• Путь Небесного Дьявола
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  •  

    Глава 81.

    Беда. (Часть 1)

    - Что случилось? Где молодой господин Чэньсинь? - брат Сун, сладко потянувшись, сел.

    - Сам бы хотел знать. Интересно, куда он мог пойти с утра пораньше? Может, на встречу с какой-нибудь девушкой? - усмехнулся Тяньян. Такой явный намёк сложно было не понять.

    Брат Сун, улыбнувшись в ответ, понятливо кивнул. Быстро собрав свои постели, друзья вышли на улицу.

    Увидели Лу Фана, командующего слугами, сгружающими с повозки какие-то вещи.

    - Ну, наконец-то проснулись! А где Чэньсинь? Где носит этого прохвоста? - нахмурившись, посмотрел на Тяньяна Лу Фан.

    - Эм... должно быть, где-то здесь. Когда я проснулся, его уже не было в доме, - пожал плечами Таньян.

    - Дунцзы! Линь’эр! Куда вы подевались?! - закричал стоящий чуть в стороне брат Сун. Его глаза, гневно взирающие на погасший костер, не предвещали стражникам ничего хорошего. - Я приказал этим обезьянам ночью следить за костром и что? Костер погас, даже угли успели остыть! Где эти двое ублюдков?

    Двое стражников, переглянувшись, молча отправились на поиски пропавших, не дожидаясь, пока на них обрушиться гнев хозяев.

    - Кто-нибудь видел Линь'эра? - Немного успокоившись, обвёл взглядом присутствующих брат Сун.

    - Может, по бабам пошёл? - хмыкнул кто-то.

    - Что за чушь! - у брата Суна, кажется, даже задергался глаз от этих слов. Этот мальчишка был сыном заместителя командующего гарнизоном города. Если это дойдёт до его ушей...

    - Живо найдите его! - рявкнул он.

    Слуги и домочадцы Лу Фана, тем временем, тщетно пытались найти Лу Ченьсиня. Неважно, подлец этот парень или нет, он всё ещё оставался его сыном.

    Поиски, продолжавшиеся всё утро, закончились полным провалом - двое мужчин и молодой парень словно провалились под землю.

    В сердце Лу Таньяна росло беспокойство. Конечно же, первым делом он направился к Чжан Сюсю.

    - Сюсю, вы не встречались с Ченьсинем этой ночью?

    - Нет. Я всю ночь спала и никуда не выходила, - девушка, поняв, что что-то произошло, заметно занервничала. Её лицо побледнело.

    А Лу Таньян и вовсе запаниковал. Оглянувшись, он пробежался взглядом по большой толпе, во все стороны выкрикивающей имя молодого господина. Однако все их потуги были напрасны - ответа так и не последовало.

    Мелкие капельки пота покрывали лоб Лу Фана. Он послал людей на поиски, но те через несколько часов вернулись в деревню ни с чем.

    - Господин, их нигде нет! - доложил брат Сун Лу Фану, выслушав подчиненных.

    - Нигде нет... - тихо повторил последний, обведя взглядом присутствующих. Ему показалась, будто на старую, заброшенную деревню опустилась зловещая вуаль. - Это плохо. Оставаться здесь слишком рискованно. Нужно уходить.

    - А как же пропавшие? - заволновалась Вторая Мать.

    - Позже отправим сюда поисковую группу. Мы не можем здесь оставаться! - ответил Лу Фан, не скрывая тревоги. Этот мир был полон опасностей, поэтому не стоило рисковать ещё и остальными.

    - Господин, мы не можем уйти, пока не найдём Чэньсиня! - вскричала Третья Мать - Ван Яньюй.

    - Я и не собираюсь уходить. Просто хочу отвести всех в безопасное место, а потом вернуться. Мы оставим знак для пропавших на случай, если они вернуться, - невозмутимо ответил Лу Фан. Он тоже не хотел оставлять здесь своего третьего сына, но ситуация выглядела слишком опасной. Пропавшие мужчины не были слабаками, но они исчезли без каких бы то ни было признаков борьбы.

    Это происшествие не было обычным явлением. Он подозревал, что его люди попали в беду.

    - Господин! - взмолилась Ван Яньюй.

    - Мы должны уйти! Сейчас же! - решительно скомандовал Лу Фан.

    Возглавляемая братом Суном толпа быстро заняла свои места в караване. Телеги и конные экипажи спешно покинули заброшенную деревню.

    Лу Фан оставил в деревне, рядом с колодцем, трёх лошадей и немного еды для Лу Ченьсиня и двух воинов. Это было самое приметное место.

    Глубоко в душе Лу Фан знал, что никогда больше не увидит этих троих, но продолжал надеяться.

    Он понимал, что его сын не стал бы далеко удаляться от деревни, а значит, откликнулся бы, услышав, как его зовут.

    Хотя его сердце истекало кровью, он должен был заботиться об остальных членах каравана. Он не мог пожертвовать большинством ради сына и двух стражников.

     

    ***

     

    = База секты «Багряных Китов». =

    В просторном зале собрались мастер секты, Чэнь Ин и несколько эмиссаров внешних дел, в том числе и Лу Шэн.

    Первое, что сделал этим утром мастер секты Хун Минцзы, это отправил нескольких доверенных людей сообщить самым высокопоставленным членам секты о предстоящем собрании.

    Никто из присутствующих не знал, для чего из всех созвали. Заходя в зал, все молча рассаживались по своим местам.

    Лу Шэн уселся на шестое слева кресло, ранее принадлежащее эмиссару внешних дел У Саню.

    Ласковые лучи солнца, пробиваясь сквозь арки витражей, высвечивали на полу причудливые рисунки.

    В помещение вбежало несколько девочек-служанок. Расставив по низким столикам напитки и пирожные, они так же безмолвно исчезли.

    Мастер секты, приняв дань уважения от присутствующих, обвёл группу пристальным взглядом.

    Главные двери с глухим «бум» медленно закрылись.

    Атмосфера в помещении с каждым мигом становилась всё напряжённее.

    - Что произошло? - осмелился задать волнующий всех вопрос Чэнь Ин.

    - Мастер секты, причина собрания -  события, произошедшие не так давно на севере? - спросил один из эмиссаров.

    - Нет, проблема в другом, - голос мастера секты стал ещё напряжённее. Осторожно он что-то извлёк из рукава. Это было письмо, написанное на тончайшей бумаге, созданной из белого золота.

    - Все вы знаете, кто покровительствует секте «Багряных Китов». Информация была передана ими, - голос Хун Минцзы был совсем не страшным, но вот то, что он говорил, вызвало дрожь в сердцах присутствующих.

    - Информация, переданная ими? - крепкие пальцы Чэнь Иня с силой впились в подлокотники кресла. - После их последнего послания, полученного десять лет назад, погибла тысяча членов нашей секты. Что на этот раз... - его лицо исказилось.

    Лу Шэн прищурился.

    - Кто они?

    - Благородная семья Чжэнь, - ответил Хун Минзцы.

    - Благородная семья... - медленно повторил Лу Шэн.

    Все присутствующие потрясённо замерли. Только по-настоящему влиятельные люди знали истинное значение слов «благородная семья».

    Никто не обрадовался услышанному.

    - Члены семьи Чжэнь редко делают что-то подобное. Раз уж они так поступили, значит ситуация на самом деле серьёзная. Только не говорите, что сейчас... - посмотрел на мастера секты старший Ван.

    - Ситуация не просто сложная, а крайне сложная, - кивнул Хун Минцзы. - Всего за одну ночь на наших территориях, начиная от Сичуаня и заканчивая поместьем Дунлинь, возникло восемь Аномалий!

    - Восемь Аномалий??? – выпучил глаза Чэнь Ин. Не сдержавшись, вскочил с кресла.

    И не только он. Остальные тоже пребывали в шоке.

    Что такое Аномалия? Поместье Сун, в котором не так давно побывал Лу Шэн, было одной из них. Северные Земли занимали немалую территорией, на которой имелось множество таких зон, но появление за одну ночь восьми новых было не обычным явлением. Это означало, что в любой момент кто-то мог сбиться с маршрута и войти в запретную зону.

    К тому времени, когда человек поймёт и попытается сбежать, может быть уже слишком поздно.

    Лу Шэн сразу понял серьезность ситуации.

    - Семья Чжэн рассматривает эту ситуацию, как серьёзное происшествие и уже отправила специалиста для урегулирования этого вопроса, - кратко пояснил Хун Минцзы. – Имя этого благородного - Чжэнь Сюнь. Он просит адекватно реагировать на появление восьми новых Аномалий. Сказал, что будет с нами сотрудничать и постарается не допустить возникновения паники.

    - Он один сможет это уладить? - с сомнением покосился на главу секты Чэнь Ин.

    - Семья Чжэнь послала не только этого мастера. Он просто возглавляет группу. Думаете, он один смог бы справиться со всеми восемью зонами? Сколько бы времени у него ушло на то, чтобы добраться до каждой из них? - ответил Хун Минцзы. - Вот подробности, взгляните.

    Он передал письмо Чэнь Иню, который, изучив содержимое, протянул его следующему участнику собрания.

    Вскоре письмо перекочевало в руки Лу Шэна. Он осторожно его развернул.

    Внутри обнаружил карту Северных Земель, на которой выделялись жирные красные точки.

    Его глаза внезапно сосредоточились на одной из них.

    - Между Цзю Лянем и Янь Шанем тоже возникла Аномалия? - он не мог не спросить.

    - Да, - кивнул мастер секты Хун Минцзы. - Брат-ученик, предупреди свою семью - им лучше обойти это место.

    Лу Шэн кивнул.

    Он пока не беспокоился. Все его мысли были заняты тем, что вскоре ему предстоит встретить кого-то из благородной семьи. Какая разница между ним, мастером боевых искусств – по сути, обычным человеком и представителем благородной семьи? Он не мог ответить на этот вопрос.

    Возможно, вскоре он об этом узнает.

    После того, как все ознакомились с письмом, Хун Минцзы назначил лиц, призванных следить за происходящим в запретных зонах.

    Лу Шэн тоже получил задание - отправиться в зону, расположенную между Цзю Лянем и Янь Шанем. Впрочем, это было ожидаемо.

    После того, как собрание закончилось, Лу Шэн отдал помощнику приказ собрать отряд из самых опытных людей. Пятеро из них были членами отряда Парящих Орлов, остальные пятнадцать - элитными мастерами-мечниками. Двадцать первым был он.

    Не теряя времени, отряд, оседлав коней, отправился в указанное на карте место.

    Лу Шэн сгорал от любопытства, желая поскорей узнать, чем благородные отличаются от обычных людей.

    Лошади неслись на полном скаку, без каких-либо остановок.

     

    ***

     

    = Заброшенная Деревня. =

    Вскоре после того, как Лу Фан со своими спутниками покинул деревню, она приняла ещё одного гостя.

    Совершенно чёрная, без единого белого пятнышка лошадь неторопливо зашла в маленькую деревню.

    Восседающий на лошади всадник был молод и красив.

    - Это ведь то место? - сияющая на губах улыбка стала ещё шире, вот только его глаза по-прежнему оставались холодными.

    Одетый в зелёный халат парень был безоружен. По крайней мере, на его поясе не было заметно никакого оружия. Только кусок тёмно-зелёного нефрита и больше ничего.

    Глава 82.

    Беда. (Часть 2)

    Спешившись, парень двинулся к центру деревни.

    - Почему ты не выходишь? Сам ведь пытался привлечь наше внимание, - осмотревшись, выкрикнул он.

    - Как видишь, я пришёл, - в ответ на его слова, у колодца выросла высокая худощавая фигура – одетый в чёрный халат человек с длинными, неопрятными волосами, ниспадающими ему на спину.

    Человек склонил голову, пряча лицо.

    В этот момент лошади, оставленные у колодца Лу Фаном, внезапно растворились в воздухе, а вот мешок с едой остался нетронутым.

    - Мы же договорились не вмешиваться в дела друг друга. В чём причина твоих нынешних действий? - холодно посмотрел на мужчину парень.

    Ответом был железный топор, брошенный ему противником в голову. Быстро вращаясь, топор, просвистев в воздухе, впился в лицо молодого господина.

    Во все стороны брызнула кровь. Голова раскололась пополам, однако парень даже не пошатнулся.

    - Думаешь этим меня напугать? - спросил он, бесстрастно взирая на стоящую перед ним фигуру.

    Рана на его голове начала быстро закрываться, как готовящийся к ночи цветок.

    Топор с грохотом упал на землю.

    Когда юноша шагнул к стоящей у колодца фигуре, его лицо было целым и невредимым.

     

    ***

     

    = На извилистой горной тропе. =

    Кавалькада всадников замерла на одном из изгибов горной тропы. Прищурившись, Лу Шэн долго всматривался вдаль.

    Для обычного человека расстояние было слишком большим, чтобы что-либо рассмотреть, но Лу Шэн был другим.

    Он с интересом наблюдал за въехавшим в деревню на лошади человеком. Если бы не зелёный нефрит, висевший у него на поясе, парень выглядел бы просто и обыденно.

    "Его голова была разрублена пополам, но он быстро смог восстановиться. Он вообще человек?" – брови юноши сошлись к переносице.

    Он встречался с призраками, сталкивался с Аномалиями, но никогда не видел в действии благородного. Это было совсем не то, чего он ожидал.

    "Или это не благородный? Может это не человек, а сверхъестественное существо?" - Лу Шэн был озадачен.

    Прямо перед отъездом мастер секты предупредил его, что если он встретит молодого человека, одетого в зелёные одежды, прибывшего в запретную зону в одиночку, это будет никто иной, как представитель семьи Чжэнь.

    "Он точно из семьи Чжэнь?" - задавался вопросом Лу Шэн, раздражённо покусывая губы.

    Так и не решив эту дилемму, он, вскочив на лошадь, одной рукой вцепился в рукоять сабли, другой в поводья.

    "Благородные семьи - единственные, кто может сражаться со сверхъестественными существами. Вот что сказала мне тогда Дуаньму Юань. В чём, интересно, заключается основа их силы?" - вслед за Дуаньму Юань Лу Шэн вспомнил и даосца Янь Кая, который, безусловно, тоже был благородным. Но он не замечал за ним каких-либо особых талантов.

    В борьбе с призраками Янь Кай полагался исключительно на свою кровь. То, что он делал тогда, в заброшенном храме, было даже не настолько впечатляющим, чем то, на что сейчас был способен Лу Шэн.

    - Мы уже прибыли, внешний голова? - Спросил кто-то из отряда.

    Их глаза не были такими зоркими, как у Лу Шэна, из-за чего они не могли разглядеть, что происходит в деревне. К тому же, они понятия не имели, почему их лидер вдруг остановился.

    Лу Шэн наблюдал за вошедшим в деревню парнем до тех пор, пока тот не скрылся из виду за глиняными домами. Тяжело вздохнул.

    - Вперёд.

    - Да, господин!

    Группа всадников начала медленно спускаться с горы, по тропе, ведущей к заброшенной деревне.

    Они выбрали короткий путь, поэтому двигались намного быстрее, чем обычные путешественники. Однако, этот путь был очень опасным.

    Следуя горной тропой, они вскоре спустились в долину. Лу Шэн привёл людей к окраине деревни, но заходить внутрь запретил.

    Все спешились.

    Лошади вели себя беспокойно, все время порываясь развернуться и убежать прочь.

    Кроме Лу Шэна, никто из здесь присутствующих понятия не имел, что за миссию они выполняют. Знали только, что она смертельно опасна, поэтому надо быть крайне осторожными.

    - Входим? - спросил лидер отряда Парящих Орлов - Дуань Хунъин.

    - Нет. Наша задача - окружить деревню: никого не впускать в неё и никого не выпускать, - ответил Лу Шэн.

    - Слушаюсь, - воины в считанные минуты рассредоточились вокруг деревни.

    Лу Шэн, ненадолго задумавшись, вслушался в доносящийся со стороны деревни шум. В одном из глиняных домов явно кто-то сражался. По крайней мере, об этом говорили доносящиеся оттуда звуки.

    "Благородные... какой силой они обладают?" - Лу Шэна снедало любопытство.

    Сейчас он был мастером номер один в секте «Багряных Китов». Даже если бы ему бросил вызов сам мастер секты, он, несомненно, его бы его победил.

    Призраки, с которыми он раньше сталкивался, тоже не стали бы для него проблемой. Честно говоря, до этого он ни разу не сталкивался с по-настоящему смертельной опасностью. Ему было интересно, чего он стоит в глазах благородных.

    Крепко сжав рукоять сабли, Лу Шэн двинулся вперёд.

    "Звуки доносятся из самого большого дома справа".

    Выяснив направление, он двинулся к нужному дому. Прокравшись вдоль стены, заглянул в окно.

    Внутри всё было черно. Совсем ничего не видно.

    Лу Шэн, нахмурившись, поплотнее прижался к окну.

    - На что смотришь? Можно и я взгляну? - раздался позади него насмешливый голос.

    Лу Шэн, едва не подпрыгнув от неожиданности, резко обернулся.

    - Вы!!!? - отпрыгнул в сторону прежде, чем успел понять, что стоящий перед ним человек в зелёных одеждах был тем, за кем он недавно наблюдал.

    Парень приветливо улыбался.

    Расстояние между ними составляло около двух метров.

    - Кто вы? – насторожённо спросил Лу Шэн. Этот парень смог подкрасться к нему незамеченным, чего раньше никогда не случалось.

    - Я? - улыбка парня стала ещё шире. - Меня зовут Чжэнь И. А ты, как я понимаю, представитель секты «Багряных Китов»? Здесь больше нет призраков. Но это место нужно десять дней продержать в карантине. Ни одно живое существо не должно сюда войти.

    - Ни одно живое существо? - повторил Лу Шэн.

    - Точнее, никто из людей, - пояснил Чжэнь И.

    - Понял, - Лу Шэн кивнул.

    - Вот и отлично, - Чжэнь И усмехнулся. - Нужно окружить это место. Помни: после того, как я уйду, никто не должен сюда заходить.

    - Да, господин, - поклонился Лу Шэн.

    - О! И передай Хун Минцзы, пусть в следующий раз постарается быть менее нахальным... - хлопнув ладонью по подоконнику, парень, не оборачиваясь, зашагал прочь.

    Голова Лу Шэна оставалась склоненной до тех пор, пока благородный не исчез из виду. Только после этого он медленно выпрямил шею.

    Повернувшись, увидел на подоконнике отчетливый чёрный след.

    На лице промелькнуло удивление. Протянув руку, коснулся отпечатка кончиком пальца.

    - Пшшшш...

    Сильная боль, въевшись в палец, словно вирус начала быстро распространяться по его телу.

    Плоть на пальце, быстро потемнев, стала чёрной, словно ее окунули в раствор едкой кислоты.

    Решительно, без сожалений, он быстро отрезал саблей пораженную плоть.

    Кусок чёрной плоти, упав на землю, истаял облачком чёрного дыма. Вся внутренняя Ци Лу Шэна устремилась к пораженному неизвестным ядом участку, устраняя повреждения.

    - Какой ужасный яд... - Лу Шэн втянул носом холодный воздух.

    Его лоб покрылся испариной, вызванной сильной болью. Вены на шее вздулись. Он внимательно осмотрел палец. После потребления огромного количества внутренней Ци, он начал понемногу заживать.

    Чтобы подавить яд, его телу пришлось потратить восемьдесят процентов Ци техника Небесного Журавля Инь-Ян.

    Подняв саблю, Лу Шэн повторно срезал пострадавшую часть пальца.

    Несмотря на то, что его сердце пронзала невыносимая боль, он смог закончить работу.

    "Благородные... значит, различие между нами на самом деле велико".

    Он снова посмотрел на оставшийся на подоконнике чёрный оттиск ладони.

    - Не стоит оставаться слишком долго в этом месте, - развернувшись, Лу Шэн вознамерился уйти. В этот момент ему на глаза попался лежащий у колодца мешок. Тёмно-красный мешок, с вышитым на нём словом - «Лу».

    "Это символ моей семьи", - сердце Лу Шэна дрогнуло. Подойдя к колодцу, он, наклонившись, поднял мешок. Осторожно развязал тесемки.

    Внутри лежала еда и письмо. Лу Шэн поспешно развернул письмо.

    Оно адресовалось Лу Чэньсиню. В письме был подробно описан путь до Янь Шаня и знаки, что оставит для него на дороге караван.

    "Это письмо предназначалось Лу Ченьсиню. Значит, моя семья была здесь, в этой деревне и Лу Чэньсинь пропал. К счастью, остальные в порядке. Лу Чэньсинь не был достойным человеком, о котором бы стоило скорбеть". - после этого в его голову вдруг закралась одна невероятная мысль. - "Когда я ехал в Янь Шань, здесь точно не было никакой деревни. Почему она возникла именно тогда, когда моя семья отправилась в путь?"

    Так, размышляя, он не заметил, как покинул деревню. Чжэнь И давно ушёл и только воины секты «Багряный Кит» стояли на страже вокруг деревни.

    Лу Шэн спрятал раненный палец в длинном рукаве.

    - Тщательно охраняйте это место. Не позволяйте никому в него входить. Отправьте кого-нибудь в город - нам нужно подкрепление! - начал командовать он. Двадцати человек было явно недостаточно, чтоб как следует окружить это место.

    - Да, господин!

    Раздав указания, Лу Шэн, вскочив на лошадь, отправился в обратный путь.

    Его семья сейчас была где-то там, впереди. Он чувствовал, что над ней нависла опасность. Нужно было сделать всё возможное, чтобы её спасти.

    Его инстинкты буквально кричали, что всё это не может быть простым совпадением.

    На этот раз Лу Шэн двинулся по главному пути. Время неумолимо бежало вперёд, опускаясь на землю серыми сумерками.

    Он преследовал их, не жалея сил.

