? - Лу Шэн снова посмотрел на маску. Активировав технику «Без Кармы» и закрыв глаза, он погрузился в медитацию, представляя образованное пламенем Инь лицо.

    На этот раз ощущения были отличными от обычных.

    Первоначально лицо из пламени Инь было размером с голову и имело размытые черты. Он едва мог их различить.

    Потом оно стало более ясным. Глаза, нос, губы, волосы - обычное лицо, только сотканное из огня.

    - Ты видишь? - Раздался у него над ухом голос Великого Старшего.

    - Вижу, - тихо ответил Лу Шэн. - Я чувствую, как какая-то невидимая сила переносится с маски на лицо из пламени Инь. Кажется, она обладает усиливающим эффектом. По сравнению с обычным...

    Лу Шэн резко замолчал, когда глаза из пламени Инь внезапно распахнулись. Ему вдруг показалось, что лицо из пламени Инь ожило.

    - Этот предмет значительно ускорит прогресс твоей медитации, - снова услышал он голос Великого Старшего.

    Но Лу Шэну сейчас было не до того. Всё, что его интересовало - внезапная трансформация лица из пламени Инь.

    Лу Шэн чувствовал, как в его руках, с маской происходят странные изменения.

    Массивный, мощный поток Инь Ци - подобного которому Лу Шэн никогда не видел - пытался вырваться из красной маски. Плотность заключённой в этой маске Инь Ци не могла сравниться с самой крупной из партий Инь Ци, которые он когда-либо получал.

    - Эта маска хранилась здесь в течение многих лет. Согласно рассказам предков, она была найдена в каких-то затерянных руинах ещё моим дедом. Потом была передана моему отцу, а уж затем и мне, - тихо сказал Великий Старший.

    - Значит, эта вещь имеет долгую историю? - Спросил Лу Шэн.

    - Очень долгую. По словам моего деда, материалу, который использовался для её создания, не менее нескольких тысяч лет, - кивнул Великий Старший, не замечая необычного поведения Лу Шэна.

    - Несколько тысяч лет... - Лу Шэн был уверен, что у этой маски было много владельцев. Из-за редкости и необычности, все хозяева считали её редким сокровищем. Поэтому и оказалось внутри неё так много Инь Ци.

    - В секте много подобных вещей. У секты Дьявольского Начала очень длинная история. Многие из её основателей были Благородными из сокрушённых Благородных Семей. Они принесли в секту много уникальных артефактов. Если тебя интересуют артефакты, я подарю тебе некоторые из них, если ты выполнишь задания, которые я для тебя подготовил.

    - Задания? - Встрепенулся Лу Шэн.

    - Да! Всё, что мы делали до сих пор, это просто запоминание мантр. Это самая простая часть. Теперь пришло время заданий, касающихся настоящего боя, - посмотрел на Лу Шэна Великий Старший.

    Лу Шэн решил, что получить такую награду за выполнение боевого задания не так уж и плохо.

    Сжав маску в руках, Лу Шэн задрожал от волнения и ожидания.

    Сейчас он окончательно убедился, что сделал правильный выбор, придя в секту Дьявольского Начала. Секта с такой длинной историей была для него лучшим вариантом.

    Потому что в ней можно было найти артефакты и сокровища, хранящие в себе древние тайны.

    Даже самый слабый член этой секты, должно быть, был экспертом, значительно превосходящим по силе любого смертного мастера. Следовательно, любой предмет с Инь Ци, оставленный здесь, был намного сильнее тех, что были найдены им в Северных Землях.

    - Хорошо. Твоё первое задание - проследовать по маршруту, который я только что проложил в зале секретных искусств, - посмотрел на него Великий Старший. - Если сможешь спокойно пройти маршрут, не потревожив блуждающих там Зловещих Кукол, эта маска будет твоей.

    Глаза Лу Шэна сузились. В этой маске было не меньше ста единиц Инь Ци.

    - Я понял. Пожалуйста, подождите меня здесь. - Поклонившись, он вернул маску Великому Старшему. Затем вошел в Двор Наказаний.

    Чёрные шипы, пробивая землю, вылетали по обе стороны от него. Не оборачиваясь, Лу Шэн пролетел через зазор в двери.

    Однако, место, в которое он попал, не было знакомым ему залом. Это был гигантский водоворот, который дрожал, постоянно искажаясь.

    Лу Шэн спокойно закрыл глаза. Затем его глаза широко распахнулись. Внезапно водоворот распался и перед ним предстал обычный зал.