    Вскоре вдали показались тёмные силуэты экипажей. На первый взгляд с ними было всё в порядке.

    Лу Шэн облегчённо вздохнул. Пришпорив коня, он помчался вперёд ещё быстрее. В этот момент он заметил висящий на одной из карет красный фонарь.

    Такие же фонари висели на двух соседних каретах.

    По мере приближения к каравану глаза Лу Шэна, в которых плескалась ярость, вперемешку с отчаянием, расширялись всё больше.

    Глава 83.

    Беда. (Часть 3)

    "Прогулочное судно с красными фонарями..." - молнией пронеслось в голове Лу Шэна.

    Его лицо потемнело.

    Приблизившись к каравану, он, натянув поводья, заставил лошадь остановиться. Дождался, пока его заметят.

    Ему навстречу выступила группа людей во главе с Лу Фаном.

    - Шэн’эр? Откуда ты здесь и что с твоими волосами? - удивлённо воскликнул мужчина, увидев сына.

    Юноша спешился.

    - Это долгая история, сейчас нет времени об этом говорить. Вторая мать, дядя Чжао, что у вас здесь происходит? Кто повесил эти фонари?

    Издали ему показалось, что фонари висели на трёх каретах, но он ошибся - карета была одна.

    Он махнул рукой в сторону конного экипажа, на котором висело три красных фонаря.

    - Сами не знаем. Раньше они были жёлтыми, но в какой-то момент вдруг покраснели, - встревожено пояснил Лу Фан. В его голосе слышались беспокойные нотки. - Как же хорошо, что ты решил нас встретить.

    Лу Шэн заозирался, взглядом скользя по высыпавшим из карет людям. Здесь были все его домочадцы - вторая, третья, четвертая, пятая мать и дядя Чжао.

    Кроме них, присутствовали и другие родственники, как близкие, так и дальние, включая родню со стороны биологической матери. Только тех, кто, как и он носил фамилию Лу, было больше двадцати.

    - Брат Шэн, слава богу, ты здесь. Чэньсинь исчез! Ты должен помочь нам его найти! - бросилась к Лу Шэну третья мать. Её лицо было бледным, глаза опухли от слёз.

    - Не волнуйтесь, я сделаю всё возможное, - кивнул в ответ Лу Шэн.

    Хотя семья была шокирована его новой внешностью, они не решались лезть к нему с расспросами. Сейчас, рядом с ним, они чувствовали себя в безопасности.

    Они ещё не забыли, как брат Шэн решил вопрос с призраками в Цзю Ляне и не сомневались, что и в этот раз он найдет выход. Все смотрели на него глазами, полными ожидания и надежды.

    Лу Шэн направился прямиком к странному экипажу. Рядом с ним стояло несколько вооружённых саблями стражников. Взяв в руки оружие, юноша обошёл карету по кругу.

    - Брат Шэн! Ты пришёл! Как хорошо! Видишь эти царапины на фонаре и надпись? Такие же, что и раньше. Значит, это те же фонари, - этот толстяк был никем иным, как братом Суном. Его настроение, после потери трёх братьев, оставляло желать лучшего.

    Лу Шэн, кивнув, продолжил изучать висящие на карете фонари.

    - Кто ехал в этой карете? - спросил он.

    - Молодой господин Чэньсинь и Чжан Сюсю, - незамедлительно ответил брат Сун.

    - Когда именно пропал Чэньсинь?

    - Прошлой ночью в заброшенной деревне.

    - Заброшенная деревня... - взгляд Лу Шэна пробежался по окрестностям. В его холодных глазах промелькнуло понимание. – Двигайтесь без остановок до самого Янь Шаня. Посмотрим, что за тварь посмела увязаться за семьей Лу, - скомандовал он.

    Лу Фан согласно кивнул:

    - Вперёд! И кто-нибудь, снимите уже эти проклятые фонари! Продолжаем движение!

    - Стойте! Не трогайте эту карету. Мы больше не будем её использовать, - остановил Лу Шэн направившуюся к экипажу Чжан Сюсю.

    - Старший брат, с ней может случиться что-то плохое? Она ведь... - посмотрел на Лу Шэна Лу Таньян.

    - Нет, если все вы будете меня беспрекословно слушаться, - ответил юноша.

    Лу Тяньян, кивнув, сел в карету.

    Караван продолжил свой путь. Несмотря на присутствие Лу Шэна, стражники были настороже, внимательно следя на дорогой и окрестностями.

    Колеса повозок, мерно скрипя, подпрыгивали на ухабах.

    Лу Шэн внимательно следил за происходящим.

    Внезапно он почувствовал неладное.

    - Стоп! - резко поднял руку.

    Следуя его примеру, Лу Фан жестом приказал каравану остановиться.

    Лу Шэн обернулся. Карета с красными фонарями продолжала следовать позади всех экипажей. Лошади не издавали ни звука. Хотя на облучке никто не сидел, складывалось впечатление, что ею управляет умелый извозчик.

    Вскоре остальные тоже заметили это странное явление. Кто-то испуганно вскрикнул.

    - И чего так пугаться? – пожал плечами Лу Шэн. - Привяжите карету к какому-нибудь дереву. Похоже, эта лошадь привыкла следовать за людьми. Она не оставит нас в покое.

    - Наверное, так оно и есть, - с облегчением выдохнул дядя Чжао. Слова Лу Шэна немного его успокоили.

    Стражники очень боялись приближаться к карете, но не осмелились перечить Лу Шэну.

    Вскоре караван снова тронулся с места.

    Они ехали довольно долго. Люди постоянно оглядывались, опасаясь преследования странной кареты.

    Это понятно - предыдущая сцена изрядно их напугала.

    Только отъехав от того места, где осталась карета, на приличное расстояние, люди смогли немного успокоиться.

    - Посмотрите назад! - внезапно раздался встревоженный крик.

    Все, как один, обернулись.

    Слева от главной дороги, по густой траве, наперерез каравану мчалась оставленная позади карета.

    Красные фонари освещали ей путь.

    Караван снова остановился. Все ошеломленно смотрели на двигающуюся по полю карету.

    Лу Фан, вытащив из кармана платок, вытер выступивший на лбу пот. Он из последних сил пытался сохранять самообладание, хотя и был до смерти напуган.

    Ледяной взгляд Лу Шэна впился в карету. Вытащив из ножен саблю, юноша шагнул вперёд.

    - Езжайте, я вас догоню!

    - Шэн’эр! - крикнул Лу Фан. - Будь осторожен!

    - Ммм... - не оборачиваясь, Лу Шэн махнул рукой. Направился к карете, ни на секунду не отрывая от неё взгляда.

    Мерно стуча колесами, караван медленно удалялся, оставляя позади Лу Шэна и странный экипаж.

    Облизнув губы, юноша, взяв в руки саблю, двинулся навстречу карете.

    - Разве ты ищешь не меня? Я здесь, - он ухмыльнулся. - Хочешь отомстить за ту женщину-призрака с прогулочной лодки? Жаль, ты не видел, как я её убивал. Сначала выколол глаза и отрезал уши.

    Лу Шэн рассмеялся.

    - Потом разрубил тело надвое. Она думала, что не умрёт. Но всё, что мне нужно было сделать, это сжечь её тело своей внутренней Ци. Всего несколько секунд и от неё ничего не осталось. Ха-ха-ха-ха....

    Ещё до того, как закончилось его выступление, карета задрожала. Кто-то с яростью распахнул изнутри дверь.

    - Что такое? Сердишься? - усмехнувшись, спросил Лу Шэн.

    Из кареты выбралась с ног до головы одетая в красное женщина, с неестественно бледным лицом. В руке она держала большой красный фонарь.

    - Шорк... шорк... - женщина начала медленно поворачивать голову, издавая при этом странный шаркающий звук.

    Повернувшись лицом к смеющемуся Лу Шэну, посмотрела на него безжизненными глазами.

    - Ты ведь знала ту женщину, не так ли? - вцепившись руками в рукоять сабли, Лу Шэн приготовился к атаке. - И приехала отомстить за её смерть?

    Женщина в красном, вдруг исчезнув, спустя мгновение появилась позади Лу Шэна. Взмахнув рукой, метнула в его шею красный фонарь.

    Лу Шэн чудом сумел избежать удара.

    Жаркие волны обжигающего тепла, исходящие из серебристого лезвия сабли, столкнулись с леденящим душу холодом призрачной Инь. Внутренняя Ци Основной Багряной Мантры хлынула в лезвие сабли. Промелькнув в воздухе, клинок безжалостно вонзился в женское тело.

    К удивлению Лу Шэна, его удар ничего, кроме воздуха, не пронзил.

    Лезвие сабли прошло насквозь, словно женщина была не призраком, а иллюзией.

    "Что происходит?!" - Лу Шэн едва успел додумать эту мысль, когда фонарь, промелькнув в воздухе, врезался ему в грудь.

    Лу Шэну на миг показалось, что в него на полной скорости врезался поезд. Он отлетел назад метров на десять, пятками прочертив по земле две глубокие борозды. Уперся спиной в карету.

    Лицо юноши покраснело. Держась одной рукой за угол кареты, он впрыснул значительную часть своей внутренней Ци в лезвие сабли. Снова бросился в атаку.

    Клинок снова прошёл через тело женщины, не причинив ей ни малейшего вреда.

    Красный фонарь врезался в левое плечо Лу Шэна.

    Потеряв равновесие, Лу Шэн зашатался. Прежде, чем он успел прийти в себя, перед ним, словно из воздуха, возникла дама в красном.

    Последовал ещё один удар. К счастью, он смог заблокировать его лезвием сабли.

    Огромная сила опрокинула его на землю.

    "Телепортация? Нет, это невозможно. Скорее всего, она просто слишком быстро двигается". - В этот момент сразу в двух местах его тело пронзила жгучая боль. Боль сопровождалась онемением и легким зудом.

    Внутренняя Ци техники Небесного Журавля Инь-Ян хлынула в его раны, исцеляя и борясь с токсинами.

    Быстро вскочив на ноги, Лу Шэн осмотрелся. Женщины нигде не было видно.

    "Даже двигаясь невероятно быстро, она не издает никаких звуков". - Лу Шэн сконцентрировался. Хоть он и был дважды ранен, повреждения не были серьезными и не представляли для его здоровья опасности.

    Посмотрев по сторонам, он увидел карету. Она была пустой, и только красные фонари отличали её от обычного экипажа.

    "Куда она делась?" - Лу Шэн нахмурился.

    Внезапно изнутри кареты выстрелили две красные ленты. Обвившись вокруг шеи юноши, с огромной силой сдавили горло.

    Лицо Лу Шэна покраснело ещё больше. Вцепившись в ленты, он призвал внутреннюю Ци. Жар Основной Багряной Мантры быстро сжёг ленты.

    Юноша отпрыгнул назад, подальше от кареты. Не успел он прийти в себя, как в его тело снова врезался красный фонарь.

    Горячая кровь, хлынув в горло Лу Шэна, тут же выступила на уголках его губ. Он был вынужден отступить ещё на несколько шагов. Всё его тело пылало, в руке пульсировала длинная сабля, наполненная кипящей внутренней Ци.

    Посмотрев по сторонам, он снова никого не увидел.

    - Вот как? - усмехнувшись, он указал пальцем в центр лба. - Целься сюда.

    Глава 84.

    Беда. (Часть 4)

    Ещё один удар заставил Лу Шэна отступить на несколько шагов назад.

    Из кареты снова вырвалась красная лента. Просвистев в воздухе, обернулась вокруг его талии, но, не успев причинить ему вреда, исчезла, сожжённая его внутренней Ци.

    Леди в красном, переместившись Лу Шэну за спину, ударила его фонарем в правое плечо.

    Из горла женщины вырвался неразборчивый гортанный рев. Она, то появляясь, то исчезая, наносила Лу Шэну удар за ударом - по торсу, конечностям, голове.

    Под градом тяжёлых ударов кровь из горла Лу Шэна начала хлестать ещё сильнее.

    - Бей старательней! Слишком легко! Ха-ха-ха... - Лу Шэн совсем не выглядел обеспокоенным, блокируя её удары саблей. Иногда ему это удавалось, но большая часть ударов достигали цели. - Знаешь, как я её убивал? Я бил намного сильнее, чем ты сейчас! Разрубил её пополам сверху донизу. Она пыталась восстановиться, но я пресёк её жалкие потуги. Я причинил ей адскую боль! - Лу Шэн смеялся, словно безумец, не обращая внимания на бьющую из горла кровь.

    Интенсивность атак разъярённой женщины ещё больше возросла. Увеличилась и их сила. Когда представлялась возможность, она вонзала в плоть Лу Шэна длинные чёрные когти, оставляя на его коже тёмно-красные полосы.

    С левой стороны тела Лу Шэна был безжалостно вырван солидный кусок плоти. Края раны начали быстро чернеть, но технике Небесного Журавля Инь-Ян удалось блокировать расползающийся по организму яд.

    Вооружённая фонарем и острыми когтями, женщина как одержимая атаковала Лу Шэна. Когда фонарь в её руке засиял алым, скорость и сила её атак возросли ещё больше.

    Багряно-чёрные когти, молнией промелькнув в воздухе, вонзились в грудь Лу Шэна. Она мечтала вырвать этому смертному сердце и печень, желая отомстить за сестру!!!

    Женщина в красном с самого начала была слишком быстрой для Лу Шэна. Всё, что он мог делать, это постоянно уворачиваться, избегая её ударов.

    Острый коготь вонзился в правую грудь Лу Шэна, пробив легкое. Из раны, вместе с шипящим воздухом, начала толчками выплескиваться кровь.

    Женщина в красном, отбросив в сторону фонарь, впилась когтями в живот Лу Шэна.

    Тело юноши задрожало. Он схватил её руками за плечи. Женщина попыталась вырваться, но её сил оказалось недостаточно, чтобы ослабить его захват.

    - Попалась... - подняв перепачканное кровью лицо, юноша широко улыбнулся. Честно говоря, увидь эту улыбку простой человек, он мог бы на всю жизнь остаться заикой.

    Циркуляция внутренней Ци Основной Багряной Мантры, многократно ускорившись, вскипятила его и без того горячую кровь. От кожи повалил сизый дым.

    Зарычав, Лу Шэн впечатал колено в живот дамы в красном.

    Женщина жалобно закричала. Из мест ударов повалил белый дым.

    - Думала, сможешь меня убить?! - Лу Шэн, схватив женщину за волосы, головой ударил её в лоб.

    На голове женщины появилась большая рана. Из неё, вперемешку с белым дымом, выплеснулась белая слизь. Женщина жалобно закричала. Лу Шэн оттолкнул от себя трепыхающееся тело с такой силой, что оно, пролетев в воздухе, врезалось в росшее неподалеку дерево.

    Громко заскрипев, дерево раскололось на несколько частей.

    - Ха-ха-ха-ха-ха!!! - Прыгнув к женщине, он начал наносить ей удар за ударом, превращая голову в серо-красное месиво. Из ставшей похожей на разбитый арбуз головы во все стороны повалил белый дым.

    - РАЗВЕ ТЫ НЕ ХОТЕЛА МЕНЯ УБИТЬ?! ДАВАЙ ЖЕ, АТАКУЙ! - его мощные удары сотрясали её тело.

    На неё обрушилось несколько десятков беспрерывных ударов. Внутренняя Ци бешено циркулировала в теле Лу Шэна. Техника Нефритового Журавля Инь-Ян продолжала непрерывно восстанавливать Ци Основной Багряной Мантры, что позволяло ему вкладывать в каждый удар полную мощь. Его тело стало горячим, словно кузнечный горн.

    Голова и шея женщины превратились в обугленное месиво.

    Схватив женщину за горло, юноша приподнял её над землей.

    Несмотря на то, что женщина умирала, она не теряла сознания, и делала всё возможное, чтобы хоть как-то навредить ненавистному врагу.

    - За мою смерть тебе придётся дорого заплатить! - прошипела она.

    - Умри!!! - Одним резким движением юноша оторвал ей голову.

    На него вылилось немало белой слизи, но Лу Шэна это ничуть не смутило. Подняв к небу голову, он зашёлся в безумном смехе.

     

    ***

     

    В дремучем лесу, под сенью вековых деревьев, прятался большой дом, внутри и снаружи украшенный красными фонарями.

    У разбитого во дворе колодца, спрятавшись от дождя под широким зонтиком, стояла одетая в белое платье женщина.

    Красная вуаль закрывала её лицо, то ли скрывая уродство, то ли неописуемую красоту. По спине до талии ниспадала копна чёрных, как смоль, длинных волос.

    Зонтик, украшенный розовыми цветами сливы, светлым пятном выделялся на фоне красных фонарей.

    - Семья Чжэнь... они убили многих из нас... нужно что-то с этим делать... - донёсся из-под зонтика приятный женский голос.

    - Это они прибрали к рукам Скорбь Алого Дракона. С помощью лжи и притворства ввели в заблуждение все фракции. А теперь, накопив достаточно сил, взялись за нас, - ответил ей из колодца хриплый голос. - Недавно они уничтожили три наши базы, теперь принялись за Аномалии. Этот Чжэнь Сюнь... он довольно силён. Впечатляет.

    - Может... мне его убить? - запнувшись, спросила дама с зонтиком.

    - Тебе с ним не совладать. Семья Чжэнь в последнее время стала действовать слишком жёстко. Возможно, из-за того, что Скорбь Алого Дракона сейчас находится в их руках, - продолжил вещать из колодца голос. - Аномалий, которые мы контролируем, осталось ещё довольно много. Думаю, они попытаются уничтожить их все. Нужно подождать. Посмотреть, что из этого выйдет.

    - Хорошо... - покорно согласилась женщина.

    Она ещё некоторое время стояла у колодца, но собеседник молчал. Поняв, что разговор окончен, девушка, зайдя в дом, направилась в свою спальню.

    Остановившись перед дверью, посмотрела на свисающие с потолка фонари. Пятнадцать из них недавно погасли, погрузив один из участков коридора в темноту.

    - Побеждены и развоплощены... пятнадцать из нас... Даже та, что должна была уничтожить смертного... они и правда научились нас убивать... - Взволнованно пробормотала дама с зонтиком. - Чжэнь Сюнь... когда-нибудь я до тебя доберусь...

    Мимо пронёсся слабый порыв ветра, после чего пространство перед дверью опустело.

     

    ***

     

    Лу Шэн прикоснулся к груди - от неё исходил запах сгоревшей плоти.

    Рука с саблей была опущена вниз. С пальцев по лезвию всё ещё стекали тонкие струйки крови. Между его ладонью и рукоятью была зажата длинная серебряная шпилька.

    Это была обычная шпилька, которую можно было купить в любом магазине.

    Лу Шэн нашел её на том месте, где исчезла леди.

    После того, как дама в красном умерла, а её тело истаяло белым дымом, на земле осталось несколько вещей - фонарь, красное платье и эта самая шпилька. Капнув на шпильку кровью, он убедился, что она наполнена Инь Ци.

    Энергия мёртвых мгновенно впиталась в его ладонь.

    Лу Шэну казалось, что в его груди пылает огонь. Внешние раны больше не кровоточили, в то время как внутренние, благодаря технике Небесного Журавля Инь-Ян, довольно быстро исцелялись.

    Во время боя большая часть его внутренней Ци была израсходована на нейтрализацию ядов, на сам же бой ушло очень мало энергии.

    Пнув ногой кучку красной одежды, Лу Шэн посмотрел на карету. Фонари на ней больше не горели. Чёрная лошадь, впряжённая в экипаж, статуей замерла на месте. Из её рта, ноздрей и глаз вытекала кровь.

    Используя саблю вместо опоры, юноша поковылял в сторону, куда ушёл караван.

    Через некоторое время до него донёсся стук лошадиных копыт. Подняв голову, он увидел мчащегося ему навстречу Нефритового Лотоса с двумя учениками секты.

    Заметив, что покрытый кровью Лу Шэн едва стоит на ногах, Нефритовый Лотос всполошился.

    - Вы....

    Троица мгновенно спешилась.

    - Внешний глава!!

    - Внешний глава, что с вами?! - бросились они к своему боссу.

    - Всё в порядке. Что вы здесь делаете? Вы же должны были оставаться в городе! - уезжая, Лу Шэн оставил вместо себя Нефритового Лотоса, приказав ему следить за порядком. Если в городе случиться что-то необычное, сразу же закрывать его на карантин и связываться с властями ямэня.

    - С городом всё в порядке. Внешний глава, что произошло? Кто посмел на вас напасть? - Нефритовый Лотос, развязав тесьму мешка, вытащил из него какое-то лекарство. Протянул Лу Шэну.

    Взяв у помощника мазь, юноша занялся обработкой ран.

    - Насчёт ран... это долгая история...  

    Увидев вблизи раны Лу Шэна, Нефритовый Лотос шокировано замер. Края ран были чёрно-фиолетовыми, с явными признаками сильного яда.

    - Не пугайтесь. Да, это яд, но я смог его блокировать с помощью внутренней Ци. Нужно просто обрезать поражённую плоть и всё будет в порядке, - на лбу Лу Шэна, терпящего сейчас жуткую боль, выступила испарина.

    - У меня есть кое-какие противоядия... - начал Нефритовый Лотос.

    - Не нужно. Обычные противоядия против этого яда бессильны, - Лу Шэн предполагал, что противостоять этому яду может только внутренняя Ци с атрибутом Ян. После использования Ци Основной Багряной Мантры яд перестал распространяться по его телу. Чтобы полностью выздороветь, ему нужно было побыстрее добраться до города - избавиться от зараженной плоти и как следует обработать раны.

    - В таком случае, давайте поторопимся. Освободите лошадь, поедете на одной, - посмотрел на учеников секты Нефритовый Лотос.

    - Да, господин!

    Взобравшись на лошадей, группа отправилась в путь.

    Вскоре на горизонте показался караван семьи Лу. Они спокойно двигались, без каких-либо признаков беспокойства или паники.

    Лу Шэн не стал останавливаться. Его лицо было бледным и усталым. Его конь так быстро пронёсся мимо каравана, что его отец даже не успел ничего ему сказать.

    Всю дорогу до Янь Шаня они не останавливались.

    Сжав зубы, Лу Шэн стойко терпел мучительную боль. Велев ученикам дожидаться прибытия каравана, с Нефритовым Лотосом отправился в Оранжерею.

    Это место стало базой Лу Шэна. Он даже нанял рабочих, чтобы построить здесь дом для отдыха.

    Глава 85.

    Тайна. (Часть 1)

    Проследовав за Лу Шэном в комнату отдыха, Нефритовый Лотос приказал слугам позвать врача.

    - Внешний глава серьёзно пострадал... - испуганно пробормотал лекарь, увидев эмиссара. Он смотрел на Лу Шэна, который, несмотря на произошедшее, продолжал оставаться довольно невозмутимым.

    Волосы на голове доктора зашевелились. Как мог человек выжить после потери такого количества крови? Как мог не сойти с ума от боли при получении таких серьёзных ран? Это бросало вызов всем медицинским доктринам, которые он изучал на протяжении многих лет.

    - Внешний глава страдает от большой кровопотери. Если мы решим эту проблему, его жизни ничего не будет угрожать. Старый врач не знает, как внешнему главе удалось остановить кровотечение, но он восхищён проделанной работой, - врач колебался, не зная, стоит ли продолжать. - Эти две раны похожи на результат проникновения внутрь вашего тела чьих-то пальцев...

    Когда Нефритовый Лотос услышал эти слова, по его спине побежал холодок. Что за существо могло при помощи рук навредить такому человеку?

    После того, как Лу Шэн убил заместителя мастера секты Гунсунь Чжанланя, он стал считаться вторым по силе экспертом секты.

    Кто имел силу и смелость, достаточную, чтобы навредить одному из ведущих экспертов секты?

    - Срежьте всю эту гадость. Я остановил кровотечение, но не могу самостоятельно удалить отравленную плоть, - посмотрел на старика Лу Шэн.

    - Да, да, да... – торопливо закивал доктор. Достав похожий на скальпель серебряный нож, он начал осторожно срезать почерневшую плоть - сначала с груди, потом с живота и конечностей Лу Шэна.

    Нефритовый Лотос стоял в сторонке, внимательно наблюдая за руками врача, следя, чтобы тот не попытался навредить его шефу.

    Лу Шэн на этот счет ничуть не беспокоился. Хотя его навыки укрепления тела оказались не настолько сильными, как он думал, его организм был довольно крепким, а кости прочными.

    Внутри него беспрерывно циркулировала внутренняя Ци Основной Багряной Мантры. Любой намек на угрозу со стороны врача будет немедленно обнаружен и нейтрализован.

    Серебряный нож, сантиметр за сантиметром, срезал пораженную ядом плоть, складываемую потом на заранее подготовленный серебряный поднос.

    Широко распахнутый халат Лу Шэна открывал вздувшиеся на могучей шее вены.

    Стоя в сторонке, Нефритовый Лотос молча наблюдал за процессом.

    Через несколько долгих часов врач, наконец, закончил работу. Крупные капли пота покрывали его морщинистый лоб.

    - К счастью, опасности для жизни больше нет, - он выглядел так, словно с его плеч свалилась непомерная ноша.

    - Большое спасибо, доктор, - поблагодарил старика Лу Шэн. Стоящий рядом с юношей Нефритовый Лотос облегчённо вздохнул.

    Врач, тем временем, подойдя к Лу Шэну, вложил в его ладонь небольшой сверток.

    - Это порошок, созданный на основе желез секреции яда красной змеи, придуманный старым доктором. Он является противоядием от всех ядов природы Инь. Примите немного внутрь, остальное нанесите на рану. Это моё вам предписание. Принимайте его три раза в день, и один раз ночью, - сказал врач. - Простите, но мне надо идти к другим пациентам. Надеюсь, моё лекарство поможет внешнему главе побыстрее поправиться.

    - Большое спасибо, - ещё раз повторил Лу Шэн. Махнув рукой слуге, он приказал провести старого доктора до двери.

    Когда дверь комнаты закрылась, в помещении остался только Нефритовый Лотос и Лу Шэн.

    - Внешний глава, что за неприятность приключилась с вами на этот раз? - покачав головой, спросил у Лу Шэна помощник.

    - Хех. Объявился старый враг, посмевший угрожать моей семье. К счастью, мне удалось его уничтожить, - холодные глаза Лу Шэна запылали яростью.

    - Это... то, о чём я думаю? – снизив голос до шепота, спросил Нефритовый Лотос.

    Лу Шэн пристально посмотрел на помощника:

    - Ты в курсе?

    - Мастер секты упоминал об этом, - кивнул Нефритовый Лотос. - К тому же, несложно было и самому догадаться. Кто ещё, кроме них, может навредить второму после мастера секты эксперту.

    - Мы должны усилить безопасность. Они пришли едва ли не к моему порогу. Мне понадобиться ваша помощь с запретной зоной. Нужно позаботиться об охраняющих её мужчинах. Ни один человек не должен в течение десяти дней входить на территорию запретной зоны. Ясно? - спросил Лу Шэн.

    - Без проблем. Внешний глава, сосредоточьтесь на лечении, а я позабочусь об остальном, - кивнул Нефритовый Лотос.

    - Сосредоточиться на лечении? Боюсь, у меня нет на это времени... - Покачав головой, ответил Лу Шэн.

    После этого они обсудили ещё несколько важных вопросов. Говорил, по большей части, Нефритовый Лотос, Лу Шэн же внимательно слушал.

    Коротко изложив ситуацию, Нефритовый Лотос, приказав слугам подавать обед, покинул комнату.

    За время обеда Лу Шэн съел трёх запеченных в печи цыплят, горшок с тушёным кроличьим мясом, две оленьи ноги, рис с тофу и овощами. Только после этого он отпустил слуг.

    Немного отдохнув после еды, вышел на улицу.

    Снаружи было темно.

    Крикнув конюшего, Лу Шэн приказал седлать коня. Внутренняя Ци Нефритового Журавля Инь-Ян была истощена больше, чем наполовину, причём запас её с каждой минутой становился всё меньше.

    - Нин Сань!

    - Да, старший брат! - подбежал к нему помощник, всегда ждущий где-то неподалеку.

    - Что там с моей семьей? - спросил у него юноша.

    - Господин Лу обосновался в восточной части Янь Шаня, у Восточного Озера. Он купил там достаточно большое поместье, - быстро ответил Нин Сань. - Ваш подчинённый встретил его на воротах и сопроводил до самого дома. В настоящее время за безопасностью вашей семьи тайно следит Дуань Мэн со своей группой.

    - Хорошо, - удовлетворённо кивнул Лу Шэн. - Отправьте кого-нибудь к Цяо'эр, сообщите, что со мной всё в порядке. Я отправляюсь к Восточному Озеру. Пришло время навестить семью.

    - Да, господин, - громко ответил Нин Сань.

    После этого, вскочив на лошадь, Лу Шэн покинул Оранжерею.

    Ночь была тёмной. Лунный свет едва пробивался сквозь вереницы плывущих над землей облаков. Несмотря на позднее время, в городе кипела жизнь.

    Элегантные мужчины и скрывающие под вуалями свои прекрасные лица молодые дамы, студенты и слуги - люди всех сословий вкупе создавали шумную толпу.

    Натянув поводья, Лу Шэн замедлил поступь лошади. Свернув на перекрестке влево, направился к Восточному Озеру.

    Через некоторое время нашёл новое поместье Лу.

    У входа в дом увидел Лу Фана, наблюдающего за тем, как кто-то из слуг прибивает над дверью табличку с фамилией их семьи. Чуть в стороне стояла третья мать, время от времени вытирающая платком влажные глаза.

    Рядом с Лу Фаном стояли двое чиновников Янь Шаня. Троица о чём-то тихо беседовала.

    Спешившись, Лу Шэн привязал к дереву лошадь.

    - Брат Шэн! - заметил его кто-то из домочадцев.

    - Брат Шэн здесь!

    - Молодой Господин здесь!

    - Молодой Господин!

    Радостные улыбки засияли на лицах присутствующих.

    - Айё! Господин серьёзно пострадал! - воскликнул один из экспертов, увидев перевязанного едва ли не с ног до головы Лу Шэна.

    Его живот, грудь, талия, руки, ноги... всё тело было покрыто ранами.

    Дядя Чжао, приблизившись к юноше, осмотрел его со всех сторон.

    - Брат Шэн, с кем ты схлестнулся?

    - Не важно, дядя Чжао, уже всё в порядке, - улыбнувшись, юноша похлопал мастера по плечу. Потом посмотрел на отца:

    - Папа, у вас всё хорошо?

    Лу Фан был сейчас не в лучшем настроении. Он догадывался, что стало причиной ранений сына. Его глаза повлажнели.

    Он уже потерял одного сына. Если бы погиб ещё и Лу Шэн, семья Лу лишилась бы всякой надежды. В настоящее время Лу Шэн являлся опорой семьи Лу.

    Лу Фан, протянув руку, осторожно коснулся мускулистого плеча.

    - Всё в порядке, - улыбнулся юноша. - Я займусь делом Чэньсиня. Живым или мёртвым, я непременно его найду.

    - Жаль, твой отец настолько бесполезен, что не в силах ничем тебе помочь... Мы все стали твоим бременем, - Лу Фан тяжело вздохнул. Больше не в силах сдерживать слезы, мужчина закрыл лицо руками.

    - Не беспокойся. Как разберусь с этим вопросом, займусь укреплением нашей семьи, - попытался утешить отца Лу Шэн.

    Убедившись, что с его семьей всё в порядке, Лу Шэн, наконец-то, успокоился. Возвращаться в своё жилище не стал. Приказав своим людям помочь перебраться малышке Цяо в поместье Лу, снова отправился в Оранжерею.

    Последнее сражение показало, насколько он ещё слаб.

    "Моя сила несравнима с силой обычных людей, однако в сравнении со сверхъестественными существами, я ещё слишком слаб", - вернувшись в Оранжерею, Лу Шэн решил ещё немного отдохнуть.

    Но невеселые мысли никак не желали покидать его голову.

    «Тогда, как мне научиться эффективно сражаться с подобными существами, не навредив при этом себе?» - Задумался он. - "Насколько я знаю, призраки - неважно, сильные они или слабые, чтобы нанести людям вред сначала должны материализоваться. Кто-то из них использует яд, кто-то оружие, кто-то когти. Мощь некоторых сравнима с силой экспертов уровня средоточия духа, но они значительно превосходят их по скорости. Конечно, те призраки, с которыми мне довелось столкнуться, были всего лишь солдатами. А если сразиться с кем-нибудь, наподобие того же Чжэнь И...» - Лу Шэн вспомнил подсмотренную недавно сцену. Голова Чжэнь И, разрубленная пополам, удивительным образом срослась буквально за несколько секунд.

    Сердце Лу Шэна дрогнуло.

    С такими регенеративными способностями убить его будет очень сложно.

    «Если такие невероятные способности присущи всем благородным и сверхъестественным существам высшей касты... тогда мне нужно сосредоточить внимание на укреплении своего тела. Сейчас мой главный приоритет - сохранение собственной жизни".

    Лу Шэн снова вернулся мыслями к женщине-призраку, к ее невероятной скорости передвижения. Потом вспомнил, как Чжэнь И, совершенно бесшумно, переместился ему за спину.

    "Как мне справляться с ними при такой-то скорости?"

    Его долгие размышления ни к чему не привели - он так и не нашёл решения этой проблемы. Другого выбора, как оставить её на потом, у него не было.

    В данный момент он мог делать только одно - постоянно совершенствоваться.

    Поднявшись с кровати, он достал серебряную шпильку, выпавшую из призрака с красным фонарем. В ней уже не было Инь Ци, так что поглощать было нечего.

    "Насколько я знаю, тело не расходует никакой энергии, когда я использую Инь Ци для экстраполяции боевых искусств. Это значит, я могу использовать Инь Ци, как замену и продолжить модернизировать свои навыки!" - эта мысль, внезапно пришедшая Лу Шэну в голову, заставила его глаза засиять. То, что Инь Ци призраков может нанести вред его телу, юношу больше не волновало.

    Поразмыслив, Лу Шэн пришёл к выводу, что Инь Ци полезна не только для экстраполяции боевых искусств, но и для поднятия уровней его навыков.

    "Deep Blue!" - мысленно воскликнул он.

    В то же мгновение, перед его глазами вспыхнула бледно-голубая рамка. Взгляд быстро нашёл среди других техник Основную Багряную Мантру.

    «Основная Багряная Мантра»: Четвёртый Уровень. Специальные Эффекты: Усиленный Огненный Яд, Двойной Силовой Толчок, Усиленное Воспламенение".

    Глава 86.

    Тайна. (Часть 2)

    «Пятый уровень...»- Лу Шэн увидел рядом с названием техники кнопку экстраполяции. Точнее, он не был уверен, что она предназначена именно для экстраполяции - кнопка была не подписана.

    Пока Инь Ци в его теле было достаточно, такая кнопка светилась рядом с каждой техникой, в которой он достиг максимального уровня.

    Следовательно, если он её нажимал, это приводило к экстраполяции. Однако Основная Багряная Мантра ещё не достигла седьмого уровня.

    Впервые он видел эту кнопку рядом с боевым искусством, не достигшим вершины.

    "Думаю, стоит попробовать", - Лу Шэн сосредоточил своё внимание на заинтересовавшей его кнопке. Чуть замешкавшись, мысленно нажал.

    Модификатор, размывшись, спустя два вдоха вернулся к своему первоначальному состоянию.

    «Основная Багряная Мантра»: Шестой Уровень. Специальные Эффекты: Усиленный Огненный Яд, Четырёхкратный Силовой Толчок, Усиленное Воспламенение».

    "Это на самом деле сработало?!" - вне себя от радости, Лу Шэн пялился на изменившуюся надпись.

    С первого взгляда могло показаться, что уровень навыка с пятого перепрыгнул на шестой без каких-либо изменений в его теле. Но он явно чувствовал возросшую скорость циркуляции внутренней Ци. Все его раны начали невыносимо чесаться.

    - Я не знаю, в чём польза эффекта силового толчка. Когда я сражался с женщиной-призраком, мои удары, кажется, стали немного сильнее. Может, это следствие усиления этого эффекта?

    После модернизации своей внутренней Ци, Лу Шэн ощутил, что стал намного сильнее. Но, он был всё ещё слишком слаб, чтобы с легкостью справиться с таким существом, как та леди с фонарем.

    "Эта женщина с фонарем... если бы я не рассердился и вместо того, чтобы залечивать раны, не схватил её за плечи... она могла бы меня убить".

    Он снова посмотрел на экран Модификатора. Светящиеся кнопки исчезли, а значит, Инь Ци была полностью истощена.

    "Если с помощью Инь Ци можно обновлять уровни техник, не достигших вершины мастерства, нужно искать предметы, содержащие в себе эту энергию", - Лу Шэн решил всецело сосредоточиться на совершенствовании своих навыков, забыв на время о других проблемах.

    Становясь сильнее, он все больше убеждался, что справится. Он отказывался верить, что развиваясь с помощью модификатора, в будущем не сможет справиться одновременно с несколькими призраками.

    Поняв, что извлечённая из шпильки энергия истощилась, Лу Шэн, закрыв модификатор, лег спать.

    Проснулся на следующее утро бодрым и отдохнувшим. Плотно позавтракав, отправился на базу секты «Багряных Китов».

    Мастера секты, потребляющего какой-то белый порошок, нашёл на третьем ярусе судна.

    Сквозь боковые окна в комнату проникали косые солнечные лучи. Отражаясь от зеленовато-жёлтого аптекарского котла, бликами скользили по стенам и полу, освещая нарисованные на них природные мотивы.

    Левая рука мастера секты, одним куском белой ткани привязанная к деревянной планке, висела на перевязи.

    Он был удивлён приходом Лу Шэна.

    - Брат-ученик, что-то ты неважно выглядишь.

    - Вы тоже, брат-наставник... - угол рта Лу Шэна нервно дернулся. Он едва не потерял дар речи, увидев мастера секты в таком состоянии.

    - Запретную зону не так уж легко охранять, - вздохнул старик. - Так много инцидентов произошло за столь короткое время. Когда бессмертные дерутся, страдают смертные. Даже самые мелкие демоны и призраки могут заставить нас страдать.

    - Как брат-наставник справляется с этими чрезмерно быстрыми призраками? - Лу Шэн нанес этот визит, главным образом, чтобы получить ответы на некоторые волнующие его вопросы. Мастер секты прожил длинную жизнь. Как фактический глава школы «Багряного солнца», он, скорее всего, имел много козырей в рукаве.

    Как и ожидалось, на лице мастера секты в ответ расцвела хитрая улыбка.

    - Я знал, что ты спросишь. Этот вопрос в своё время мучил и меня.

    Поднявшись, он подошёл к окну.

    Кипарисовое Озеро белыми волнами врезалось в борта главной базы «Багряного Кита».

    - Как ты знаешь, у школы «Багряного Солнца» есть своя собственная техника - Основная Багряная Мантра. И есть ещё несколько навыков, передающихся из поколения в поколение, - мягко сказал Хун Минцзы.

    Взгляд Лу Шэна ещё больше посерьёзнел.

    - Брат-наставник, продолжайте.

    Обернувшись, Хун Минцзы улыбнулся.

    - Каждое из этих искусств основано на Багряной Мантре. Чем выше уровень Основной Багряной Мантры, тем мощнее эти навыки, - он ненадолго замолчал. – Я не буду рассказывать о них всех, только о тех, что подходят тебе. Ты хорошо управляешься с сабельными и ладонными техниками. Между ними, кстати, есть определённое сходство.

    - Брат-наставник, пожалуйста, научите меня, - опустившись на одно колено, сказал Лу Шэн.

    Хун Минцзы в ответ кивнул:

    - Этот навык называется техника Семидневного Изменения Неба.

    - Техника Семидневного Изменения Неба? Мне нравиться название, - улыбнулся Лу Шэн.

    - Эта техника требует использования более тяжёлого оружия. Более тяжёлого и более сильного. Она разработана в дополнение к одному из эффектов Основной Багряной Мантры - Силовому Толчку, - пояснил Хун Минцзы.

    - Силовому Толчку? - Лу Шэн ненадолго задумался. - Значит, я смогу использовать молот? Это оружие тяжёлое и довольно мощное.

    - Хм... Ну, я не говорю, что это невозможно... - Хун Минцзы был озадачен. Он ведь говорил, что это сабельная техника, но Лу Шэн, видимо, пропустил его слова мимо ушей.

    - После освоения техники Семидневного Изменения Неба, ты сможешь научиться контролировать внутреннюю Ци Основной Багряной Мантры. Область её воздействия довольно обширна, благодаря чему она так эффективна против слишком быстро передвигающихся врагов, - продолжил мастер секты. - Хочешь изучить эту технику?

    - Конечно, - без колебаний ответил Лу Шэн.

    - Удары не сложные. Главное, правильно соединить их с мантрой. Позволь пояснить и ты поймешь, что я имею ввиду... - Хун Минцзы начал объяснять Лу Шэну принципы культивации этой техники.

    В общей сложности, было всего два удара и около десяти шагов. Лу Шэн быстро их изучил.

    В Модификаторе появилась новая графа - техника Семидневного Изменения Неба.

    Дуэт тренировался до полудня - один объяснял, второй учился.

    - Брат-ученик, какого уровня ты достиг в культивации Основной Багряной Мантры? - спросил вдруг старый мастер секты. - Я пойму, если ты не захочешь отвечать.

    - Четвёртого, - Лу Шэн не спешил рассказывать наставнику о своём недавнем прорыве. На момент, когда техника Кровавой Ярости полностью поглотилось Основной Багряной Мантрой, он действительно находился на четвёртом уровне.

    - Как я и думал, - кивнул сам себе Хун Минцзы.

    - Брат-наставник, у меня есть вопрос, но я не уверен, что должен его озвучивать, - делая вид, что колеблется, начал Лу Шэн.

    - Мы с тобой братья-ученики одной школы. Мы - единственные живые члены «Багряного Солнца». Когда я умру, ты останешься единственным. Тогда уже будет не у кого спрашивать, поэтому, не стесняйся. Что ты хотел узнать? - Хун Минцзы небрежно махнул рукой. - Говори.

    Прежде, чем начать, Лу Шэн привёл мысли в порядок.

    - Я хотел узнать... благородные семьи, демоны и призраки... почему они сильнее нас? - понизив голос, прошептал он.

    Достигший шестого уровня в культивировании Основной Багряной Мантры мастер секты без труда расслышал его вопрос. Улыбка исчезла с его лица - старик нахмурился.

    - Я несколько десятилетий размышлял над этим вопросом и пришёл только к одному выводу.

    - Несколько десятилетий?

    Хун Минцзы кивнул.

    - Вспомни, как надменно они себя ведут с простыми людьми и как неохотно идут на контакт. Мне пришлось работать с подслушанными обрывками информации и сведениями, полученными в результате собственных наблюдений. Так я и пришёл к определённым выводам.

    - Брат-наставник, пожалуйста, просветите меня, - попросил Лу Шэн.

    Хун Минцзы всыпал в рот ещё один пакетик белого порошка. Это было самое популярное в Янь Шань обезболивающее, не вызывающее никаких побочных эффектов.

    - Благородные, демоны и аномалии - истинные повелители этого мира. Они - основа всех сказаний и легенд, - протянул Хун Минцзы. - Я выяснил о них два интересных факта. - Он поднял вверх два пальца. - Во-первых, эти существа бессмертны.