    Осмотревшись, он, повернув налево, вошел в зал с окнами, в котором они с Великим Старшим были несколько минут назад.

    Потом промчался по коридору. Оказался в боковом зале, заполненном Зловещими Куклами.

    Лу Шэн пробежался взглядом по Зловещим Куклам, которых в зале было не меньше тридцати. На лицах кукол светились красные глаза, взгляд которых охватывал каждый дюйм зала.

    "Великий Старший прошёл мимо них при помощи ароматизированного мешочка. Поскольку он велел мне вернуться сюда в одиночку, должен быть другой способ пройти мимо них незамеченным".

    Лу Шэн ненадолго задумался. Затем шагнул в боковой зал.

    - Бдуум! - На невероятной скорости он бросился внутрь зала.

    Как это ни странно, Зловещие Куклы игнорировали его, словно он растворился в воздухе.

    "О, я понял! Это испытание моей храбрости! Видимо, на мне всё ещё сохранился запах из того мешочка", - Лу Шэн быстро понял, что произошло.

    Это был хороший тест для других учеников. Но для Лу Шэна он был бессмысленен.

    Миновав боковой зал, он ступил в коридор без пола.

    Посмотрел на стены - к этому времени следы уже исчезли.

    "Это тест на память?" - Без колебаний взлетев в воздух, он, касаясь нужных мест на стене, легко преодолел коридор.

    Двинулся вперед. Это был заключительный этап - небольшое помещение с саблей.

    - Скрип... - Лу Шэн толкнул дверь. Перед ним, как и в прошлый раз, появилась воткнутая в камень сабля.

    - Дьявол...? - Его лицо не выражало ничего. Он просто должен был дойти сюда - это было его заданием. Всё, что ему оставалось сделать, это вернуться назад.

    Но Лу Шэн не хотел уходить просто так.

    Он медленно подошел к торчащей из земли сабле. Потянувшись, схватился за рукоять. Легко вытащил её из камня.

    - Р-р-р-р.... - Оказавшись вне камня, сабля издала странный, звериный рёв.

    Вся комната задрожала.

    С каждым мгновением стены комнаты дрожали всё сильнее. Из чёрного камня начал исходить чёрный туман, наполненный зловещим пением.

    Тишину нарушил низкий, властный голос:

    - Я пребывал в глубоком сне пять...

    - БУУМ! - Лу Шэн вернул саблю обратно в камень.

    - Я просто хотел взглянуть на саблю, - он усмехнулся. - Продолжай спать дальше.

    Водоворотом чёрный туман всосался обратно в камень. Комната погрузилась в первоначальную тишину.

    Недовольный, разъярённый и одновременно с этим болезненный рев, поднявшись откуда-то из глубин, прокатился по земле. Но к тому времени, как он добрался до поверхности, это был уже просто слабый шум.

    Как оказалось, сабля была невероятно мощной печатью.

    Посмотрев на саблю, Лу Шэн заметил, что в ней тоже есть Инь Ци, но не такая плотная, как в маске.

    Однако сабля обладала специальной силой, которой не было у маски. Почему в ней было так мало Инь Ци, Лу Шэн не мог понять.

    Вот почему он так быстро воткнул её обратно в камень.

    Несмотря на то, что он столкнулся с довольно сильным сопротивлением, когда загонял саблю обратно в постамент, оно было ничем в сравнении с силой его тела.

    Будь на его месте кто-то другой - хоть Благородный, хоть ученик секты, ему не хватило бы сил вернуть саблю на место.

    Для Лу Шэна это было равносильно ковырянию в зубах зубочисткой.

    - Отлично, пора возвращаться, - развернувшись, он вышел из комнаты, больше не глядя на саблю.

     

    Глава 219.

    Три ночи. (Часть 1)

    Сабля, используемая для запечатывания Дьявола, совсем не заинтересовала Лу Шэна. В ней было слишком мало Инь Ци - не более нескольких единиц. Он успел их полностью поглотить за то время, что держал саблю в руках.

    Что касаемо так называемого Божественного Оружия или Демонического Клинка - он не был в них заинтересован. Такая вещь нуждалась в человеке, который служил бы ей с максимальной преданностью, в срок выполняя положенное Ритуальное Подношение.

    Обратный путь Лу Шэн проделал, следуя своим собственным следам. К входу, где его ждал Великий Старший, добрался в два раза быстрее, чем до комнаты с саблей.

    - Очень хорошо, - удовлетворённо посмотрел на Лу Шэна старик. На самом деле, это было не только проверкой успехов ученика, но и уровня его доверия к учителю. Это было настоящее испытание.

    И результат полностью удовлетворил Великого Старшего.

    - Идём, - Великий Старший бросил Лу Шэну маску. - Эта вещь поможет ускорить твоё культивирование. Позаботься о ней. Не потеряй.

    - Да! - Кивнул Лу Шэн.

    Вскоре они покинули зал секретных искусств.

    Попрощавшись с Великим Старшим, Лу Шэн вернулся в свою пещеру. Сразу после возвращения начал поглощать хранившуюся в маске Инь Ци.

    Потом, скрестив ноги, с маской в руках уселся в кресло. Нарисованное на маске лицо, на лбу которого был изображен треугольный символ, не выражало никаких эмоций.

    - Какое большое количество Инь Ци... – Задумчиво пробормотал Лу Шэн. - Даже кусок меди, обнаруженный им ранее, не был таким щедрым на энергию мёртвых.

    "Для формирования Инь Ци необходимо выполнение двух условий. Во-первых, хозяин в течении долгого времени должен направлять на предмет свою мысленную энергию. Во-вторых, предмет должен находиться при хозяине в момент смерти, чтобы на нём запечатлелась его умственная энергия и дух. Правда, в таком случае её нужно называть не Инь Ци..." - Лу Шэн пальцами погладил маску. - А «Ментальной Энергией».

    Природа Ментальной Энергии, скорее всего, заключалась в смешанных вместе ментальном фокусе и жизненном духе. Помимо этого, была ещё одна разновидность энергии, которая могла быть использована

    «Модификатором».

    Лу Шэн вспомнил, как впервые взял в руки камень, принадлежащий водному призраку.

    "Судя по всему, каждый убитый призрак оставляет после себя предмет, наполненный Ментальной Энергией. К примеру, какой-нибудь уникальный артефакт. Другими словами, ментальная энергия может включать в себя все формы узконаправленной высококонцентрированной мысли.  Если умственная деятельность сильно сфокусирована и уплотнена, она может поглощаться модификатором, как энергия". - Лу Шэн внезапно осознал суть процесса. - "Скорее всего, большая часть призраков оставляет после себя умственную энергию, просто иногда рядом с ними нет предмета, который может её поглотить!"

    Лу Шэн некоторое время размышлял. Если это так, то у него была отличная идея, как эффективно собирать Ментальную Энергию.

    "Впрочем, сейчас не время об этом думать. Сначала поглощу Ментальную Энергию этой маски". - Приведя мысли в порядок, он прижал ладонь к маске. Открыл поры на руке.

    - Пшшш... - В его руку, через поры, начало вливаться море Ментальной Энергии, которая быстро поглощалась Модификатором.

    Вся содержащаяся в маске энергия была поглощена им, самое большее, за десять вздохов. Маска потеряла свой блеск, внешне словно состарившись.

    "По самой грубой оценке, здесь примерно сто двадцать единиц Ментальной Энергии..."

    Лицо Лу Шэна сияло от радости. Впервые он получал такое количество Инь Ци. Это показывало, насколько длинна и глубока предыстория маски. Лу Шэн вспомнил лицо Великого Старшего в момент, когда тот отдавал ему маску - судя по всему, она была ему очень дорога.

    "С самого начала у меня оставалось двадцать с лишним единиц Ментальной Энергии. Плюс то, что я получил сейчас. Теперь я могу обновить своё секретное искусство".

    Отложив маску в сторону, Лу Шэн сосредоточился на экране модификатора.

    Сразу за техникой «Без Кармы» следовала «Мантра Призрачного Лица». Это была мантра среднего уровня. Метод её культивирования Великий Старший ему уже передал. Медитационные диаграммы тоже.

    «Так как она следует сразу за техникой «Без Кармы» возможно, я уже сейчас смогу её обновить».

    Вспомнив содержимое «Мантры Призрачного Лица», он нажал на экране кнопку «изменить».

    Модификатор, задрожав, вошёл в состояние обновления.

    Найдя графу техники «Без Кармы», он нажал кнопку «Экстраполировать».

    Сосредоточившись, напряг разум.

    - Хуу... - Экран внезапно размылся, словно его покрыло облако густого тумана. Туман сохранялся в течение двадцати вздохов, прежде чем экран снова стал ясным.