    - Бессмертны?! - Лу Шэн был потрясён.

    - Да, бессмертны, - с горечью повторил Хун Минцзы. - Не важно, какую тактику мы будем использовать, они могут быть убиты только себе подобными, но никак не нами. Что касаемо причины - я её не нашёл. Иначе, учитывая нашу силу, между нами не возникло бы такой непреодолимой пропасти.

    Лу Шэн вспомнил маленькую девочку из поместья Сун.

    - Более того, они владеют силой, которая для нас, простых людей, смертельна. Они называют её – областью Уз, - продолжил Хун Минцзы.

    - Областью Уз? - повторил Лу Шэн.

    - Да, - Хун Минцзы вздохнул. - Демоны, благородные и Аномалии одарены силой, которую они называют врождённым талантом. Такие существа, как демоны и призраки, могут её культивировать. Только владея этой силой, можно противостоять смертельному яду, который убивает даже при простом прикосновении. Любой физический контакт с ними, кроме тех случаев, когда они специально подавляют свою силу, будет для нас смертельным.

    - Область Уз... - Лу Шэн задумался.

    - Они бессмертны. Их тела напитаны ядом, который для нас смертелен. Такова сила Граней Уз и чёрной мембраны. Мы даже не можем к ним прикоснуться. Если это вдруг случается, можно выжить только, использовав все запасы внутренней Ци и незамедлительно удалив поражённую ядом плоть, - Хун Минцзы высыпал в ладонь небольшое количество белого порошка. Растер его между пальцами. - Хотя, есть предположение, что области Уз можно достичь, добравшись до определённой вершины культивирования. Любая полностью сформированная Аномалия, любой высший демон и любой благородный обладают силой Уз. Если они не обуздают эту силу, любой прикоснувшийся к ним смертный умрё9т в страшных муках.

    Лу Шэн вспомнил, как прикасалась к нему Дуаньму Юань. Его спина покрылась холодным потом. Если бы эта девушка была небрежна и не сдерживала свою смертоносную силу, он сейчас был бы уже мёртв.

    Когда он коснулся рукой случайно оставленного отпечатка ладони Чжэнь И, он был вынужден срезать часть своей плоти, чтобы избежать распространения яда. А если бы он вступил с ним в физический контакт?

    - Значит, поместье Су...? - внезапно дошло до него.

    - Это была не полностью сформированная Аномалия. Для нас это опасное место. А для них всего лишь наполовину преобразованная, заброшенная земля, - пояснил мастер секты. - Но не волнуйся. Насколько я знаю, сила Уз за пределами тела своего хозяина очень быстро нейтрализуется. Она не может расширяться или распространяться.

    - Скажите, брат-наставник, а вы когда-нибудь вступали в прямой контакт с благородными? - спросил Лу Шэн. - Можем ли мы, эксперты боевых искусств, хоть как-то противостоять их силе?

    - Противостоять? - Хун Минцзы покачал головой. - Со своими навыками я считаюсь одним из трёх сильнейших мастеров Северных Земель. Даже в Центральных равнинах я был бы в первой десятке. Ещё немного и я достигну уровня Божественного Начала - Дао боевых искусств. Но даже тогда это будет невозможно. Твой брат-наставник предполагает, что сила Уз появляется после достижения гораздо более высокого уровня.

    Глаза Хун Минцзы сузились.

    - Эта сила основана на яде. Она окружает тело хозяина нерушимым барьером. Простые смертные не в состоянии преодолеть этот барьер. Они не могут даже оставить на нём царапины, не говоря уже о том, чтоб добраться до внутренних органов бессмертного.

    Глава 87.

    Улучшение. (Часть 1)

    - И что, нет никакой надежды? - опечалился юноша.

    - Надежды? – Хун Минцзы, грустно улыбнувшись, покачал головой. - Мы всё испробовали, - он высыпал в рот очередную порцию белого порошка. - Только внутренняя Ци с атрибутом Янь может на них повлиять, но этого недостаточно, чтобы их уничтожить.

    Лу Шэн тяжело вздохнул.

    - Ты удовлетворён ответом? – посмотрел на Лу Шэна мастер секты. - Если да, отправляйся домой и займись лечением. Так как ты был ранен на задании, можешь взять нужные лекарства из запасов секты. Твой вклад будет учтён. Обменяв очки вклада, ты сможешь получить новые техники, лекарства или оружие. Но я, на твоём месте, выбрал бы оружие.

    - Посмотрим, - Лу Шэна не слишком заинтересовало предложение. Его сейчас больше волновали другие слова, сказанные наставником - только внутренняя сила с атрибутом Янь может навредить бессмертным.

    - Значит, у неё есть такой эффект...

    Покинув базу, он снова отправился в Оранжерею, где его уже ждали Дуань Мэн и Нин Сань.

    - Старший! – бросился к нему Нин Сань. - В лесу у деревни было найдено тело Лу Чэньсиня...

    - Подробнее, - Лу Шэн не был удивлён. Узнав об исчезновении брата, он ни на секунду не сомневался, что того уже нет в живых. Между ними никогда не было особо тёплых отношений, поэтому единственное, что он чувствовал, это жалость.

    - Двое учеников отлучились в лес по нужде. Один увидел торчащую из земли руку. Были откопаны четыре тела... Двое городских стражников, молодой господин Лу Чэньсинь и один неизвестный.

    Лу Шэн надолго замолчал.

    - Где сейчас находятся тела? – наконец, спросил он.

    - Там же, где их нашли, - быстро ответил Нин Сань.

    - Ничего пока не говорите моей семье, - приказал Лу Шэн.

    - Да, господин!

    Лу Шэн собирался сообщить новость в более подходящее время. Лу Фан готов был к смерти сына, в отличие от третьей матери. Лу Чэньсинь был её единственным сыном.

    Об этом можно было рассказать и после того, как ситуация с заброшенной деревней будет разрешена.

    Выслушав отчет Нефритового Лотоса, и убедившись, что всё в порядке, Лу Шэн отправился в комнату отдыха - пришло время принять лекарства.

    Во второй половине дня прибыл гонец с посланием от одного из наблюдателей - поместье семьи Дун, расположенное недалеко от Янь Шаня, накрыло оползнем. Люди были похоронены заживо. Требовались дополнительные силы для борьбы с последствиями.

    Лу Шэн приказал Нефритовому Лотосу отправить туда отряд из тридцати человек, во главе с одним из Парящих Орлов. Сам остался в городе - ему всё ещё требовался отдых.

    Вечером к нему снова нагрянул помощник – лицо которого, против обыкновения, выглядело встревоженным.

    - Что-то случилось?

    В этот момент Лу Шэн в качестве разминки медленно выполнял основные шаги Разрушающей Сердце Длани и одновременно с этим, разговаривал с Нефритовым Лотосом.

    - Нет, - покачал головой помощник. - Никаких происшествий. Просто найденные нами тела были разорваны на части и, судя по всему, они пострадали не от оползня. Даже правительственные чиновники с этим согласны.

    - Разорваны в клочья? - Лу Шэн нахмурился. - Снова призраки?

    - Судя по оставленным следам, там произошло сражение, кровавое и дикое. Повсюду оторванные конечности, внутренние органы и фрагменты костей, - подтвердил его опасения Нефритовый Лотос.

    На мгновение прикрыв глаза, Лу Шэн вздохнул.

    - Занимайся этим вопросом, как обычным оползнем. Не утруждай себя подробностями. Скажи братьям, чтобы молчали. По возвращении каждый из них получит по таэлю серебра.

    - Да, господин, - кивнул Нефритовый Лотос.

    - Ближайшие дни могут принести много хаоса. Скажи братьям, чтобы не покидали пределов Янь Шаня, - добавил Лу Шэн.

    - Да, господин.

    - Всё, можешь возвращаться, - Лу Шэн похлопал помощника по плечу.

    Он понял, что произошло - сражение между призраками и семьей Чжэнь. Скорее всего, конфликт произошёл из-за того сокровища, за которым охотились многие фракции.

    Дама с фонарем явно принадлежала к фракции, частью которой были прогулочные лодки. К фракции, у которой сейчас был конфликт с семьей Чжэнь.

    Нефритовый Лотос, поклонившись, ушёл.

    Проводив его взглядом, Лу Шэн снова задумался:

    "Для посторонних я всего лишь один из лидеров секты «Багряных Китов». Тот, кто помогает семье Чжэнь справляться с последствиями появления запретных зон. Мне не нужны неприятности, поэтому, никто не должен узнать, что это я убил призрака в красном. Чем меньше обо мне знают, тем лучше и безопаснее. Я не могу позволить им втянуть себя в эту войну. Мой приоритет - стать сильным настолько, насколько это возможно. Только так я смогу выжить в этом хаотичном мире. Что же касаемо усиления..."

     

    ***

     

    Через несколько дней в окрестностях Янь Шаня начали бесследно исчезать люди. Власти объясняли это орудующей в Северных Землях бандой, не оставляющей никого в живых. Горожанам было предписано не покидать без особой надобности город.

    Янь Шань накрыла волна страха. Люди начали бояться выходить за стены города. Даже купеческие караваны, доставляющие овощи и фрукты, сократили количество своих поездок.

    Секта «Багряных Китов» вместе с другими сообществами помогали властям стабилизировать ситуацию. Как только происходил очередной инцидент, распространяющиеся о нём слухи жёстко подавлялись.

    Хотя Лу Шэн оставался в Оранжерее, он был в курсе происходящего. Однажды он даже отправился на место преступления, где увидел разбросанные повсюду расчленённые тела. И это явно не было делом рук обычных людей.

    Даже со своим нынешним уровнем культивации, он смог почувствовать след холодной Инь, явно указывающий на причастность к делу сверхъестественных существ.

    Прошло несколько дней, прежде чем семья Чжэнь снова с ними связалась.

    Прибыли два представителя - юноша и молодая девушка. Взяв в секте «Багряных Китов» лучших коней, они сразу же отправились на равнину Вэнлинь.

    На следующий день равнина Вэнлинь запылала. Расположенная там пастушья деревня исчезла с лица земли.

    Также запылали две прогулочные лодки. Ни одна дама или клиент не смогли их покинуть.

    Лу Шэн понял - это работа семьи Чжэнь. Янь Шань попал в эпицентр борьбы одной из призрачных фракций с сильнейшей благородной семьей.

    Несмотря на интенсивность начавшейся в предместьях Янь Шаня войны, Лу Шэн все дела скинул на Нефритового Лотоса, занявшись личными проблемами.

     

    ***

     

    - Миндальное вино! Лучшее миндальное вино! Попробуйте! Если не понравится, я верну вам потраченные деньги!

    - Рисовое вино! Три монеты за цзинь (китайская мера веса, равная 0,6 кг)! Пять монет за два цзиня!

    - Трёхлетнее вино из медвежьих ягод! Десять монет за цзинь! Самая низкая цена в городе!

    Лу Шэн с белой квадратной коробкой в руках шёл вдоль Первой Винной Улицы.

    Одетый в светло-зелёный халат, с чёрной шляпой на голове, скрывающей его сияющую на солнце лысину.

    Подойдя к обочине дороги, он, подняв руку, остановил конный экипаж.

    - Куда прикажете, молодой господин? - улыбкой поприветствовал его кучер.

    "Зал Прекрасных Сокровищ", - тихо ответил Лу Шэн.

    Кучер стеганул хлыстом лошадь, которая, всхрапнув, нехотя потрусила вперёд. Карета тащилась по улице очень медленно, но Лу Шэну сегодня не нужно было никуда спешить.

    Усевшись поудобнее, юноша приспустил занавеску. Положив на колени белую коробку, осторожно её открыл.

    В коробке лежало десять маленьких фарфоровых флаконов. Белые пузырьки с чрезмерно узкими горлышками, закупоренными белой тканью. Белые флакончики лежали на чёрном шёлке, создавая с ним визуальный контраст.

    Достав флакончик, Лу Шэн осторожно вытащил ткань. Заглянул внутрь.

    Внутри содержалась капля антрацитово-чёрной жидкости. В тот момент, когда пробку вытащили, внутреннее пространство кареты наполнил терпкий пряный аромат.

    - В этом огромном мире существует бесчисленное количество чудес. Кто бы мог подумать, что брат-наставник найдет способ заключить силу Уз в крепком алкоголе? - покачал головой Лу Шэн. - Если бы пришлось действовать методом проб и ошибок, кто знает, сколько бы мне потребовалось времени, чтобы открыть этот способ.

    Осторожно перевернув флакон, он вытряхнул на ладонь каплю черной жидкости размером с кунжутное зернышко.

    Внутренняя Ци Основной Багряной Мантры разлилась по ладони, стремясь обезвредить черную жидкость.

    Спустя мгновение кожа на ладони почернела, затем побелела. Повеяло запахом гниющей плоти, словно внутри кареты лежал кусок давно разложившегося мяса.

    Это открытие брата-наставника стало для Лу Шэна настоящей находкой. Теперь он мог легко узнать, достаточно ли силён, чтобы тягаться с монстрами, культивирующими силу Уз.

    Спустя десять вздохов капля жидкости на ладони Лу Шэна истаяла в воздухе. Его тело покрывали крупные капли пота. Лицо побледнело, по цвету сравнявшись с листом канцелярской бумаги.

    Взглянул на ладонь, юноша горько улыбнулся.

    "Основываясь на исследованиях брата-наставника, сила Уз самого слабого сверхъестественного существа равна количеству жидкости, содержащейся в десяти флаконах. Если я хочу сражаться с Аномалиями и благородными, мне нужно научиться сопротивляться силе Уз. Но сейчас я не могу достойно справиться даже с каплей их яда. Малейший физический контакт с ними будет для меня смертелен, не говоря уже о чём-то другом".

    Он вспомнил тоску, застывшую в глазах мастера секты, когда тот отдавал ему эти пузырьки. Видимо, наставник тоже пытался научиться сопротивляться этому яду, но все его попытки, как и ожидалось, закончились провалом.

    "Мой уровень культивации Основной Багряной Мантры - шестой, такой же, как у брата-наставника. Но по факту, я намного сильнее. Брат-наставник слишком стар и вынужден расходовать значительную часть своей внутренней Ци на поддержку жизнедеятельности организма".

    Лу Шэн встряхнул фарфоровый флакончик - он был пуст. Внутри содержалась только одна капля алкоголя, наполненного силой Уз.

    Этот яд мог десятилетиями храниться в концентрированном спирте, практически не теряя своих химических свойств.

    - С моим уровнем культивации, я могу успешно сопротивляться едва ли десяти процентам яда, заключенного в этих флакончиках. Пропасть между нами воистину глубока, - покачал головой Лу Шэн. - Будем надеяться, что за сегодняшнюю поездку я получу достойную награду.

    На этот раз он вышел не только прогуляться. Ему сообщили, что в «Зал Прекрасных Сокровищ» – лучший антикварный магазин Янь Шаня, завезли свежую партию товаров.

    «Зал Прекрасных Сокровищ» принадлежал Шэ Линю, одному из самых известных сообществ города.

    Сообщество Шэ Линь состояло в очень хороших отношениях с сектой «Багряных Китов». Лу Шэн попросил их сообщать ему обо всех найденных в могильниках редких артефактах, и они пошли ему на встречу.

    Глава 88.

    Улучшение. (Часть 2)

    Карета ехала без остановок. Миновав шумную площадь, свернула на тихую, неприметную улочку.

    Выбравшись из экипажа, Лу Шэн расплатился с извозчиком. Потом, осмотревшись, нашёл глазами большую каменную вывеску - серый камень, похожий на гигантский палец, с вырезанными на нём крупными буквами, выкрашенными в красный цвет.

    - Господин Лу! Что же вы не предупредили, во сколько приедете! Я бы лично вышёл вас встретить, - бросился навстречу Лу Шэну широко улыбающийся мужчина.

    В Янь Шане не было никого, кто бы не слышал о Внешнем Главе Лу, убившем самого Гунсунь Чжанланя. В глазах людей он был сильным и безжалостным экспертом боевых искусств.

    - Пожалуйста, проходите! - владелец магазина был довольно упитанным человеком, с маленькими, заплывшими жиром глазками. Время от времени он рукавом халата вытирал выступающий на лбу пот.

    - Показывайте! - нетерпеливо скомандовал юноша. У него не было времени для взаимных расшаркиваний. Ему нужно было спешить, пока призрачная фракция и семья Чжэнь заняты уничтожением друг друга.

    - Здесь! Всё здесь! – зачастил мужчина. Проведя Лу Шэна в заднюю комнату, он указал на два больших ящика. - Эти вещи были найдены совсем недавно. С них даже не успел выветриться запах земли. Надеюсь, вам это никак не помешает? – торговец виновато улыбнулся. - Вы, двое! Откройте ящики! - приказал он своим помощникам.

    Двое мускулистых парней, шагнув вперёд, откинули тяжёлые крышки.

    С громким стуком крышки ударились об стену. Взгляду Лу Шэна предстало множество древних артефактов.

    - Всё в порядке, запах не имеет значения, - ответил юноша, мысленно потирая руки. Приблизившись к ящику, он достал из него старинный бронзовый меч.

    Инь Ци в нём не было.

    На смену мечу пришёл бронзовый подсвечник.

    Тоже без Инь Ци.

    Третьим артефактом был короткий железный меч.

    Никаких следов Инь Ци.

    - Я посмотрю все сам, не нужно мне помогать. Можете заниматься своими делами, - улыбнулся купцу Лу Шэн.

    Но хозяин магазина не осмелился уйти. Во-первых, он был не хозяином, а всего лишь отвечающим за магазин управляющим. Ему приказали встретить внешнего главу «Багряных Китов» и показать ему недавно прибывший товар.

    Едва заметным жестом он приказал помощникам уйти. Сам, отступив на несколько шагов, замер у двери, готовый выполнить любое пожелание важного клиента.

    Один за другим Лу Шэн откладывал артефакты в сторону. Вскоре первый ящик был пуст, а он так и не нашёл ничего, содержащего в себе энергию мертвых.

    Но этого и следовало ожидать - Инь Ци могла храниться не во всех предметах - в большинстве вещей она довольно быстро рассеивалась.

    Подойдя ко второму ящику, Лу Шэн присел перед ним на корточки.

    Один за другим предметы были вытащены и отброшены в сторону. И только спустя полчаса, Лу Шэн, наконец, нашёл то, что искал - изящный браслет из красного нефрита. Подняв руку, поднёс его к лицу, желая лучше рассмотреть.

    Ниточки холодной Инь, циркулирующие в браслете, обожгли ему руку.

    Осмотрев браслет, он заметил начертанную на нём строку:

    "Где вы, Девять Фениксов чистого потока?"

    - Где был найден этот браслет? - посмотрел он на управляющего.

    - Все эти предметы были куплены у расхитителей гробниц. Я не могу сказать, кто конкретно нашёл этот браслет, - запнувшись, ответил мужчина.

    - Ничего страшного. Всё в порядке, - положив рядом с собой нефритовый браслет, Лу Шэн занялся осмотром оставшихся артефактов.

    Ему не повезло - в остальных предметах не было даже намека на мертвую энергию.

    Взяв в руки нефритовый браслет, Лу Шэн поднялся.

    - Этот артефакт мне подходит. Назовите цену.

    Управляющий принял у него из рук браслет.

    - Поскольку господин Лу наш благодетель, мы возьмём с него базовую цену - двадцать таэлей.

    Отсчитав из кошеля двадцать серебряных монет, Лу Шэн, забрав браслет, вернулся в главный зал магазина.

    - Не забудьте сообщить мне о поступлении нового товара, - небрежно бросил он управляющему, прежде чем покинуть магазин.

    - Будьте уверены, мы не забудем! - широко улыбнувшись, поклонился мужчина.

    Спрятав нефритовый браслет в карман, Лу Шэн, поймав экипаж, направился в Оранжерею.

    Весь обратный путь он впитывал Инь Ци красного браслета.

    Вернувшись в Оранжерею, сразу же направился в свои покои и приказав слугам, чтобы не беспокоили, закрыл дверь.

    Омыв испачканный землёй браслет водой из чайника, вытер его носовым платком. После этих нехитрых процедур браслет засиял новыми красками.

    К этому времени почти вся Инь Ци браслета была поглощена.

    "Deep Blue!" - перед глазами Лу Шэна привычно вспыхнул экран Модификатора.

    Он сосредоточился на перечне своих боевых искусств. Выбор был невероятно большим - все, кроме техники Небесного Журавля Инь-Ян.

    Взгляд его, помимо воли, упал на Основную Багряную Мантру, возле которой светилась заветная кнопка экстраполяции! Поглощенной им Инь Ци было достаточно, чтоб поднять её на один уровень.

    «Начать экстраполяцию боевых искусств?» - высветилось новое диалоговое окно.

    "Да", - Лу Шэн ответил прежде, чем принял решение. Поле запроса исчезло. Он снова посмотрел на графу Основной Багряной Мантры, рядом с которой светилась красная кнопка.

    "Только внутренняя сила с атрибутом Ян может противостоять яду Уз. Основная Багряная Мантра должна стать мои приоритетом в модификации и главным оружием в борьбе со сверхъестественным».

    Приняв решение, он уверенно нажал кнопку.

    Экран Модификатора, на миг размывшись, вновь обрёл чёткость.

    «Основная Багряная Мантра»: Седьмой уровень. Специальные Эффекты: кровавая сеть, усиленный огненный яд, шестикратный силовой толчок, усиленное воспламенение».

    "Кровавая Сеть... как я и ожидал", - глаза Лу Шэна сияли от радости.

    Согласно руководству, по достижению вершины мастерства Основной Багряной Мантры, внутренняя Ци формирует в теле непрерывный цикл, а огневая мощь достигнет максимума. В результате, внутренняя Ци образует слой, который второй кожей покрывает тело.