    Навык полностью поглотился новой мантрой.

    «Мантра Призрачного Лица Без Кармы: Уровень Первый. Специальные Эффекты: Экстремальное укрепление тела первого уровня, Сила Воли Дьявола Первый Уровень».

    "Экстремальное Усиление Тела? Сила Воли Дьявола?" - Лу Шэн уставился на появившиеся специальные эффекты. В отличие от техник внутренней силы, культивирование секретных искусств на разных уровнях давало совершенно непредсказуемые специальные эффекты.

    Не так давно эффект укрепления тела девятого уровня значительно усилил его и так достаточно крепкое тело. Теперь, после появления эффекта Экстремального Укрепления Тела, оно должно было стать ещё сильнее.

    "Однако, кроме того, что тело стало заметно теплее, я не вижу других изменений", - Лу Шэн чувствовал своё тело так же, как и раньше. - "Ах да, есть же ещё Сила Воли Дьявола..." - В его мыслях появилось сотканное из воздуха лицо.

    Принявший форму лица воздушный поток, завывая, закружился вокруг Лу Шэна. Странный вой, излучаемый им, судя по всему, должен был как-то влиять на окружающих.

    Лу Шэн не мог его контролировать. Все, на что он был способен - удержать его или отпустить.

    После этого Лу Шэн обновил экстраполированное секретное искусство до второго уровня. Потом посмотрел на Силу Воли Дьявола. Помимо того, что воздушный поток стал больше, он начал исторгать странные повторяющиеся бормочущие звуки.

    "Согласно описанию секретного искусства, Сила Воли Дьявола включает в себя все желания культиватора, которые по какой-то причине не могут быть удовлетворены. Эти желания могут заставить любого, кто с ними столкнется, впасть в искушение и совершить действия, сопоставимые с природой этих желаний». - К примеру, культиватор, который жаждал мести, вырабатывал Силу Воли Дьявола, которая побуждала к мести других. -  "Если это так, то в чём заключается моё желание?"

    Лу Шэну стало любопытно. Но он не мог сейчас проверить это на окружающих.

    "Не сейчас. В данный момент мне нужно продолжить обновление секретного искусства", - он перевёл взгляд на недавно появившуюся «Мантру Призрачного Лица Без Кармы».

    "Это действительно интегрированное обновление. Пора продолжить модификацию", - он снова нажал на светящуюся перед глазами кнопку.

    - Хууу... - Экран снова размылся. Когда он стал ясным, «Мантра Призрачного Лица Без Кармы» поднялась ещё на один уровень.

    «Мантра Призрачного Лица Без Кармы: Уровень Третий. Специальные Эффекты: Экстремальное Укрепление Тела Третьего Уровня, Сила Воли Дьявола Третьего Уровня».

    На этот раз Лу Шэн почувствовал довольно ощутимое жжение, словно влага в его теле внезапно начала испаряться.

    - Аргх... Моё тело. Кажется, оно горит... - Он поднял руку, кожа на которой стала цвета свежесваренных креветок. От ладони начал подниматься пар. - Нет, это не просто ощущение жара! Оно на самом деле горит!

    Потом его кожа постепенно стала полупрозрачной. По кровеносным сосудам и мышцам, как по паутине, распространилось пламя Инь. Нефритовое пламя Инь начало бушевать во всех его мышцах и сосудах. Вскоре оно полностью затопило его тело.

    Сразу же после этого активировалась техника «Нефритового Журавля Инь Янь и Ци Водолея», начавшая стремительно заживлять повреждённые пламенем Инь участки тела.

    В этом была опасность обновления при помощи Модификатора.

    Техника, которая требовала пяти лет культивации, могла быть освоена в течение нескольких вдохов при помощи Модификатора.

    Это было сродни лечению простой болезни невероятно мощным лекарством, которое могло стать для организма тяжёлым бременем.

    Сейчас именно это происходило с телом Лу Шэна.

    Он слишком быстро улучшал своё тело, не успевая приспособиться к изменениям. Следовательно, в его теле появилась неожиданная проблема.

    Большое количество пламени Инь красно-зелёного цвета постоянно сжигало тело Лу Шэна. На коже выступила чёрная мембрана - результат достижения девятого уровня техники «Без Кармы». Она была словно охвачена огнем, окрашенным в изумрудный цвет.

    Все эти странности продолжались на протяжении двух часов, после чего прекратились также внезапно, как появились.

    Лу Шэн был истощён - он не был уверен, что сможет с кем-то сражаться в полную силу на протяжении нескольких следующих суток. Комки чёрной грязи, просачиваясь через его поры, запекались на поверхности кожи.

    Достав полотенце и смочив его водой, Лу Шэн поспешно протёр им своё тело. Но чем сильнее он тёр, тем грязнее становилась кожа. У него не осталось другого выбора, кроме как покинуть свою пещеру и отправиться к подземной реке, протекающей в задней части базы Секты Дьявольского Начала.

    Несмотря на накатывающую временами слабость, он не чувствовал, чтобы его тело слишком сильно преобразилось. Хотя, иногда Лу Шэну казалось, что некоторые части его тела стали заметно легче, чем раньше.

    "Это тоже своего рода закаливание!" - Понял он.

     

    ***

    = Секта «Девяти Колоколов», Поместье Просветления. =

    Бледно-жёлтые лепестки, кружась в воздухе, медленно опускались на землю.

    Сидя в квадратном дворе, Хун Цин выжидательно смотрел на закрытую дверь спальни. Это была комната его самого любимого ученика - его сына Хун Юаньжуй – который всё ещё находился в уединении.

    Хун Юаньжуй находился в комнате для медитаций уже ровно пять дней, не покидая её ни на минуту. Даже находясь за пределами медитационной комнаты, Хун Цин мог чувствовать его мощную ауру. И эта аура с каждой минутой становилась всё сильнее.

    "У Жуй’эра потрясающий талант. В следующий раз он точно добьется прорыва и перейдет в новую область. Вопрос только в том, какой уровень после этого он получит", - размышляя, Хун Цин продолжал терпеливо ждать.

    Прошёл день. Рассвет быстро перетёк в полдень.

    - БУУМ! - Распахнувшись от мощного порыва воздуха, двери рухнули на землю. Жёлтый силуэт, выпрыгнув из комнаты, устойчиво приземлился на землю.

    - Жуй’эр...! - Поспешил к нему Хун Цин.

    - Папа! - Воскликнул высокий стройный мужчина. Верхняя часть его тела была обнажена. На бронзовых мышцах сияли символы изучаемого им секретного искусства.

    Очевидно, в ходе его прорыва была использована какая-то неизвестная техника.

    - Теперь, Жуй’эр, ты близок к тому, чтобы войти в высшую лигу своего поколения, - Хун Цин удовлетворённо похлопал его по плечу.

    Хун Юаньжуй кивнул. На его лице светилась уверенность в собственных силах.

    - Первое место в верхних трёх уровнях секты, это уровень Седьмой Грани. Я сейчас уже на уровне Шестой Грани. Всего лишь вопрос времени, когда я достигну вершины.

    - Ха-ха-ха. Ты действительно мой сын! Великолепные амбиции! - Гордо засмеялся Хун Цин. - Чтобы подняться до Шестой Грани в таком молодом возрасте нужен немалый талант. Теперь, после твоего прорыва, Жуй’эр, наша секта обязательно займет одно из трёх мест среднего уровня. После того, как мы захватим базу секты Дьявольского Начала, для нашей секты, наконец, настанут светлые времена!

    - Ты, несомненно, прав, папа!

    - Мастер Секты, - во двор внезапно вбежал один из учеников. - Господин почти уже здесь.

    - Что? - Хун Цин замолчал. Затем прошептал Хун Юаньжую, - мне сейчас нужно кое-чем заняться.

    - Да, отец. Мне тоже нужно закрепить свой успех, - сказал Хун Юаньжуй.

    Хун Цин кивнул, после чего, развернувшись, быстрым шагом покинул двор.

    Войдя в сад, прошёл несколько арок. Подошёл к засаженному густым кустарником углу.

    Замер в ожидании.

    Вскоре к нему присоединился бледный старик в белых одеждах.

     

    Глава 220.

    Три Ночи. (Часть 2)

    - Приветствую вас, мой господин! - Почтительно поклонился Хун Цин.

    - Обойдемся без формальностей, - небрежно ответил старик. - Брат Хун, в последнее время вы действуете слишком медленно. Вы должны понять - мой брат не будет ждать, пока вы осуществите все свои планы.

    Сердце Хун Цина дрогнуло.

    - Это произошло потому, что я ждал прорыва в культивировании своего сына... - Поспешно ответил он.