    Именно об этой «кровавой сети» и говорилось в руководстве.

    На вопрос о том, насколько мощной была кровавая сеть, Лу Шэн затруднялся ответить. Хотя он и чувствовал, что его сила немного увеличилась, особо больших изменений не заметил.

    Снова открыв белый ящик, он достал из него ещё один фарфоровый флакон. Вытащив пробку, вытряхнул на ладонь каплю чёрной жидкости.

    В воздух поднялся белый дым, распространив по комнате вонь гниющей плоти.

    Лу Шэн отчетливо видел, как задрожала чёрная жидкость, попав на его руку, словно это была не ладонь, а поверхность раскалённой печи. В отличие от прошлого раза, жидкость, быстро впитавшись в кожу, бесследно исчезла.

    "Одна капля для меня теперь мелочь. Не понадобилось и трёх вздохов, чтобы её уничтожить", - Лу Шэн чувствовал, как уменьшается количество его Ци. - "Качество энергии Ци Основной Багряной Мантры заметно возросло. Для достижения тех же результатов, что и  ранее, мне потребовалось всего двадцать процентов внутренней силы. Хотя я и не почувствовал больших изменений, на самом деле, объём моей внутренней Ци увеличился не меньше, чем вчетверо! Я и вправду достиг вершины мастерства Основной Багряной Мантры. Нужно поскорее испытать кровавую сеть!"

    Поднявшись, Лу Шэн активировал свою внутреннюю силу.

    Сразу же увидел незаметный обычному глазу слой внутренней Ци, появившейся на его коже.

    "Интересно", - подняв указательный палец, он медленно протянул его к столешнице.

    Когда его палец был в дюйме от крышки стола, Шэн почувствовал какое-то странное сопротивление.

    Эта вещь, по ощущениям, напоминала хлопок - была одновременно и мягкой и упругой, но, сколько бы он не старался, дотронуться до поверхности стола так и не смог.

    Неожиданно комнату озарила яркая вспышка - скатерть на столе запылала.

    "Хотя эта сеть дает защиту и обладает атрибутом огненного яда, её температура и интенсивность горения слишком низка. Я должен был дотрагиваться до скатерти в течение нескольких секунд, прежде чем она загорелась..." - Взяв в руки чайник, Лу Шэн вылил на столешницу воду, гася искры пламени.

    "Против обычных смертных эта сеть будет очень эффективна. Мне просто нужно держать её постоянно в активированном состоянии. С такой защитой любые атаки замедлятся и станут не такими сильными. Но против призраков этого будет недостаточно! Я должен продолжить укреплять своё тело! Ах, да, есть же ещё техника Семидневного Изменения Неба, тоже обладающая подобной силой. А что, если эти две техники объединить?" - Лу Шэн быстро пролистал руководство по Основной Багряной Мантре.

    К сожалению, согласно руководству, техника Семидневного Изменения Неба просто подражала особому эффекту Основной Багряной Мантры. Теперь, после того, как он достиг седьмого уровня культивации, техника Семидневного Изменения Неба стала для него бесполезной.

    "Что ж, ещё есть очки вклада, за которые можно купить понравившееся мне руководство боевых искусств. Думаю, их хватит на приобретение одной из внутренних мантр", - подумал Лу Шэн.

    Несмотря на то, что он достиг вершины мастерства в культивации Основной Багряной Мантры, подобно основателю школы Багряного Солнца, он так и не научился полностью сопротивляться яду Уз.

    Лу Шэн предполагал, что уровень сопротивления яду Уз был прямо пропорционален его защитной силе.

    Если это так, то для того, чтобы прорваться сквозь защитный барьер Уз, ему нужно было, по меньшей мере, удвоить запас своей внутренней Ци.

    - Внешний глава! Мастер секты приказывает всему высшему руководству срочно прибыть на главную базу «Багряного Кита»! - донёсся из-за двери мелодичный голос Нефритового Лотоса.

    - Всему высшему руководству? - глаза Лу Шэн сузились. - Он не говорил, зачем?

    - Нет, господин, - в голосе Нефритового Лотоса можно было заметить печаль - он всё ещё не входил в ряды высшего руководства - по словам мастера секты, он для этого был ещё недостаточно силён.

    - Ясно, сейчас выхожу. Так или иначе, я собирался сегодня наведаться на базу.

    Спрятав коробку с флаконами под кровать, Лу Шэн, одевшись, покинул комнату.

    - Лошадь уже осёдлана. Внешний глава, пожалуйста, заботьтесь о ней получше. Хорошая лошадь стоит дорого, - строго посмотрел на юношу Нефритовый Лотос. Все лошади, которых брал Лу Шэн, в конце концов, куда-то исчезали. В результате, в их распоряжении осталось очень мало хороших скакунов.

    - Постараюсь, - усмехнулся в ответ Лу Шэн. Едва он вышёл из дома, как конюший подвёл к нему красивого гнедого жеребца.

    - Ой, чуть не забыл. Пусть поскорее привезут тело Лу Чэньсиня. Думаю, уже пора, - оглянулся он.

    - Хорошо, - Нефритовый Лотос кивнул. Он не мог понять, в чём причина, но Лу Шэн сегодня выглядел как-то иначе. Если раньше он казался ему опасным зверем, то сейчас стал горой, монументальной и нерушимой.

    - Пусть его доставят сюда - я хочу лично сопроводить брата домой, - несмотря ни на что, погибший был частью его семьи.

    Глава 89.

    Договоренность. (Часть 1)

    - Хотя, постойте. Отвезите тело в аптеку, принадлежащую секте. После собрания я его заберу и сам доставлю в поместье, - передумал Лу Шэн.

    - Слушаюсь, - поклонившись, ответил помощник.

    Пришпорив лошадь, Лу Шэн сорвался с места.

    За всё время пути он ни разу не останавливался, но, несмотря на это, добрался до главной базы, когда все внешние и внутренние главы были уже там.

    На пристани теснилась толпа, состоящая из представителей многих сект и кланов.

    Стоило Лу Шэну спешиться, как одетые в красные халаты ученики забрали у него коня.

    - Почему здесь сегодня так людно? - нахмурившись, спросил юноша.

    Оглянувшись, он увидел только что прибывшую под флагом Восточного Сообщества группу людей. Её возглавлял благообразный седой старик.

    - Мастер секты распорядился созвать большое собрание. Все выдающиеся люди региона соберутся сегодня на базе «Багряных Китов», - шепнул ему один из учеников.

    Лу Шэн задумался. Попасть на борт базы «Багряных Китов» было довольно затруднительно - пристань была слишком переполнена людьми.

    Из-за проверки, которую нужно было пройти, очередь двигалась очень медленно.

    - Большое Собрание? Что случилось? - спросил Лу Шэн.

    - Этого я не знаю, - покачал головой ученик.

    Лу Шэн замолчал. Его брови, помимо воли, сдвинулись, а в сердце поселилась тревога.

    Попав на корабль, Лу Шэн направился прямиком в главный зал. Царящий там шум и сумятицу услышал ещё загодя.

    Миновав длинный коридор, зашёл внутрь.

    Его взгляду предстало множество флагов, принадлежащих различным сектам, кланам и сообществам. Большой зал до отказа был заполнен представителями самых различных фракций.

    На трибуне восседал мастер секты. Рядом с ним Чэнь Ин, эмиссары внешних и внутренних Дел, старший Ван, старший Оуян, и еще несколько экспертов.

    В зале, в первом ряду, сидели представители вторых по значимости групп - Восточного Сообщества и сообщества Шэ Лянь.

    За ними расположились члены трёх сильнейших кланов - Клана Преобразователей, Пути к Единству и Горного Тигра.

    Лу Шэн посмотрел на мастера секты. Тот, заметив его взгляд, жестом указал на место рядом со старшим Ваном.

    В этот момент Лу Шэн заметил сидящего слева от Хун Миндзы молодого парня, одетого в неприметный серый халат. К спине юноши специальной перевязью крепился длинный меч.

    О нём сложно было сказать что-то определённое. Если бы не клубящаяся вокруг тела аура, его бы можно было принять за школьного учителя или владельца книжного магазина.

    Лу Шэн, заинтересовавшись, прищурился.

    - Брат-ученик, садись уже, - поторопил его Хун Минцзы, указывая на место между Чэнь Ином и старшим Ваном.

    Чэнь Ин был вторым в иерархии секты «Багряных Китов». Судя по месту, предназначенному Лу Шэну, он был третьим.

    Лу Шэн не стал спорить. Кивнув брату-наставнику, покорно уселся на своё место.

    - Брат-наставник, а в чём причина большого собрания? – не сдержавшись, спросил он.

    Хун Минцзы, улыбнувшись, посмотрел на сидящего рядом с ним человека:

    - Это представитель семьи Чжэнь - молодой господин Чжэнь Сюнь.

    Повернув голову, он шепнул молодому человеку:

    - Молодой господин, это мой брат-ученик - Лу Шэн. Он входит в тройку лучших мастеров секты «Багряных Китов».

    Парень дружелюбно улыбнулся Лу Шэну.

    В этот момент до Лу Шэн, наконец, понял, кто этот человек.

    Чжэнь Сюнь! Глава посланной семьей Чжэнь группы.

    Лу Шэн, сложив ладони, почтительно поклонился. Чжэнь Сюнь кивнул в ответ.

    Такой жест был ожидаем от подобной личности.

    Разобравшись в непонятном моменте, Лу Шэн, наконец, сел. Конечно, он понимал, что в глазах Чжэнь Сюня был всего лишь одним из лидеров «Багряных Китов». Уже то, что этот парень посмотрел в сторону Лу Шэна, было верхом вежливости.

    После этого один за другим прибыло ещё несколько человек, занимающих руководящие посты в секте «Багряных Китов». Каждого из них Хун Минцзы представил Чжэнь Сюню. Высокий, мускулистый благородный не выказывал нетерпения, манера его разговора оставалась всё такой же сдержанной, и спокойной.

    Узнав, кто он, люди заметно нервничали. Воспринимая его, как грозного противника, старались молчать, опасаясь вызвать неосторожным словом его недовольство. Атмосфера понемногу накалялась.

    Примерно через час на борту базы «Багряных Китов», наконец, собрались все приглашенные. Представители и лидеры всех сообществ и сект. Двери большого зала начали медленно закрываться.

    - Тишина! - громко скомандовал Хун Минцзы, призывая присутствующих к молчанию.

    В считанные секунды все посторонние звуки стихли.

    - Мастер секты Хун, с тех пор, как секта «Багряных Китов» десять лет назад получила право созывать большое собрание, это второй раз, когда вы им воспользовались. Это из-за хаоса, творящегося в предместьях города? - громко спросил заместитель главы Восточного Сообщества.

    - В последние десять лет в Северных Землях не случалось ничего экстраординарного. Всё изменилось в считанные дни. Происходящее грозит вызвать среди населения панику. Кроме того, всё это не очень хороший знак! У главы секты «Багряных Китов» есть какое-то решение, которое он готов нам озвучить? – поддержал предыдущего оратора представитель сообщества Шэ Линь.

    Остальные присутствующие согласно закивали. Последние события на самом деле нанесли вред многим фракциям. Резко возросло количество смертей. Даже жители Янь Шаня жили в страхе, не говоря уже о тех, кто находился за его пределами.

    Хотя чиновники делали вид, что ничего не происходит, знающие люди понимали, что ситуация всё больше выходит из-под контроля.

    Хун Минцзы, дважды кашлянув, поднял руку, призывая людей к молчанию.

    - Вы правы. Ситуация в Северных Землях сложилась критическая. Поэтому мы, секта «Багряных Китов» и собрали всех вас здесь. -  Протянув руку в сторону, он указал на Чжэнь Сюня. - Молодой господин Чжэнь прибыл сюда, чтобы обсудить наши дальнейшие действия.

    Чжэнь Сюнь?!

    Наверное, каждый в комнате попробовал это имя на вкус. Лица людей изменились, стоило им его услышать. За исключением тех, кто не знал истинного значения этого имени, но таких здесь были единицы.

    На зал обрушилась гнетущая тишина. Спины некоторых покрылись испариной.

    Улыбнувшись, Чжэнь Сюнь медленно поднялся.

    Осмотрел зал, довольный эффектом, произведённым его именем.

    - Дамы и господа, - его голос был негромким, но, несмотря на это, он достиг каждого, даже самого отдалённого уголка зала. - Я, представитель семьи Чжэнь, прошу у вас помощи в решении двух вопросов.

    Так как он стоял, все в зале, включая Хун Минцзы, тоже встали.

    - Что от нас требуется? - спросил заместитель главы Восточного Сообщества. Именно этот вопрос сейчас волновал всех присутствующих.

    Чжэнь Сюнь улыбнулся:

    - Нужно, чтобы все вы занялись поисками всего, что связано с фракцией «Красных Районов».

    - Фракция «Красных Районов»? - удивлённо переспросил Хун Минцзы.

    - Да. Именно в ней кроется причина всего происходящего, - кивнул Чжэнь Сюнь. - Кроме того, мне нужен список экспертов, недавно прибывших в крупнейшие города Северных Земель.

    Это было нелегкой задачей. Пять крупнейших городов Северных Земель, включая Янь Шань. Через эти города каждый день проходило очень много людей.

    Поиск экспертов, прибывших в эти города, то же самое, что поиск иголки в стоге сена.

    Лу Шэн прекрасно понимал смысл действий Чжэнь Сюня. Использовать разведывательную сеть смертных, чтобы найти своих врагов.

    - Мы выполним просьбу молодого господина Чжэня, - поклонился глава Шэ Линя. Остальные лидеры последовали его примеру.

    В этом мире, среди занимающих высокие должности людей, редко можно было встретить дураков. Семья Чжэнь была истинным властителем Северных Земель и тайным покровителем секты «Багряных Китов». Ни для кого из знающих это не было секретом.

    Каждый год секта «Багряных Китов» была вынуждена отдавать семье Чжэнь львиную долю своих доходов. Такова была цена покровительства.

    - Раз вы всё поняли, доверю вам сбор информации. Сводить сведения воедино будет секта «Багряных Китов». Время от времени я буду присылать кого-нибудь за отчётом, - взгляд Чжэнь Сюня пробежался по залу.

    - Мы непременно приступим к выполнению вашей просьбы, молодой господин Чжэнь! - ответил Хун Минцзы.

    Лу Шэн молчал. Впервые он видел, чтобы мастер секты вёл себя так подобострастно.

    - Всё сделаем, как надо! - остальные фракции тоже не смели возразить.

    Чжэнь Сюнь объяснил присутствующим, на каких людей стоит обращать внимание в первую очередь. Вскоре после этого, он, оседлав лошадь, покинул базу секты «Багряных Китов».

    Торопливо созванное большое собрание закончилось так же внезапно, как и началось.

    По окончании собрания Лу Шэн, вместе с остальными, встал, собираясь уйти, но мастер секты велел ему остаться.

    - Брат-наставник, о чём вы хотели поговорить?

    Мастер секты дождался, когда все уйдут. Приказал слугам никого не пускать.

    - Брат-ученик, грядут большие перемены. Тебе лучше к ним подготовиться, - смерив Лу Шэна сочувствующим взглядом, сказал старик.

    - Большие перемены? - Лу Шэн моментально напрягся. Мастер секты никогда не разбрасывался словами.

    - Да, - Хун Минцзы кивнул. - Более двадцати лет я поддерживаю контакт с семьей Чжэнь. Они всегда действовали решительно и жестко - это их стиль. Но на этот раз всё идёт не так. Молодой господин Чжэнь ведёт себя слишком подозрительно. У меня очень нехорошее предчувствие.

    - Брат-наставник, вы уверены? - на всякий случай уточнил Лу Шэн.

    - В этот раз семья Чжэнь слишком торопится, - ответил Хун Минцзы. - Возможно, я слишком подозрителен, но лучше быть начеку. Брат-ученик, будь осторожен... как бы семья Чжэнь вскоре не потеряла свою власть.

    - Получается... - Сердце Лу Шэна тревожно замерло.

     

    ***

     

    Посетив библиотеку, он отправился в обратный путь. Всю дорогу его мучил один вопрос - учитывая характер Хун Минцзы, этот старик не сказал бы слов, в которых не был уверен.

    - Семья Чжэнь может пасть... Ну и как мне следует к этому готовиться? - сам у себя спросил Лу Шэн.

    В Северных Землях семья Чжэнь была тем, кто сражался со сверхъестественными силами. Они пользовались всеми богатствами и ресурсами, которые мог предложить им этот регион. В обмен обеспечивали безопасность Северных Земель.

    Как только этот щит падёт, проблемы не заставят себя ждать. Наступит настоящий хаос.

    Глава 90.

    Договоренность. (Часть 2)

    «Хватит об этом! Пусть всё идёт своим чередом. Если семья Чжэнь на самом деле проиграет, Янь Шань, возможно, станет самым безопасным местом Северных Земель! Его поддерживает правительство и императорская семья. Правитель, должно быть, очень силён, раз может, хоть и формально, держать под контролем такую огромную территорию. Когда придёт время, ничто не помешает мне спрятаться в Янь Шане. Кроме того, брат-наставник, скорее всего, имеет какой-то план действий, рассчитанный на подобные ситуации».

    Очистив голову от ненужных мыслей, Лу Шэн поскакал в направлении города.

    "Единственное, что я могу сейчас сделать, это отыскать как можно больше предметов с энергией Инь и модифицировать техники. Как мне кажется, на данный момент, это самая безопасная тактика"

    В город он прибыл ближе к вечеру. Его подчиненные доставили тело брата в аптеку, как он и просил.

    Направившись прямо туда, он вскоре увидел Лу Чэньсиня. Вместе с ним в аптеку привезли и остальных погибших.

    Откинув белую ткань, Лу Шэн отступил, закрыв нос рукой - едкий, отвратительный запах едва не сбил его с ног.

    Стоящие рядом с ним ученики секты, поморщившись, тоже спешно закрыли носы руками.

    Голова лежащего в гробу Лу Чэньсиня выглядела так, будто её долго резали ножом,  а потом жевали. Нетронутой осталась только область вокруг глаз. Часть лба отсутствовала. Конечности были похожи на тонкие ветви, чёрные и сухие.

    Торс сильно разложился. По коже ползали личинки и черви. На уцелевших участках кожи проросла зелёная плесень.

    Распространившаяся по помещению вонь вызывала удушье.

    - С телом что-то делали? - спросил Лу Шэн.

    - Нет, господин. Мы положили его в гроб таким, каким нашли, - ответил Нин Сань.

    - Ладно. Закройте гроб и выносите, - скомандовал Лу Шэн.

    Поспешно опустив крышку, ученики вынесли гроб на улицу. Только после этого они смогли, наконец, свободно вздохнуть.

    - Вперёд, в поместье Лу, - взмахнул рукой Лу Шэн, взобравшись на коня.

     

    ***

     

    = Поместье Лу. =

    На ярко освещённом факелами заднем дворе не смолкали громкие крики.

    - Мой сынок! Почему ты умер? - Ван Яньюй сидела на земле. По её щекам катились крупные слезы.

    Вокруг неё собралась большая толпа. Лу Тяньян, Лу Инин, некоторые дальние родственники. Что-то около двадцати человек.

    Лу Фан стоял в сторонке. Его лицо, шея и руки были покрыты кровоточащими царапинами.

    - Ван Яньюй! Не сходи с ума! На тебя все смотрят. У тебя есть хоть капля стыда? - раздражённо шикнул он.

    - Мой сын ушёл... Ушёл! Лу Фан, у меня больше нет надежды! У тебя есть ещё два сына, а у меня он был единственным. Единственным! - закричала Ван Яньюй.

    - Чэньсинь и мой сын! Мне так же больно, как и тебе! Но в семье Лу есть ещё много детей. Ради них мы должны жить дальше! Как ты могла забыть о Хуне? И о Тяньяне!

    В груди Лу Фана всё сжималось от боли.

    - И что же? Разве это справедливо, что мой сын ушёл, а Лу Тяньян жив? Они ночевали в одном доме! Разве это справедливо? Старый господин, скажи мне, где справедливость? - налитые кровью глаза Ван Яньюй были полны ненависти.

    Лу Фан не нашёлся, что ответить. Лу Чэньсинь и Таньян на самом деле спали в тот день в одном доме. Как получилось, что Чэньсинь пропал, а с Таньяном всё в порядке?

    - Что?! Нечего сказать? Ха-ха-ха... Лу Фан, когда я пришла в твой дом, что ты мне обещал? В постели ты был таким нежным... Ты говорил, если я пожелаю, наш сын станет наследником... И что в итоге? - Ван Яньюй все больше теряла над собой контроль. - Мой сын ушёл... Ты можешь дать мне другого сына? Можешь? Ха-ха-ха!!! Почему бы тебе не отдать меня одному из своих братьев? Может, так я смогу получить ещё одного сына? Или любому другому мужчине!

    Поднявшись на ноги, она шагнула к стоящему неподалеку человеку.

    - Управляющий Чжао, разве не ты бросал на меня всегда украдкой похотливые взгляды? Хочешь меня? Давай! Прямо здесь! Я позволю тебе мной овладеть! Ха-ха-ха-ха!!!

    Лицо мужчина покраснело. Он попытался отступить, но запутался в полах длинной одежды. Охранники хотели вмешаться, но не осмелились, боясь причинить третьей госпоже вред.

    Весь задний двор застыл в напряжении.

    В этот момент дверь с грохотом распахнулась.

    - ДА ЧТО ВЫ СЕБЕ ПОЗВОЛЯЕТЕ?! - во двор ворвался разъярённый Лу Шэн, в сопровождении одетых в красные халаты учеников секты. - Остановите её! - указал он на зашедшуюся в истерическом смехе женщину.

    Двое учеников, бросившись вперёд, тут же отцепили спятившую Ван Яньюй от оцепеневшего мужчины.

    Стоящий чуть сбоку Лу Фан облегчённо вздохнул.

    - Эй! Разве это не наш молодой господин? Вы так долго жили в Янь Шане, но с вами ничего плохого не случилось... - Ван Яньюй захихикала.

    Не сдержавшись, Лу Шэн наотмашь ударил её по лицу. Её голова мотнулась из стороны в сторону. Глаза удивлённо расширились.

    - Третья госпожа устала. Отведите её в покои. Пусть отдохнёт.

    - Да, господин! - двое слуг, взяв сопротивляющуюся женщину под руки, потащили её в дом.

    Посмотрев на своего несчастного отца, Лу Шэн вздохнул. Он состарился и уже не мог справиться не то, что с врагом, но и со своей наложницей.

    - Шэн'эр... - вздохнул Лу Фан. За эти пару дней он, казалось, постарел сразу на несколько лет.

    Лу Шэн посмотрел сначала на Лу Таньяна, потом на его мать - Лу Хун.

    Эта женщина в данный момент крепко обнимала сына - в глазах застыли слезы.

    - Брат Шэн. Ван Яньюй... она отравила ужин Таньяна! - с трудом сдерживаемые слезы двумя тонкими ручейками хлынули из её глаз. - Она такая жестокая... - всхлипнула женщина.

    Лицо Таньяна было бледным, дыхание тяжелым. Он молча стоял, позволяя матери себя обнимать.

    - Достаточно! - холодно ответил Лу Шэн. – Прекратите! Забыли о приличиях?!

    Лу Хун, затрясшись от страха, тут же перестала плакать.

    - Расходитесь! Лу Таньян, дядя Чжао, управляющий Чжао - останьтесь. Остальные расходитесь! Возвращайтесь к своим делам! - холодный взгляд Лу Шэна прошёлся по двору.

    Кроме Дяди Чжао, все, кого коснулся этот взгляд, опустили голову.

    Вокруг него витала аура власти и силы. Со своим высоким ростом и мощным сложением, он казался свирепым и диким зверем.

    Обычный человек был не в силах выдержать его тяжёлый взгляд.

    Подчиняясь его приказу, люди покинули задний двор - осталась лишь небольшая группа.

    Ведущую на задний двор дверь он приказал закрыть, оставив на страже учеников секты «Багряных Китов». Только после этого он подошёл к Лу Фану - узнать, что произошло.

    Как оказалось, накануне вечером Ван Яньюй внезапно начала причитать, что её сын мёртв. Впав в отчаяние, она воспылала ненавистью ко всем окружающим.

    Она подсыпала в ужин Таньяна пыльцу ядовитого цветка, но к счастью, дядя Чжао, заподозрив неладное, не дал молодому господину притронуться к еде.

    Выслушав отца, Лу Шэн задумался.

    - Насчет этого... Чэньсинь на самом деле мёртв. Я нашёл его тело...

    - Нашёл тело??? - Лу Фан, пошатнувшись, вцепился в руку Лу Шэна.

    Для остальных это, видимо, не стало сюрпризом - мало кто верил, что Чэньсинь ещё жив.

    - Он за воротами, но папа, я бы не советовал тебе на него смотреть. Не слишком приятное зрелище, - Лу Шэн вздохнул.

    Лу Фан некоторое время молчал. Потом, собравшись с силами, произнес дрогнувшим голосом:

    - Давайте, всё же, посмотрим...

    - Подождите, пока третья мать немного успокоиться, прежде, чем рассказывать ей об этом, - сказал Лу Шэн.

    - Мм, - Лу Фан согласно кивнул.

    Покинув задний двор, группа мужчин направилась к боковым воротам поместья. В тенистой аллее стоял большой чёрный гроб.

    Лу Шэн приказал своим людям поднять массивную крышку.

    Лу Фан шагнул вперёд. От увиденного на его глаза навернулись слезы.

    За ним последовали и остальные. Некоторые кривились от отвращения, а Лу Таньяна и вовсе вырвало.

    - Какой ужас... - выдохнул дядя Чжао. - Брат Шэн, смотрю, ты неплохо обосновался в Янь Шане. Сможешь узнать, кто сотворил такое с молодым господином Чэньсинем?

    Его слова привлекли к Лу Шэну взгляды всех присутствующих.

    Они только что прибыли в Янь Шань и не знали знаков отличия секты «Багряных Китов», но понять, что Лу Шэн здесь чего-то добился, благодаря его молчаливой свите было не сложно.

    - Это нелегко... - ответил Лу Шэн. Естественно, он знал, кто был причиной смерти его брата, но говорить своей семье не собирался. Ни к чему им были такие знания.

    - А что насчёт властей? - лицо Лу Фана скривилось от боли. - Будет ли какой-то прок, если мы сообщим об этом чиновникам?

    Лу Шэн не ответил.

    Лу Фан понял, что означает молчание сына. В отличие от дяди Чжао и Лу Таньяна, он был тем, кто присутствовал на закрытых заседаниях городской элиты Цзю Ляня. Естественно, он знал много тайн, в том числе и о существовании призраков.

    Увидев тело Чэньсиня, он понял, насколько сложна ситуация. Человек не мог такое сотворить...

    - Не нужно вам было сейчас переезжать в Янь Шань... - Лу Шэн вздохнул.

    - У нас не было другого выхода... - Лу Фан вздохнул. - В Цзю Ляне нельзя было оставаться... Многие люди уехали, продажи упали.

    Лу Шэн понимал всю тяжесть ситуации, в которой оказался его престарелый отец.

    Прогремевший в Цзю Ляне взрыв нанёс огромный урон всему городу. Это ослабило и семью Лу, которая сильно зависела от торговли.

    Оставшись в городе, семья бы обанкротилась. Поэтому, Лу Фан решил как можно скорее переехать.

    - В любом случае, вы уже здесь, так что, давайте все успокоимся. Папа, ты уже решил, чем бы хотел заняться? - спросил юноша. Как один из высших руководителей секты «Багряных Китов», он мог позаботиться о благосостоянии и безопасности своей семьи.

    - Пока никаких идей, нужно сначала осмотреться, - пожал плечами Лу Фан.

    Глава 91.

    Сестры. (Часть 1)

    - Я бы вложил деньги в покупку зерна, - словно, между прочим, заметил Лу Шэн.

    - Покупку зерна? - удивился стоящий неподалеку дядя Чжао. - Ситуация настолько серьёзна?

    - Более чем. Всё больше купцов боятся покидать стены Янь Шаня. Земельные участки остаются незасеянными. Независимо от того, какие запасы зерна сделает город, рано или поздно они закончатся. Вероятнее всего, в следующем году настанет голод, - тихо сказал Лу Шэн.

    - Спасибо сын. Так и сделаю, - Лу Фан прикрыл глаза, давая понять, что больше не желает разговаривать. В конце концов, Лу Чэньсинь был его сыном. Чувств, что он сейчас испытывал, Лу Шэну было не понять.

    Вскоре, попрощавшись с отцом, Лу Шэн вместе с учениками секты покинул поместье.

    Ему нравился вечерний город. Ночной рынок, освещенный множеством факелов и масляных фонарей, издали казался морем танцующих огней.

    Это было место достатка и процветания.

    Лу Шэн медленно шёл по улицам города. Глядя на живость проносящейся мимо толпы, чувствовал всё больше возрастающую усталость.

    "С тех пор, как я пришёл в этот мир, я изо дня в день усердно трудился, чтобы стать сильнее. Практиковал боевые искусства, чтобы бороться с призраками. Если бы не я, семью Лу, скорее всего, ждала бы та же судьба, что и семью Сюй", - повернув голову вправо, Лу Шэн увидел мальчика с маленьким деревянным барабаном. Судя по широкой улыбке, ребенок сейчас был очень счастлив.

    Пройдя мимо мальчика, наткнулся на группу подвыпивших студентов, горланящих на всю округу какую-то шутливую песню. Они пели нескладно, не попадая в такт, чем шокировали более трезвых прохожих.

    - Ха-ха-ха! Брат Чэнь! Брат Сун! Давайте выпьем! - студент поднял руку, держа её так, словно в ней была пивная кружка. Громко крякнул, не обращая внимания на раздраженные взгляды толпы.

    Его друзья громко рассмеялись.

    - Хотя мисс Хун сегодня меня отвергла... в следующий раз… я снова выберу её! - компания снова рассмеялась.

    Лу Шэн, скользнув по ним взглядом, проследовал мимо. По обеим сторонам от него шеренгами следовали ученики секты. Где бы они ни проходили, люди старались держаться от них подальше.

    Они были теми, с кем люди предпочитали не связываться.

    Пройдя ещё немного, Лу Шэн внезапно остановился. Направился к ларьку, в котором продавались обжаренные в масле рисовые шарики.

    За маленьким столиком в углу сидела пара грязных, оборванных нищих.

    Они были явными попрошайками, с грязными волосами и истощёнными телами. Вот только позы их были странными - в глаза сразу бросались неестественно прямые спины.

    Увидев их, Лу Шэн прищурился. Махнув рукой, дал знак своим подчинённым оставаться на месте, сам же направился к одному из столиков. Уселся на деревянный табурет.

    - Молодой господин, какие рисовые шарики вы предпочитаете? - подбежал к нему подобострастно улыбающийся продавец.

    - Те же, что и у них, - кивнул юноша в сторону нищих.

    Хозяин ларька, мужчина средних лет, услышав его слова, смущенно пробормотал:

    - Господин, вы, должно быть, шутите. Эти двое едят то, что сделано из отходов нашей кухни...

    - Разве они не платят за еду?

    - Откуда у них деньги? - хозяин ларька горько улыбнулся. - Эти девочки бродили поблизости много дней, собирая гнилые овощи и кости. Я просто их пожалел.

    - Вы милосердны… Они приезжие? - Лу Шэн снова посмотрел на нищих.

    - Разве не видно? Это беженцы. Эти дети явно родом из непростой семьи. Когда я предложил им еду бесплатно, они отказались. Мне потребовалось некоторое время, чтобы их убедить. Они согласились только с условием, что в будущем компенсируют мне убытки, - покачал головой мужчина.

    - Раз это девочки, почему их до сих пор никто не похитил? Они ведь живут на улице, насколько я понял, - Лу Шэн был удивлён.

    - Эмм... вам всего лишь нужно взглянуть на их лица, чтобы всё понять, - вздохнув, ответил торговец.

    Лу Шэн, больше ничего не спрашивая, заказал порцию мясных шариков. Усевшись на своё место, продолжил наблюдать.

    Юноша сразу почувствовал исходящую от этих нищенок необычную ауру, отличную от обычных смертных.

    Аура была похожа на огненный шар, ярко сияющий в ночной тьме. Она сразу привлекла внимание Лу Шэна.

    В этих двоих чувствовался тонкий след нити Инь Ци.

    Он впервые видел присущую призракам ауру у живых людей, поэтому и остановился, когда увидел такую странность.

    Сконцентрировавшись, смог услышать разговор девочек:

    - Сестра, почему ты не ешь? Если не есть, будет холодно, - прошептала одна из них. Её голос был ясным и звонким.

    - Я уже съела три шарика, эти твои, - ответила вторая девочка, судя по всему, старшая из сестер. Её чуть хриплый голос нёс в себе ощущение тепла и спокойствия. - Я подсчитала, что рисовые шарики могут храниться на холоде около восьми часов. Мы можем по чуть-чуть добавлять их в овощной суп - так он станет немного сытнее.

    - Я не хочу снова есть гнилые овощи, - со слезами на глазах прошептала младшая.

    - Я тоже. Но у нас нет другого выхода, - ответила старшая. - Мы итак должны уже трём десяткам людей. Я не хочу, чтобы этот список вырос ещё больше.

    Младшая, не смея возразить, наклонилась к тарелке, видимо, собираясь съесть ещё один рисовый шарик, но внезапно остановилась.

    - Не волнуйся, я все понимаю, - подняв голову, прошептала она.

    Эти сестры, даже став нищенками, не утратили своей чести и гордости. Судя по речи, в прошлом они получили неплохое образование. Они относились к такому простому делу, как поедание рисовых шариков, слишком серьёзно.

    Ещё немного послушав разговор девочек, Лу Шэн, поднявшись, направился к их столу.

    - Случайно подслушав ваш разговор, я понял, что вы люди образованные. Почему бы вам не наняться куда-нибудь писарями? Эта должность сейчас востребована.

    Услышав его голос, девушки одновременно подняли головы. Одного взгляда оказалось достаточно, чтобы понять, почему их положение столь плачевно.

    Их лица были покрыты гнойниками - нос, рот, веки, шея... Практически каждый дюйм кожи. Только две узких щели оставались там, где были глаза. Отвратительное зловоние исходило от тел.

    Волдыри на шеях были больше остальных и в них копошились белые личинки.

    Заметив взгляд юноши, старшая прикрыла руками шею.

    - Я хочу их вытащить, но боюсь.

    Лу Шэн внимательно осмотрел сестер. Если бы не отсутствие адамовых яблок и не небольшие бугорки на месте груди, он не смог бы точно сказать, какого они пола.

    - Вам нужна помощь? Я могу предоставить вам работу, - его заинтересовали эти странные личности. Впервые он видел Инь Ци у смертных.

    - Правда? - воскликнула младшая, вскочив с места.

    Старшая вела себя сдержаннее.

    - Правда, - кивнул в ответ Лу Шэн.

    - И какую работу вы хотите нам поручить? Мы образованы, умеем шить, стирать, готовить, - поспешно затараторила младшая.

    - Вы разбираетесь в садоводстве? - улыбнувшись, спросил Лу Шэн. - Полив растений, подкормка, обрезание листьев?

    - ДА!!! - в унисон воскликнули сестры. Их глаза засверкали от радости.

     

    ***

     

    Доставив нищенок в оранжерею, оставшееся до ночи время Лу Шэн провёл, практикуя технику Девяти Стальных Озер. Тренировался до тех пор, пока полностью не исчерпал внутреннюю силу Нефритового Журавля Инь-Ян.

    На этот раз он сразу заметил прогресс. Слабое онемение и зуд распространились по всей поверхности кожи. Это был характерный призрак того, что он инициировал технику.

    Это также подтвердило теорию Лу Шэна о несовместимости некоторых навыков. Техника Нефритового Журавля Инь-Ян не подходила для культивации навыков боевых искусств, требовавших сильного физического истощения. Но к счастью, теперь он знал, как справиться с этой проблемой.

    Лу Шэн нанёс несколько последовательных ударов стоящему перед ним куску чёрного железа.

    У него на лбу, между бровей, появился красный знак, руки засияли алым. Тело начало излучать тепловые волны.

    - Разрывающая Сердце Длань! - жёсткий удар обрушился на центр железной пластины.

    Лу Шэн на несколько секунд замер в одной позе, после чего медленно расслабился.

    Кусок железа внешне оставался чёрным, и только прикоснувшись к нему, можно было понять, что металл буквально кипит.

    Именно так Лу Шэн культивировал Основную Багряную Мантру. Седьмой уровень Основной Багряной Мантры был вершиной мастерства этой техники. Дальнейшего прогресса ему так и не удалось достичь. Он понятия не имел, что делать дальше, как усилить свою кровавую сеть, поэтому и практиковался на куске чёрного железа.

    Каждый раз, ударяя по мишени кровавой сетью, он следил, чтобы сотканная из внутренней Ци паутина полностью охватывала кусок железа. Это должно было улучшить его точность и усилить контроль.

    Неправильной формы кусок железа в высоту достигал примерно роста человека. Он оптимально подходил для имитации атаки.

    В своём последнем ударе Лу Шэн одновременно активировал Основную Багряную Мантру и Разрывающую Сердца Длань. Полученный эффект Лу Шэна удовлетворил.

    Под действием Основной Багряной Мантры, сила Разрывающей Сердце Длани, изначально простой техники, многократно возросла.

    Эффект Силового Толчка, сопровождавший его удар, заставил глыбу железа мелко задрожать.

    - Внешний глава, ужин готов, - окликнул его Нин Сань.

    Лу Шэн кивнул. Он, наконец, инициировал технику Девяти Стальных Озер и был намерен в самое ближайшее время повысить её уровень в Модификаторе.

    Благодаря технике Нефритового Журавля Инь-Ян, с этим не должно было возникнуть проблем. В конце концов, это был навык не слишком высокого уровня.

    Честно говоря, эту технику он начал культивировать только из-за того, что в решающий момент она могла спасти ему жизнь.

    Глава 92.

    Сестры. (Часть 2)

    - Что там с частотой инцидентов? - несколько дней Лу Шэн только и делал, что занимался культивированием, не интересуясь тем, что происходит во внешнем мире. Поручив Нин Саню беспокоить его только в случае, если вопрос будет касаться жизни и смерти.

    - Господин Нефритовый Лотос время от времени наведывается на главную базу секты. Всё, как и раньше. Ничего необычного. Как только что-то измениться, вас тут же уведомят, - ответил Нин Сань.

    - А что насчёт тех нищенок, что я привёл домой? - спросил Лу Шэн, вспомнив о юных гостьях.

    - Я всё проверил. Они на самом деле чужестранки, прибывшие в Янь Шань около месяца назад. Отлично управляются с растениями. Не воруют и не бездельничают, - улыбнулся Нин Сань.

    - Наблюдай за ними. Если заметишь что-то странное, сразу докладывай, - Лу Шэн чувствовал, что не просто так они являются носителями Инь Ци. Он взял их только потому, что хотел узнать, чем они отличаются от обычных смертных.

    - Да, господин.

    - Сходи в мои покои, возьми командный жетон и навести кузнеца. Хочу заказать подходящее оружие, - приказал Лу Шэн.

    - Понял. Скажу кузнецу, чтобы подготовил всё необходимое, – кивнул Нин Сань. - Ах, да, сегодня в поместье Лу пройдет церемония погребения, - после небольшой паузы добавил он.

    - Похороны Лу Чэньсиня… - Лу Шэн вздохнул. - Отправлюсь туда чуть позже. Что насчет «Зала Прекрасных Сокровищ»?

    - Ничего, господин. Почему бы вам не наведаться на базу секты? Помниться, старший Чжан раньше коллекционировал антиквариат. Кроме того, на складе базы есть много найденных на раскопках артефактов, - спросил Нин Сань.

    - Как-нибудь гляну, - ответил Лу Шэн, усаживаясь за щедро накрытый стол. Огромная тарелка риса исчезла в недрах его желудка буквально за считанные секунды.

    Пообедав, юноша направился в свои покои, решив немного передохнуть. Проходя мимо одной из теплиц, заметил главного садовника, о чём-то беседующего с двумя сестрами.

    Как он недавно узнал, старшую звали Лю Цинь, младшую - Лю Цайюнь. По их словам, они были сиротами, потерявшими семью в какой-то большой трагедии. Они не говорили, что именно произошло, но Лу Шэн чувствовал, что за этим кроется какая-то тайна.

    Проходя мимо теплицы, Лу Шэн заметил свисающей с руки одной из сестер кусок покрытой гнойниками кожи. Что самое странное, нищенка совсем не обращала на это внимания, словно не замечая.

    Улыбнувшись девочкам, Лу Шэн приветливо кивнул. Девочки кивнули в ответ. Садовник почтительно склонил голову. Только после того, как юноша исчез вдали, он, проинструктировав новых работниц, отправился по своим делам.

    - Сестра, мы можем остаться здесь ещё на несколько дней? - шёпотом спросила Лю Цайюнь.

    - Нет. Мы не должны втягивать в это молодого господина, - ответила Лю Цинь. - Скоро наступит, сама знаешь, какое время.

    Лю Цайюнь покорно кивнула.

    - Те твари снова придут. Если мы останемся здесь надолго, это место тоже будет уничтожено, - на глазах Лю Цинь выступили слезы. - Но... мне здесь нравиться. Эти цветы... они такие красивые... - тихо пробормотала девочка.

    - Мне тоже... - так же тихо ответила Лю Цинь. - Но молодой господин смертный, как и все здесь.

    - Я понимаю...

    - Это не твоя вина, - Лю Цинь ласково обняла сестру за плечи. - Я чувствую их, они уже близко.

    Лю Цайюнь не ответила. Вместо этого, она прижалась лицом к груди сестры, разрывая на лице волдыри. Выплеснувшийся из них гной измазал платье старшей девочки.

     

    ***

     

    Открыв дверь, Лу Шэн вошёл в комнату.

    Он собирался отдохнуть, но внезапно замер. Цепким взглядом пробежался по помещению.

    Всё было, как обычно. Две табуретки, стоящие у заваленного книгами стола. Аккуратно заправленная кровать с балдахином.

    Присмотревшись, Лу Шэн заметил бледную руку, вцепившуюся в край плотной ткани - казалось, кто-то сидит на кровати, придерживая край балдахина.

    - Кто здесь? - прищурившись, спросил он. Пальцы крепко вцепились в рукоять сабли.

    Ответа не последовало. Очень медленно, переступая с пятки на носок, он двинулся к кровати. Холодно улыбнувшись, резко сорвал ткань.

    Занавес упал, обнажив пустую кровать.

    Его кровать стояла в углу между двумя глухими стенами, так что спрятаться за ней было невозможно.

    Обернувшись, Лу Шэн еще раз обвёл взглядом комнату.

    - Пытаешься сбежать?! - засмеялся он. Без предупреждения ударил в центр кровати раскрытой ладонью.

    Горячая волна разлилась по воздуху.

    Кровать рухнула. Обломки древесины разлетелись по комнате. Лу Шэн услышал чей-то слабый вскрик. К нему, выскочив из руин кровати, бросилась чёрная тень.

    - Кровавая Сеть! - скомандовал юноша.

    Внутренняя Ци плёнкой разлилась по телу.

    Леденящий душу крик, наверное, был слышен, в каждом уголке дома.