    - Меня не волнует причина. Мы не можем позволить себе отсрочить этот план. Даже вся ваша секта «Девяти Колоколов» не может, - холодно посмотрел на него старик.

    - Да... - На лбу Хун Цина выступили бусины пота.

    - На эту Встречу Ста Родов будет приглашена сами знаете кто. Учитывая её методы, семья Шанъян, безусловно, не упустит этот шанс. Мой Старший Брат хочет, чтобы вы действовали, скоординировавшись с другими, - посоветовал старик в белом.

    - Да, ваш подчинённый понимает, - поспешно согласился Хун Цин.

    - Это лучшее, что вы можете сделать, - удовлетворённо кивнул старик. - Хорошо, я передал тебе сообщение. Теперь нужно действовать быстро. В случае необходимости, можешь попросить помощи у Блуждающего Бога.

    - Да! - У Хун Цина не было другого выбора, кроме как согласиться.

    Хотя он был Мастером Секты низшего уровня, достигнув области Змеи, он стал намного сильнее, чем любой эксперт области Уз.

    Но, несмотря на всю свою силу, всё, что он мог делать перед этим человеком, это кланяться и кивать. Он даже не осмеливался выпрямить спину. А всё потому, что этот человек был членом семьи Линь - одной из Девяти Великих Семей Центральных Равнин.

    Кто-то мог подумать, что секты трёх верхних уровней Ста Родов должны объединиться в альянс, чтобы противостоять давлению Благородных Семей. Но посвящённые знали - каждая из трёх ведущих сект имела поддержку одной из Благородных Семей.

    В настоящее время самыми яркими звездами Девяти Великих Семей Центральных Равнин были Шанъян Фэй из семьи Шанъян и Линь Бэйкай.

    Линь Бэйкай из семьи Линь был человеком, с рождения окружённым бесчисленным количеством нимбов. В пять лет он предложил своей Семье не жить особняком, а войти в одну из самых крупных сект того времени - Секту Просветлённой Горы. В семнадцать он убил Короля Демонов Юга - Гигантского Лесного Короля и Короля Осенних Гор. Эти существа были на одном из трёх средних уровней области Змеи.

    Когда ему исполнилось восемнадцать, он, нырнув на дно океана, заключил договор с Демонами Племени Сияющей Жемчужины, которые до этого никогда не вступали в контакт с людьми. Таким образом, он открыл путь для семьи Линь к несметным богатствам.

    В девятнадцать он достиг высшего девятого уровня области Змеи, и встал вровень с экспертами, стоящими на вершине династии Сун.

    После этого глубины его культивирования стали неизмеримыми. Он утверждал, что обладает талантом, превосходящим даже Шанъян Фэй. В настоящее время большая часть активов семьи Линь была предоставлена Линь Бэйкаю.

    Будучи самыми яркими звездой Девяти Великих Семей Центральных Равнин, Линь Бэйкай и Шанъян Фэй частенько сражались, как в открытую, так и тайно. Победы чередовались с поражениями.

    Хун Цин догадывался, что предстоящая Встреча Ста Родов станет, скорее всего, ещё одним полем битвы, на котором эти две звезды столкнуться.

    "Когда эти божества начнут сражаться, бедствие будут терпеть простые люди, такие, как мы..." - У него не было выбора, кроме как полагаться на силу семьи Линь. Именно так он стал мастером секты и прошёл точку невозврата.

    "Когда в будущем секта начнёт процветать, у меня будет шанс попросить покровительства у другой семьи... Что насчет базы Секты Дьявольского Начала... пришло время уладить этот вопрос. Однако этот старый хрыч вцепился в неё и не желает отпускать. Похоже, придется идти на крайние меры", - подумав об этом, Хун Цин, посмотрев по сторонам, вышел из скрытого за кустарником угла.

     

    ***

     

    = Секта Дьявольского Начала. =

    - На этом утренний урок, пожалуй, закончим, - Великий Старший отложил в сторону книгу, что держал в руках. - Малыш Шэн, останься. Хэ Сянцзы, выйди на улицу, постой на страже.

    - Да, - покорно ответила женщина. Поднявшись, она направилась к выходу. Замерла снаружи.

    Великий Старший посмотрел на любимого ученика. К этому времени он уже передал Лу Шэну все основополагающие секретные искусства секты.

    Осталось самое последнее...

    Великий Старший надолго замолчал.