    В комнате резко потеплело.

    Убедившись, что призрака больше нет, Лу Шэн улыбнулся.

    "И что привело эту тварь в мою комнату? Может, в моём теле слишком много Инь Ци? Или, причина в тех двух девочках?" - он нахмурился.

    В этот момент, в дверь его спальни постучали:

    - Внешний глава! С вами всё в порядке?!

    - Всё в порядке, - ответил Лу Шэн. - Принесите новую кровать.

    Вбежавшие в комнату охранники, увидев царивший внутри хаос, шокировано застыли.

    - Да, господин, - никто из них не знал, что случилось. Сгорали от любопытства, но спросить не осмеливались.

    Пока слуги устанавливали новую кровать, Лу Шэн, нагнувшись, поднял с пола розовый кошелёк, украшенный вышивкой, изображающей плывущих по озеру уток. Вышивка была грубой, а кошелёк недорогим. Но Лу Шэн ясно ощущал исходящий от него холод.

    "Надо же, Инь Ци теперь сама приходит к моему порогу", - усмехнулся он. Поскольку в предмете было не много Инь Ци, Лу Шэн, слегка прикусив зубами палец, прижал его к кошельку.

    Со слабым шипением тонкой ниточкой в тело Лу Шэна полилась холодная энергия.

    С каждым мгновением кошелек становился всё теплее.

    - Вы кто?! - донёсся из коридора голос одного из учеников секты, сейчас стоящего у двери на страже. - Как смеете ломиться в покои внешнего главы?! Смерти захотели?!

    - Молодой господин Лу сейчас находиться в серьёзной опасности! Вы должны немедленно его разбудить! - ответил ему чуть хрипловатый девичий голос.

    - Опасность? - мужчина рассмеялся. - В опасности, скорее, окажется тот, кто осмелиться побеспокоить нашего босса! Свалите отсюда, уродливые ведьмы!

    Лю Цинь и её сестра?

    Лу Шэн услышал перепалку изнутри комнаты. В его глазах промелькнули смешинки. Выйдя из помещения, он увидел двух нищенок, пытающийся пройти мимо его стражи.

    - Что случилось? - улыбнувшись, спросил он.

    - Молодой господин Лу... с вами... не произошло ничего… необычного? - Лю Цинь облегчённо вздохнула, увидев Лу Шэна невредимым. С её души словно свалился огромный камень.

    - Необычного? В моей комнате был грабитель. Он потерял кошелёк. Думаю, это была женщина, - усмехнувшись, Лу Шэн подбросил кошелёк в воздух.

    - Это...?! - увидев кошелёк, нищенки задрожали.

    - Молодой господин! Это наш недосмотр! - воскликнули ученики секты, услышав его слова.

    - Ничего, мне всё равно было скучно. День изо дня практиковать боевые искусства... Так хоть какое-то развлечение, - Лу Шэн, улыбнувшись, смерил сестёр насмешливым взглядом.

    - Молодой господин Лу... - Посмотрела на него старшая. - Разве... вам не страшно?

    - Страшно? - Лу Шэн приподнял бровь. - Вы, обе, следуйте за мной.

    Развернувшись, направился на задний двор, к недавно возведённой башне. Это было малолюдное место. Кроме того, у Лу Шэна снаружи на страже стояли люди, не пускающие никого внутрь.

    Усевшись на каменную скамейку, посмотрел на нищенок.

    - Говорите, кто вы такие? И каким образом привлекаете призраков?

    При слове «призраки» обе девочки вздрогнули. Однако, вместо страха, их глаза засияли радостью.

    Их лица лучились надеждой.

    Лу Шэн несколько секунд молчал, дожидаясь, пока девочки успокоятся.

    - Вы... знаете о призраках? - насторожённо спросила младшая.

    - Конечно. Нам нередко приходиться сталкиваться с подобными вещами. В противном случае, как вы думаете, смогли бы мы контролировать такой большой регион? - Лу Шэн нахмурился, увидев, что сестры ведут себя иначе, чем он ожидал.

    - Вы правы... Раз молодой господин в курсе, нам не нужно ходить вокруг да около, - облегчённо вздохнув, сказала Лю Цинь. - Я думала, только такие, как мы, могут иметь дело с призраками и сверхъестественным. Какое счастье, что мы встретили вас, господин Лу!

    Лу Шэн был озадачен.

    - Объясните уже, что происходит. А то я только ещё больше запутался.

    - Хорошо, - серьёзно посмотрела на него Лу Цинь.

    Задумавшись, она попыталась вспомнить, с чего всё началось. Её глаза наполнились болью и горечью.

    Глава 93.

    Происхождение. (Часть 1)

    - Мы обе родились в провинции Юнь, в довольно богатой семье. Учились в частной школе. Однажды в наш дом нагрянула кучка нелюдей, - ненависть плескалась в глазах Лю Цинь. - Они убили старшего господина и защитников дома. Пришедшее на подмогу подкрепление постигла та же участь. После того, как все члены главной семьи были убиты, они принялись за побочные ветви. Наша семья как раз была такой. Эти люди что-то искали. Они убили всю нашу семью. Только благодаря одному хорошему человеку, мы смогли скрыться, переодевшись нищенками.

    - Почему на вас охотятся призраки? - спросил Лу Шэн.

    - Это наша с сестрой особенность. Мы одарены энергией, привлекающей призраков и способны чувствовать их присутствие, - ответила Лю Цинь.

    Младшая коротко кивнула.

    Лицо Лу Шэна оставалось спокойным - сёстры не смогли понять, верит он им или нет.

    - Ясно... И что вы теперь собираетесь делать?

    Девочки переглянулись. Старшая нерешительно шагнула вперёд:

    - Раз уж эти твари здесь, думаю, нам лучше уйти.

    Услышав это, Лу Шэн нахмурился.

    - Сколько вам лет?

    Хоть девочки и были озадачены вопросом, но, всё же, ответили честно.

    - Мне - одиннадцать, сестре десять, - понурив голову, сказала Лю Цинь.

    Лу Шэн кивнул – всё было так, как он и предполагал.

    - Вы слишком молоды... ещё и больны. Есть ли смысл продолжать скитаться? Рано или поздно вы умрёте от голода или от жажды. Или погибнете от рук призраков, - сказал он.

    Ненадолго прикрыв глаза, юноша вздохнул. Ему было жаль этих несчастных детей.

    - Хорошо, - наконец, сказал он. – Даже захотев, я не смог бы это проигнорировать. Можете остаться под моей опекой. Мне как раз нужны помощники. Что скажете?

    - Спасибо вам, молодой господин Лу. Но... помощники? Что мы должны будем делать? - насторожилась Лю Цинь.

    - В основном, заниматься уборкой, - улыбнулся Лу Шэн.

    - О, так вам нужны горничные? Нам это подходит! - воскликнула младшая.

    Лю Цинь, услышав слова сестры, не стала возражать.

    - Найдите Нефритового Лотоса. Скажите, что это мой приказ. Пусть пригласит врача и купит нужные лекарства, когда тот вас осмотрит, - скомандовал Лу Шэн.

    - Вы, правда, этого хотите? - Лю Цинь широко раскрытыми глазами смотрела на Лу Шэна.

    - Конечно, - улыбнулся юноша. - Я возлагаю на вас большие надежды. Способность обнаруживать призраков очень редка. Не недооценивайте себя, в вас заложен большой потенциал.

    - Правда...? - голос Лю Цайюнь задрожал.

    - Так и есть, - Лу Шэн улыбнулся, обнажив ряд белых, ровных зубов.

    - Спасибо вам, молодой господин... - Лю Цинь, стиснув зубы, преклонила колено прежде, чем он успел её остановить.

    - Всё хорошо, - смущённо пробормотал юноша. - Столкнувшись с бедой в столь юном возрасте, вы смогли сохранить чистоту своих сердец и помыслов. Это восхитительно. Разве не естественно, что я хочу вам помочь?

    Сестры Лю не могли сдержать слёз радости. Испытав столько горя, они научились ценить подобные вещи.

    Всё это время они находились в постоянных бегах, не смея надолго задерживаться на одном месте. Бесчисленное количество раз, проснувшись ночью, они были вынуждены отправиться в путь. Время от времени им встречались добрые люди, которые вскоре гибли по их вине. Слишком часто их надежды обращались прахом.

    На этот раз всё должно было закончиться по-другому. Стоящий перед ними молодой господин был невероятно силён. Его взгляд был свирепым, а аура необычной. Но что самое главное - он совсем не боялся призраков.

    Сердце Лю Цинь расцвело надеждой. Возможно, на этот раз им с сестрой повезёт.

    Покинув задний двор, сестры, вслед за слугой, прошли в выделенную им комнату. Переоделись в чистую одежду.

    - Сестра, думаешь, мы сможем, наконец, остановиться? - прошептала Лю Цайюнь.

    Лю Цинь промолчала.

    Не дождавшись ответа, Лю Цайюнь продолжила:

    - Почему ты не сказала молодому господину правду?

    - А что было бы, поступи я так? - посмотрела на сестру Лю Цинь. - Если бы я обо всём рассказала, могли бы мы здесь остаться?

    - Даже ещё один день было бы неплохо... - пробормотала Лю Цайюнь.

    Лю Цинь вздохнула:

    - Мы не должны обманывать господина Лу, я понимаю. Он так к нам добр.

    - Но, ты же знаешь, пока Кровь Великого Духа не будет найдена, они не оставят нас в покое.

    - Тцц! - Лю Цинь быстро прижала к губам указательный палец.

    - Это несправедливо! Почему мы должны расплачиваться за грехи главной ветви? - глаза Лю Цайюнь наполнились ненавистью. - Мама... Папа... Что плохого они сделали, чтобы быть освежёванными заживо? Чем мы это заслужили?! Такая жизнь хуже смерти!

    - Достаточно, Цайюнь! - потеряв терпение, прикрикнула на сестру Лю Цинь.

    Девочка замолчала. Глотая слезы, прикусила губу.

    - Однажды, когда я стану достаточно сильной... я уничтожу всех, кто был причастен к смерти нашей семьи... Всех, до единого... - стиснув зубы, процедила она.

    - Цайюнь!!! - Лю Цинь крепко обняла сестру. - Ты забыла, чему нас учили родители?!

    - Сестра... я буду добра только к тем, кто добр ко мне. А тех, кто желает мне зла, заставлю страдать! Разве это не справедливо?

    Лю Цинь не нашлась, что ответить.

    Лу Шэн стоял за дверью, молча слушая разговор сестер.

    Он хотел поприсутствовать на осмотре, чтобы лично услышать вердикт врача. Как он понял, дело было не в особых способностях сестёр - за ними охотились по какой-то другой причине.

    - Интересно… - глаза Лу Шэна сузились. Развернувшись, он быстрым шагом двинулся прочь.

     

    ***

     

    Тяжёлые железные пруты врезались в тело Лу Шэна - его спину, плечи, грудь.

    Юноша был обнажён.

    Его окружали мускулистые воины секты «Багряных Китов». Несмотря на усталость, они были вынуждены продолжать своё странное занятие.

    За несколько последних дней тело Лу Шэна заметно увеличилось в размерах. Мышцы стали похожи на толстые, переплетённые между собой стальные канаты. Поверхность кожи покрылась тонкой сеточкой вен.

    Это был один из признаков инициации техники Девяти Стальных Озер.

    - Достаточно. Лекарственная ванна готова? - открыв глаза, Лу Шэн посмотрел на своих валящихся от усталости с ног подчинённых.

    - Да, старший, - поспешно ответил Дуань Мэн.

    Лу Шэн кивнул. Его подчинённым пришлось нелегко. Помимо Нефритового Журавля Инь-Янь была ещё одна техника, не дающая ему инициировать этот навык - «Атакующая Медвежья Лапа».

    "К счастью, всё получилось", - приняв из рук Дуань Мэна кувшин, Лу Шэн залпом его осушил, после чего неспешным шагом направился в свои покои.

    В центре комнаты стояла большая бадья, до краев наполненная чёрно-фиолетовой жидкостью.

    "Боевые искусства удовольствие не для бедных... Одна эта ванна стоит, по меньшей мере, десять серебряных таэлей", - Лу Шэн покачал головой.

    Больше не медля, он, сбросив в себя одежду, погрузился в сомнительного цвета жидкость.

    По его коже распространилось легкое жжение, быстро проникнувшее внутрь тела.

    Лу Шэн погрузился в жидкость по шею, оставив сверху лишь голову.

    "Думаю, можно приступать", - закрыв глаза, он откинулся на бортик ванной. -"Deep Blue".

    Перед мысленным взором привычно вспыхнул экран Модификатора.

    Нажав на кнопку «Начать Модификацию», он быстро нашёл в перечне технику «Девяти Стальных Озер».

    "Поднять технику «Девяти Стальных Озер» до первого уровня", - уверенно скомандовал он.

    Модификатор на секунду размылся. Когда его состояние вернулось к исходному, статус техники «Девяти Стальных Озер» с «Инициировано» сменился на «Первый уровень».

    Слабое шипение коснулось ушей Лу Шэна. Опустив глаза, он увидел, как фиолетово-чёрная жидкость с невероятной быстротой меняет цвет, становясь прозрачной.

    Забурливший внутри тела горячий поток был быстро подавлен. Лу Шэн пережил эту модернизацию без особых последствий для организма.

    "Похоже, я не ошибся, приказав влить в ванную десять порций лекарства". - Юноша улыбнулся. Лекарственный настой, вкупе с внутренними ресурсами тела, помог легко пережить поднятие техники укрепления тела до первого уровня.

    "Как правило, навыки укрепления тела требуют постоянных тренировок - день за днем, месяц за месяцем, год за годом. Благодаря этому, неуязвимость тела увеличивается, вкупе с силой и прочностью. Такая трансформация полезна для организма не меньше, чем культивация навыков внутренней силы. Наверное, именно поэтому, навыки укрепления тела потребляют энергии даже больше, чем «Основная Багряная Мантра». Но при помощи лекарственных настоев, потребление ресурсов снизилось до такой степени, что можно не прерывать модернизацию".

    Он чувствовал расползающийся по поверхности кожи зуд и онемение. Это была Ци техники «Девяти Стальных Озер». Распространяясь по поверхности кожи, энергия покрывала тело сетью тонких стальных цепочек. Это была очень эффектная защита против обычного оружия.

    Глава 94.

    Происхождение. (Часть 2)

    Дождавшись, когда жидкость в ванной полностью обесцветится, Лу Шэн медленно поднялся. После этой модификации он чувствовал себя намного лучше, чем после предыдущей.

    Посмотрев на экран модификатора, быстро нашёл технику «Девяти Стальных Озер».

    В графе её описания добавилась новая строка:

    «Техника Девяти Стальных Озер» : Уровень Первый. Специальный Эффект: Увеличение прочности».

    Техника укрепления тела ощущалась, как плотный слой вязкой субстанции, нанесённой на поверхность кожи. Лу Шэн и не надеялся, что эта техника первого уровня кардинально изменит его тело.

    Выбравшись из ванной, он принял холодный душ.

    На следующий день, проснувшись рано утром, отправился на главную базу «Багряных Китов» - принять участие в совещании. Выслушав несколько докладов, выяснил, что битва, идущая в предместьях города, достигла своего апогея.

    Семья Чжэнь за последние дни атаковала около двадцати баз фракции «Красных Районов», попутно уничтожив несколько десятков членов какой-то левой новой группировки.

    Их методы были слишком жестокими. Даже члены секты «Багряных Китов», в этой войне играющие роль уборщиков, прибыв на место очередного сражения, не могли справиться с отвращением.

    Фракция «Красных Районов» ничуть не отставала от семьи Чжэнь. Заманив двоих членов семьи в ловушку, они убили их прежде, чем успело прибыть подкрепление.

    Это разозлило семью Чжэнь, заставив их мобилизировать значительную часть своих сил. Обе стороны словно сошли с ума.

    Секта «Багряных Китов» была задействована, как вассал семьи Чжэнь. Им частенько доводилось попадать под удар вассалов фракции «Красных Районов». В результате, потери несли обе стороны.

    Одним из вассалов «Красных Районов» была небольшая тайная организация - Алая Цитадель. Она были известным в Северных Землях кланом наёмных убийц. Честно говоря, то, что они оказались вассалами «Красных Районов», потрясло многих.

    В секте «Багряных Китов» прекрасно понимали, что агентурную сеть Алой Цитадели не стоит недооценивать. Эти убийцы выполняли заказы несмотря ни на что, часто забывая о ценности собственной жизни. Казалось, у них напрочь отсутствует чувство самосохранения. Этот клан стал для секты «Багряных Китов» настоящей проблемой.

    За короткий промежуток времени были ранены несколько эмиссаров внутренних дел. Погибло в бою трое старших.

    Под предлогом полученных в недавнем бою ран, Лу Шэн был освобожден от участия в миссиях. Однако даже он чувствовал растущую внутри секты напряжённость. Многие из руководителей из-за ранений перестали приходить на совещания.

    По окончании совещания, попрощавшись с мастером секты, Лу Шэн отправился в кузнечную мастерскую, которая располагалась недалеко от базы секты, на берегу Кипарисового Озера.

    Он уже давно мечтал о новом оружии, но не было возможности его купить. Хорошее оружие ценилось слишком дорого.

     

    ***

     

    = В Долине Ста Мечей. =

    - Хорошее оружие требует высококачественных материалов. Если внешний глава не может их найти, как насчёт тяжёлого оружия? - спросил старший Дуань - лучший мастер-кузнец секты.

    - Тяжёлое оружие? - уставился Лу Шэн на жилистого старика, остужающего в бочке с ледяной водой раскалённый клинок.

    - Именно, - улыбнулся старший Дуань. - Внешний глава отлично сложен. Вы можете использовать тяжёлое оружие весом в несколько десятков цзиней. С ним вам не будет страшно никакое оружие противника, даже самое лучшее. Все недостатки компенсируются весом.

    Лу Шэн согласно кивнул.

    - В таком случае, какое тяжёлое оружие, по вашему мнению, мне подходит? Я культивирую «Основную Багряную Мантру». Может, мне подойдёт молот?

    - А вы знаете какие-нибудь техники, в которых используется молот? - спросил старший Дуань.

    - Я... не знаю... - Лу Шэн покачал головой. Правда, он легко мог найти кого-нибудь, кто такой техникой владел. Освоив азы с помощью учителя, он в кратчайшие сроки мог достичь вершины мастерства любого навыка. Именно в этом и было преимущество Модификатора.

    - Тогда, в обращении с каким оружием вы достигли высшего уровня мастерства? - спросил старший Дуань. - Благодаря какой технике стали мастером средоточия духа.

    - Сабля. Похоже, все мои техники завязаны на использование сабли, - вдруг осознал юноша.

    - Значит, вы привыкли сражаться саблей, - улыбнулся старший Дуань. - У меня есть пара мечей и если вы не возражаете, попробуйте использовать их. Эта пара была изготовлена для одного из эмиссаров внешних дел. К сожалению, он погиб прежде, чем они были готовы... - вздохнул Старший.

    - Пара мечей? Могу я взглянуть? - Лу Шэну пришлась по душе эта идея.

    - Пожалуйста, пройдёмте за мной, внешний глава, - кивнув, Старший Ван повёл юношу мимо печей в конец комнаты. Туда, где хранился арсенал.

    Это был довольно просторный зал, с выложенными неотшлифованным камнем стенами. На стойках вдоль стен висело самое разнообразное оружие.

    Сабли, копья, посохи, дубины, мечи, кинжалы и алебарды. Лу Шэн почувствовал себя ребенком, попавшим в кондитерскую.

    - Смотрите, внешний глава, - старший Дуань повел Лу Шэна вдоль стеллажей. Остановился у стойки с тяжёлым оружием.

    Махнул рукой в сторону двух широких мечей.

    - Внешний глава, вот оружие, о котором я говорил. Кажется, оно вам подойдёт. Эта пара называется - Одинокий Полумесяц.

    Лу Шэн подошёл ближе, чтобы получше рассмотреть клинки.

    Два широких меча-близнеца, примерно метровой длины. Сияющие серебром лезвия. Три металлических обруча, овивающие эфесы обоих клинков.

    Задняя часть лезвий была толщиной с ребро ладони. Ширина клинка - с боковую толщину талии. Лу Шэну почему-то казалось, что такое оружие не придётся ему по руке.

    - Что скажете? - с гордостью спросил старший Дуань. - Эта пара мечей была выкована за тридцать шесть дней в четыре приёма. Использовались материалы наивысшего качества. Это оружие намного прочнее любой из присутствующих здесь сабель.

    Лу Шэн молча смотрел на стойку с мечами.

    - Старший Дуань... разве это не мясницкие ножи? Одинокий Полумесяц? Даже такое красивое имя не может сгладить тот факт, что это тесаки мясника.

    Старший Дуань, усмехнувшись, покачал головой.

    - Мясницкие тесаки? Конечно же, нет. Эти мечи, весящие каждый около семидесяти шести цзиней, исключительны. Что касаемо их формы... разве она подходит для разделки туш?

    Лу Шэн вздохнул.

    - Я могу взять их в руки?

    - Конечно, - старший Дуань взмахнул рукой, жестом разрешая ему делать всё, что заблагорассудится.

    Лу Шэн кивнул. Размяв руки и плечи, он медленно подошёл к стойке. Взялся за рукоять одного из мечей.

    - Вверх! - скомандовав сам себе, юноша разрезал мечом воздух.

    Техники внешней силы значительно увеличили его физическую силу. Выполнив несколько шагов техники «Черного Саблезубого Тигра», Лу Шэн переключился на «Восемьдесят Четыре Ласточки», «Преследующие Ветер».

    Навыки укрепления тела, которыми он владел, тоже увеличивали физическую силу.«Атакующая Медвежья Лапа» включала в себя всего один уровень, поэтому ему не составило труда достичь в этой технике вершины мастерства. Кроме того, он овладел первым уровнем техники «Девяти Стальных Озер».