    Лу Шэн терпеливо ждал. Он чувствовал, что этот день будет отличаться предыдущих. Великий Старший, казалось, пытался принять какое-то серьезное решение.

    Они сидели друг напротив друга и молчали.

    Прошло несколько часов...

    - Малыш Шэн, у тебя ведь в процессе культивирования не возникло никаких трудностей? - Мягко спросил Великий Старший.

    - Никаких. Всё идет гладко, - спокойно ответил Лу Шэн. Обязанность учителя заключалась в том, чтобы передавать, инструктировать и просвещать. В этом отношении Великий Старший выполнил свою роль. Неважно, какая кровь текла в его жилах - он заслужил уважение Лу Шэна.

    - Это хорошо, - выдохнул Великий Старший.

    "Какая жалость... хотел бы я встретить Малыша Шэна несколько лет назад..." - Подумал он. Независимо от того, каким талантливым был Лу Шэн, к этому времени он не мог освоить больше Третьего, максимум Четвертого Уровня техники «Без Кармы».

    У обычного среднего ученика на овладение одного уровня техники «Без Кармы» уходил примерно год. То, что Лу Шэн за несколько месяцев сумел достичь третьего уровня, было очень впечатляюще.

    Но для Встречи Ста Родов такой уровень культивирования был абсолютно бесполезным.

    - Я передал тебе все секретные искусства. Что касаемо деталей процесса культивирования, поговорим о них, когда придёт время. Мы ничего не можем сделать, кроме как проявлять терпение, - вздохнул Великий Старший. - Но есть ещё одна вещь, которую я хотел бы вложить в твою голову. То, что я собираюсь тебе передать, чрезвычайно важно. Ты обязательно должен это запомнить. И никогда не забывать!

    - Хорошо. Раз это важно, ваш ученик всё подробно запомнит! - Уверенно кивнул Лу Шэн.

    Некоторое время Великий Старший напряжённо думал, словно приводя мысли в порядок или выстраивая их в определенной последовательности.

    - Что такое Дьявол? В тот день, когда я привёл тебя в зал секретных искусств, ты узнал, что там запечатан дьявол. Я предполагаю, у тебя уже сложилось об этом собственное мнение, - сказал он. - Дьяволами могут быть люди. Ими могут быть призраки, демоны и Благородные. Дьяволы - это форма жизни, которая может маскироваться под любой вид. Они, по сути, мутанты, обладающие чрезвычайно грозной, грязной силой.

    - Из прочитанного в библиотеке я помню, что Дьяволы могут вызывать Дьявольские катастрофы… - Нахмурившись, сказал Лу Шэн.

    - Так и есть, - кивнул Великий Старший. - Дьяволы обладают ужасающими оскверняющими способностями. Как только человек вступает в контакт с Дьяволом, он начинает мутировать. У них нет секретных искусств или магических способностей. Всё зависит от силы их физических тел. Когда-нибудь ты поймешь, что это значит. По сравнению с Аномалиями, они более смертоносны, жестоки и неистребимы.

    Лу Шэн молчал, слушая объяснения Великого Старшего.

    - Вот почему наша секта на протяжении многих лет изучала Дьяволов. Нам удалось, приложив много сил, найти способ скрывать от Дьяволов свою ауру и маскировать своё присутствие. Это то, что я собираюсь тебе передать. Хотя пока это тебе не пригодиться, кто знает, что произойдёт в будущем, - безэмоционально сказал Великий Старший.

    - Ваш ученик понимает, - торжественно кивнул Лу Шэн.

    - Хорошо. Тогда начнём, - прочистив горло, Великий Старший начал передавать Лу Шэну секретное искусство, которое могло скрыть его от Дьяволов. На самом деле, это искусство было главным достоянием Секты Дьявольского Начала.

    Но он преувеличил ауро-скрывающий эффект и скрыл некоторые боевые аспекты.

    Как высшее достижение Секты Дьявольского Начала, секретное искусство Дьявольского Начала содержало знания, по глубине далеко превосходящее остальные мантры.

    Лу Шэн запомнил лишь небольшую часть, прежде чем начал ощущать какую-то неправильность. Как искусство, содержащее всего лишь методику сокрытия ауры, могло включать так много контента, связанного с другими аспектами?

    Глубина знаний этого секретного искусства была гораздо большей, чем у той же Мантры Призрачного Лица.

    Прошло немало времени, прежде чем он догадался, что учитель передаёт ему Секретное Искусство Дьявольского Начала.

    - ... Ключ к этому секретному искусству лежит в культивировании и производстве Дьявольского Света, - пояснял суть техники Великий Старший. - Дьявольский Свет может скрыть твоё присутствие так, что не один Дьявол не сможет тебя обнаружить. В этом заключается суть этого секретного искусства. Если у тебя будет возможность его культивировать... впрочем, забудь пока об этом, не будем слишком забегать вперед. Запомни пока медитативную диаграмму, - Великий Старший достал свёрнутый в трубочку пергамент.

    На пергаменте была нарисована схема, изображающая чёрное пламя, образующее водоворот. В центре был заметен небольшой огонек, имеющий форму уха. Это ухо было абсолютно белым, без каких либо примесей другого цвета. Казалось, кто-то слушает их из глубин водоворота.

    - Это секретное искусство называется техникой Призрачного Внимания. Не забывай об этом. А теперь вернемся к технике «Без Кармы»...

    - Мастер Секты Лю Шань. Пришло приглашение, - внезапно донесся из-за пределов пещеры мужской голос.

    Великий Старший удивлённо замер.

    - Мастер Секты Лю Шань? - Озадаченно повторил голос.

    - Учитель? - Тихо позвал Лу Шэн.

    - Ох. Да. Пожалуйста, заходите. Эмиссар, прошу вас, - опомнился Великий Старший.

    Дверь пещеры медленно отворилась. Внутрь зашел длинноволосый мужчина с бакенбардами. Поклонившись Великому Старшему, он положил на стол перед ним золочёный пригласительный билет.

    - Я передал приглашение, теперь ухожу, - сказал мужчина, после чего направился к выходу.

    Великий Старший тупо смотрел на лежащий перед ним листок.

    - Время пришло... - Подняв голову, он уставился на Лу Шэна потерянным взглядом. Потом посмотрел на стоявшую у двери Хэ Сянцзы.

    Перед ним лежала украшенная змеиным орнаментом табличка, у стены стояла блестящая скульптура. Его взгляд скользнул по царапинам на полу, оставленным им во время одной из тренировок в молодости...

    Вскоре ему придется оставить всё это.

    - Я... - Великий Старший тяжело вздохнул. - Я... собираюсь присутствовать на Встрече... Малыш Шэн.

    - Ваш ученик здесь, - почтительно склонил голову Лу Шэн.

    - Пришло время для следующего задания, - Великий Старший постарался взять себя в руки. - Это письмо,  он достал из-за пазухи запечатанный конверт. Положив на стол, двинул в сторону Лу Шэна. - Возьми его и передай Властителю города Танцующего Феникса.

    - Властителю города Танцующего Феникса? - Удивлённо повторил Лу Шэн.

    - Так и есть. Город Танцующего Феникса расположен далековато от города Байлин. Отправляйся сегодня же. Раньше уйдёшь, раньше вернёшься. Отправляйся в путь... не откладывай, - строго посмотрел на него Великий Старший.

    - Учитель, тогда вы...

    Лу Шэн был прерван Великим Старшим прежде, чем успел закончить.

    - Я собираюсь присутствовать на Встрече, так что вернусь не скоро. Твоя сестра-наставница будет выполнять другое задание и не сможет тебя заменить. Это очень важная миссия. Не расслабляйся, - повторил наставление Великий Старший.

    - Пшшш... - От металлического чайника, стоящего на столе, начал подниматься пар.

    Посмотрев на чайник, Великий Старший на несколько мгновений прикрыл глаза.

    - Иди. Не откладывай. У секты Дьявольского Начала есть секретный выход, о котором ты не знаешь. В целях безопасности, на всякий случай, покинешь базу секты через него, Малыш Шэн.

    - Да.

    - Хэ Сянцзы, проведи своего брата-ученика через секретный тоннель.

    - Да, учитель. - Хэ Сянцзы вошла в пещеру. Лу Шэн поднялся. Без дальнейших церемоний они покинули пещеру, оставив Великого Старшего в одиночестве.

    По пещере гулял холодный ветер. Не было слышно ни звука.

    Через некоторое время Великий Старший поднял голову. Медленно встал.

    - Предки... - Тоскливо вздохнул он. По его щекам побежала скупая слеза.

    - Свист свист свист!!!

    Чёрные силуэты проносились через стены секты Дьявольского Начала, словно летучие мыши в ночи.

  • Путь Небесного Дьявола
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Отсутствуют комментарии