    Эти навыки внешней силы из хрупкого, изнеженного юноши превратили его в неуклюжего Геркулеса, хвастающегося своей физической силой.

    Когда Лу Шэн использовал эту силу, его тело увеличивалось в размерах. Вены на руках и шее мгновенно вздувались.

    Он сейчас был в два раза шире старшего Дуаня и на голову выше. Его тело с каждой новой модификацией раздувалось всё больше. Вспучившиеся мышцы становились всё крепче.

    - Вверх! - Лу Шэн, не отпуская первый меч, поднял в воздух второй.

    Он скрестил мечи перед собой. Лезвия, четко, словно зеркало, отразили его лицо.

    - Какое полезное свойство! - усмехнулся юноша.

    - Кажется, я не ошибся. Внешнему главе действительно подходит это оружие. В таком случае, я дам вам пятидесятипроцентную скидку - всего сто серебряных таэлей!

    "Сотня таэлей..." - Лу Шэн потерял дар речи. Да что позволяет себе этот старик? Кроме необычной формы и веса, в этом оружии не было ничего примечательного.

    - Двадцать таэлей.

    - Двадцать таэлей?! Да это же грабёж! Этот старик потратил всю жизненную энергию на эти...

    - Мясницкие ножи! - закончил за него Лу Шэн.

    Эти два меча, на которые было потрачено довольно много металла, на самом деле были созданы на основе мясницких ножей. Не понять это мог только человек, ничего не смыслящий в боевых искусствах.

    - Двадцать таэлей слишком мало! Это даже не покроет моих расходов! - возмущённо замахал руками старший Дуань.

    - Значит десять таэлей, - Лу Шэн ударил мечом по мечу. Хотя выбор материалов был не слишком хорош, качество конечного продукта было удовлетворительным. При встрече с противником, превышающем его по скорости, выполненный этими мечами блок закрыл бы от удара большую часть его жизненно-важных органов.

    - Десять таэлей?! - лицо Старшего Дуаня исказилось от гнева. - Прекрасно, пусть будет двадцать таэлей. Вы уникальны! Запомните это! Если бы эти мечи продавались в другом месте, они стоили бы не меньше двухсот таэлей.

    - Ну, для начала, нужно было бы найти покупателя. Как думаете, многие смогут сражаться с таким весом в руках? - Лу Шэн легко взмахнул сразу обоими клинками. Поднятый мечами ветер всколыхнул бороду старшего Дуаня.

    - Не цените вы мою доброту, внешний глава... - покачал головой старший Дуань, укоризненно посмотрев на юношу.

    - Где я могу их, как следует испытать? - чем дольше Лу Шэн держал в руках это необычное оружие, тем больше оно ему нравилось.

    - Следуйте за мной, - ответил кузнец, взмахнув рукой.

    - Кстати, этим мечам не подходит название Одинокий полумесяц, - Лу Шэн взял не только мечи, но и предназначенные им ножны, сшитые из свиной кожи.

    Как могла такая дешевка продаваться за двести таэлей? Или это были всего лишь мечты старого кузнеца?

    - Что за дерьмо?! Это имя я лично им подобрал. Они выполнены в форме полумесяца. Изначально я хотел назвать их Одинокими Серпами, но это не слишком красиво звучало, поэтому я изменил название, - тон Старшего Дуаня был крайне невежливым. Он надеялся заработать на этой сделке много денег, и теперь был разочарован.

    - Поскольку я их покупаю, они будут называться так, как нравиться мне, - Лу Шэна нисколько не заботили авторские права создателя. - Назову их Мечами Палача.

    - Что? - старший Дуань едва не потерял дар речи.

    Лу Шэн, улыбнувшись, промолчал. Покинув оружейную, они вышли в общий зал. Потом, через боковую дверь, попали ещё в одно помещение.

    Комната была просторной. Голые каменные стены, в центре крепкая деревянная кукла, обернутая сеном.

    - Это древесина высокой плотности, очень прочная, - сказал старший Дуань, рукой указав на куклу. - Если вы сможете её сломать, я сам заплачу вам двадцать таэлей.

    Подняв мечи, Лу Шэн подошёл к кукле. Губы его скривились в насмешливой улыбке.

    - Серьёзно? – прищурился он.

    Глава 95.

    Миссия. (Часть 1)

    - Серьёзно, - уверенно кивнул старший Дуань.

    Лу Шэн, усмехнувшись, небрежно взмахнул мечом - раздался звук разрезаемого металлом воздуха.

    Даже зная, что Лу Шэн культивирует «Основную Багряную Мантру», старший Дуань не мог по достоинству его оценить.

    Проведя нехитрые подсчёты, Лу Шэн пришёл к выводу, что для достижения поставленной цели будет достаточно использовать «Основную Багряную Мантру» пятого уровня. Такой уровень силы не вызовет подозрений у его соратников.

    Два длинных меча обрушились на деревянный манекен.

    В следующее мгновенье Лу Шэн почувствовал сильную отдачу, как будто ударил рукой по натянутому куску эластичной резины. Мечи отскочили назад.

    - Ещё раз! - прежде, чем старший Дуань успел что-то сказать, на шее Лу Шэна вспучились вены. Мечи-близнецы врезались в торс деревянной куклы и снова отскочили назад.

    - Ещё раз! - мечи обрушились на куклу в третий раз.

    Взметнувшись в воздух, они создали волну ветра, всколыхнувшую одежду и бороду старшего Дуаня.

    Старик открыл было рот, собираясь что-то сказать, но в этот момент увидел волнами разливающуюся по телу Лу Шэна внутреннюю Ци. Мечи-близнецы начали яростно врезаться в деревянную куклу, снова и снова, заставляя содрогаться стены и пол.

    Глухие звуки ударов, казалось, не собирались смолкать. Судя по выражению лица Лу Шэна, он получал ни с чем несравнимое удовольствие. Уголки его рта кривились в бесшабашной улыбке.

    Не говоря ни слова, он продолжал рубить шею манекена.

    Лезвия мечей, врезаясь в тело манекена, оставляли на его поверхности четкие отметины, которые с каждым новым ударом становились всё глубже.

    Ещё один косой удар обрушился на шею несчастной куклы. Удар был такой силы, что казалось, задрожала земля.

    Глаза старшего Дуаня, наблюдающего за странной тренировкой, восторженно сверкали.

    - Неплохо... её действительно очень сложно сломать... - повернувшись, Лу Шэн улыбнулся старому кузнецу.

    Старший Дуань, не веря своим глазам, смотрел на деревянный манекен. Его голова была почти отрублена - оставалось нанести всего лишь один удар. Руки, ноги и туловище покрывало множество глубоких отметин. Для старика это зрелище было слишком невероятным, но вместе с тем и болезненным.

    Этот манекен был куплен пару дней назад. И всего за каких-то полчаса он превратился в своего почившего в печи предшественника.

    Ему хотелось плакать. Этот вырезанный из редкой древесины манекен был очень дорогим. Согласно словам продавца, он должен был прослужить много лет после покупки. Но всего лишь одно посещение Лу Шэна превратило его в бесполезный хлам. Хоть он и не был разрушен до конца, для использования по назначению уже не годился.

    - Забыть об этом, забыть! Подумаешь, не повезло! Внешний глава Лу, вам лучше уйти. Этот старик больше не желает вас видеть. Деньги положите на конторку в главном зале, - кузнец отвернулся, не желая больше смотреть на этого наглеца.

    Лу Шэна это не волновало. Он с самого начала поставил перед собой такую цель. Попрощавшись со старшим Дуанем, он вскоре покинул помещение.

    Теперь он был нормально экипирован. Эти два меча послужат ему некоторое время, а значит, пришла пора сосредоточиться на усовершенствовании техник внутренней силы.

    Он достиг седьмого уровня «Основной Багряной Мантры» и теперь, при наличии Инь Ци, мог экстраполировать её с любой другой техникой высшего уровня мастерства.

    Так как техника «Девяти Стальных Озер» была всего лишь навыком уровня владения силой, за основу он решил взять именно «Основную Багряную Мантру».

     

    ***

     

    = Пять дней спустя. Город Хуай Янь. =

    Тёмные, зловещие облака плыли по небу, обрушивая на землю косой холодный дождь.

    Улицы города были пусты. Редкие прохожие, найдя укрытие, быстро исчезали с аллей и переулков.

    Стоящий у ворот поместья Ху молодой человек, с чёрным зонтиком в руках, подняв голову, вглядывался в небо.

    Мужчина хмурился. Не было никаких намеков на то, что этот дождь скоро закончится.

    Молодой человек стоял недалеко от ворот, рядом с большим каменным львом. Его взгляд скользил по пустынной улице. Тёмные тучи плыли над остроконечными крышами выстроившихся вдоль проулка домов. Не было видно ни одной живой души.

    Только липкая тьма заполняла широкую улицу. В окнах высившихся вдоль дороги домов не было и проблеска света - улица словно вымерла.

    В этот момент он заметил слабое, исчезнувшее в считанные мгновенья, свечение. Нахмурился. Опустив голову, посмотрел на свою одежду - вода полностью пропитала его красивые, сшитые на заказ ботинки.

    - Ненавижу дождь, - стиснув зубы, пробормотал он.

    Его негромкий голос на пустынной улице звучал набатом.

    - Каждый раз, когда идёт дождь, у меня портится настроение, - снова вздохнул мужчина.

    Дождь барабанил по крышам, ручейками стекая с их краев, грязными каплями брызгая на его ботинки.

    - Это место находиться далековато от поместья Дунлинь. Не думал, что ты сможешь меня догнать, - обернувшись, сказал молодой мужчина, обращаясь непонятно к кому.

    - Скрип... - главные ворота поместья Ху медленно отворилась, открыв взгляду пустынный двор.

    За дверью стояла одетая в красное платье девушка с алым зонтиком в руках. Широкий зонтик скрывал её лицо, но не мог спрятать от взгляда прекрасную фигуру.

    - Чжэнь И... мне придется убить тебя... и Чжэнь Сюня... как жаль... - голос девушки дрожал, как будто она говорила, одновременно с этим задерживая дыхание.

    Лицо молодого человека оставалось бесстрастным. Облокотившись на столб у ворот, он посмотрел на девушку.

    - Подумать только, ты пришла лично. Похоже, «Красные Районы» совсем не волнуются за одну из своих старших.

    - Не о чем волноваться... есть ещё старшая сестра... даже если бы пришёл Чжэнь Сюнь... всё бессмысленно... ха-ха-ха, - девушка медленным шагом приближалась к Чжэнь И, хихикая, словно безумная.

    Чжэнь И вздохнул. Их война с «Красными Районами» достигла своего апогея. И сегодня один из них умрёт - либо он, либо эта девушка с зонтиком. Неважно, кто это будет, последствия приведут к катастрофе.

    Однако мужчина был удивлён, что фракция «Красных Районов» послала за ним одну из своих ключевых фигур.

    К сожалению, у него не было иного выбора, кроме как сражаться.

    Снова вздохнув, Чжэнь И посмотрел на даму в красном. Незаметно вытащил из рукава серебристо-белый кинжал. Двинулся ей навстречу.

     

    ***

     

    Мелкий дождь продолжал накрапывать, мерно барабаня по крышам домов. Лу Шэн, сидя за столом, медленно жевал сладкую дыню. Дыня имела жёлтую плоть и по текстуре напоминала арбуз.

    Одна из теплиц к этому времени была полностью преобразована в учебную площадку, на которой тренировались исключительно его воины. Многие из его подчиненных, следуя примеру Лу Шэна, приходили сюда каждое утро.

    Проглотив несколько кусочков дыни, Лу Шэн почесал голову. Его беспокоило, что волосы так и не начали отрастать.

    - Хотя я раньше и не был красавцем, но выглядел гораздо привлекательнее, чем сейчас... - вздохнул он, осмотревшись. Многие из его подчиненных сейчас тренировались. Здесь не было чужих, поэтому люди не волновались, что их мантры будут украдены.

    - Эй! - его взгляд заметил две маленькие фигурки, отрабатывающие какой-то странный удар. Признаться, он был удивлён.

    - Похоже на какую-то кинжальную технику, - Лу Шэн после последней своей вылазки на базу секты и посещения библиотеки, стал разбираться в боевых искусствах намного лучше. Один взгляд на их движения дал ему понять, технику какого оружия они практикуют.

    Глаза Лу Шэна прищурились. Изначально он взял этих девочек под опеку только потому, что почувствовал в них нить Инь Ци. Говоря же о сострадании... это был всего лишь предлог. Хотя он не был злым человеком, но и филантропом себя не считал. Зачем ему помогать другим без причины?

    Он думал использовать сестер в роли магнита для призраков. Он не стремился узнавать их секреты.

    Он всё ещё до конца не решил - оставить их или отправить куда подальше.

    В конце концов, он понятия не имел, насколько могущественна охотящаяся на них фракция. Вспомнив об этом, Лу Шэн, поднявшись, направился к сёстрам.

    - Чи! - Лю Цайюнь, сбившись с шага, едва не упала.

    - Не так, - услышал юноша голос старшей девочки. - Прыгая вперёд, надо приземляться на подошву, а не на пятки. А кружась, старайся не наклоняться ни в одну из сторон.

    - Но когда я кружусь, у меня устают ноги. И как я, не наклонившись, увижу, что находится у меня за спиной? - Лю Цайюнь была озадачена.

    - Видеть? А представить никак нельзя? - спросила Лу Цинь.

    - Я не могу... - Покачала головой Лю Цайюнь.

    За спором девочки не заметили, как к ним подошёл Лу Шэн.

    - Вы отрабатываете удары кинжалом? - спросил он.

    - Молодой господин Лу, - Лу Цинь выполнила изящный реверанс, принятый только в богатых семьях. - Мы никогда не держали в руках оружия. Просто копируем движения, подсмотренные у других людей... - смущённо пробормотала она.

    - Удар, что вы практикуете, слишком прост. К тому же, он является всего лишь шагом в серии последовательных движений. Вы должны понимать, что серия включает в себя множество ударов, нацеленных на защиту в различных ситуациях. То, что вы скопировали, всего лишь ничтожная крупица чего-то большего, - улыбнувшись, пояснил Лу Шэн.

    - Ясно... - лица девочек озарились пониманием. Всё это время они чувствовали, что с практикуемым ими ударом что-то не так, но понять, что именно, не могли. Теперь, выслушав объяснение Лу Шэна, они, наконец, поняли, в чём проблема.

    Глава 96.

    Миссия. (Часть 2)

    Лу Шэн с улыбкой смотрел на девочек. Благодаря лечению, их болезнь медленно отступала. Да и в качестве личных помощников у него не было к ним нареканий. Впрочем, Лу Шэн не давал им сложных заданий. Они стирали одежду, убирали комнату, накрывали на стол, отлично справляясь с обязанностями Цяо'эр.

    В этот момент в голову Лу Шэна пришла прекрасная идея:

    Девочки, обладающие необыкновенными способностями... Почему бы не протянуть им руку помощи и не вытащить их со дна?

    Немного подумав, он сказал:

    - Если вам так сильно хочется овладеть какой-нибудь боевой техникой, я могу вас научить.

    Лица девочек осветились радостью.

    - Молодой господин... вы не шутите? - взволнованно воскликнула Лю Цинь.

    - Конечно же, нет. Я готов научить вас основам, - словно в подтверждение своих слов, он продемонстрировал им серию ударов техники «Багряного Кита».

    Тренировавшиеся неподалеку ученики секты, услышав его слова, остановились. Это была невероятно редкая возможность поучиться у такого первоклассного мастера, как Лу Шэн.

    После детальной демонстрации, он велел девочкам начать отрабатывать показанные удары. Потом повернулся к ученикам секты, решив пояснить им своё понимание всё той же техники «Багряного Кита».

    Утро пролетело незаметно. Ученики были впечатлены. Они больше не испытывали страха перед своим, внешне кажущимся жестоким боссом. Скорее чувствовали с ним теперь какое-то странное сродство.

    Отношение к нему сестёр тоже изменилось. Пусть они и не знали о его осведомлённости относительно их секрета, помощь, которую он им оказал, во много раз превышала то, что они получали до этого от других людей.

    В течение нескольких следующих дней Лу Шэн продолжал преподавать им основы, заставляя снова и снова отрабатывать изученные удары.

    Сестры чувствовали, как резко возросло их мастерство, по сравнению с тем временем, когда они блуждали в потёмках. Сражаясь друг с другом, они уже инстинктивно чувствовали, когда нужно атаковать, а когда защищаться.

    Всё это время они не могли сражаться с призраками иначе, чем при помощи своего родового козыря, эффективного только при близком контакте. Из-за отсутствия боевых навыков, им приходилось постоянно рисковать жизнью, полагаясь исключительно на удачу.

    Но теперь, благодаря Лу Шэну, им выпал шанс изменить свою судьбу.

    С каждым днём девочки всё больше привязывались к Лу Шэну, называя его своим учителем. Юноша не возражал. То, чему он их учил, было основополагающими знаниями, которые должен был постичь каждый ученик секты «Багряных Китов». И это было именно то, в чём в данный момент нуждались девочки.

    В перерывах между тренировками Лу Шэн принимал лекарственные ванны, во время которых культивировал технику «Девяти Стальных Озер». Чтобы довести её до высшего, третьего уровня, ему хватило двух ванн.

    Стоило ему активировать умение, как его кожа покрылась чёрными жилами, похожими на состоящую из стальных цепей сеть. Он, наконец, достиг новых высот в укреплении своего тела. Мастера уровня владения силой теперь не могли его даже ранить.

    Но больше, чем что-либо, Лу Шэн хотел модифицировать «Основную Багряную Мантру». Он довёл этот навык до высшего уровня мастерства, но чтобы добиться больших успехов, нужно было экстраполировать его при помощи Инь Ци призраков.

    Однако Инь Ци, поглощённой из добытого недавно у призрака кошелька, было недостаточно для экстраполяции этой техники.

    Ему нужно было найти другой источник энергии мёртвых.

    Так, за тренировками и поисками, незаметно пролетел месяц.

    Всё это время Лу Шэн, либо тренировался в своей штаб-квартире, либо занимался изучением боевых искусств в Библиотеке Боевого Воззвания.

    В один из дней он вдруг вспомнил о старшем Чжане, у которого, по словам одного из помощников, была неплохая коллекция антиквариата. К сожалению, Лу Шэн не нашёл там ничего, содержащего Инь Ци.

    Попутно с этим Лу Шэн решил наведаться и на склад секты «Багряного Кита», надеясь хоть там чем-нибудь разжиться.

    На складе хранился большой ассортимент различных предметов, однако поскольку предметы там были относительно новыми, среди них не нашлось того, что включало бы в себя Инь Ци.

    Лу Шэн вернулся в оранжерею с пустыми руками.

    Новости, поступающие от мастера секты, тоже не вызывали оптимизма. Молодой господин И из благородной семьи Чжэнь был тяжело ранен.

    Вскоре Лу Шэну поручили миссию по зачистке поместья Сун, в котором недавно произошла серьезная битва. В этой битве Красные Районы потеряли несколько сильных призраков.

    Раз требовалось присутствие Лу Шэна - третьего номера в секте «Багряных Китов», значит, миссия была опасной. Возможно даже, ожидалась атака «Алой Цитадели».

    Получив задание, Лу Шэн, призвав своих людей, сразу же отправился в поместье Сун.

    Он только что вернулся с похорон Лу Ченьсиня, поэтому настроение его было не самым радужным. Кроме того, он жаждал как можно быстрее пополнить свои запасы Инь Ци.

     

    ***

     

    = Поместье Сун. =

    Остановившись у входа, Лу Шэн осмотрел полуразрушенный двор.

    Дома и здания в нем были пронизаны зияющими отверстиями, напоминая руины древнего храма.

    По словам представителя семьи Чжэнь, занимавшегося этим поместьем, Аномалия была полностью уничтожена, но оставалось много фрагментов разорванных тел, которые легко могли превратиться в новую угрозу. Поэтому, секте «Багряных Китов» было приказано уничтожить останки.

    Это место было окружено учениками секты ещё до того, как туда прибыл Лу Шэн. За охрану объекта отвечал эмиссар внутренних дел Ван.

    Увидев Лу Шэна, внутренний глава Ван облегчённо вздохнул. За время охраны поместья этот мужчина, ранее весивший сто восемьдесят цзиней, потерял шестую часть своего веса.

    Передав часть своих обязанностей Лу Шэну, внутренний глава Ван, наконец, смог отдохнуть.

    Обведя цепким взглядом внутренний двор, Лу Шэн, подняв голову, посмотрел вверх. Палящее полуденное солнце висело высоко в небе. Это было самое жаркое время дня.

    Затем посмотрел на Нин Саня и Дуань Мэна, позади которых стояли пять мастеров уровня владения силой из отряда Парящих Орлов.

    - Проследите, чтобы никто сюда не входил, пока я осмотрюсь, - приказал юноша.

    - Да, господин! - поспешно согласились присутствующие.

    Самым сильным среди экспертов отряда Парящих Орлов был мечник Сюй Чуй. Этот мужчина, с длинным тяжёлым мечом, своими умениями впечатлил даже Лу Шэна.

    Демонстрируя своё мастерство, он в мгновение ока разрубил на шесть аккуратных кусков целый стол. Из отряда Парящих Орлов Лу Шэн больше всего был заинтересован именно в этом воине, надеясь, что тот вскоре достигнет уровня владения целью.

    - Внешний глава, мне нужно вас сопровождать? - чуть запнувшись, спросил Сюй Чуй. В отряде Парящих Орлов этот мужчина всегда был тёмной лошадкой, держась особняком и ничего о себе не рассказывая.

    Именно благодаря особенностям его характера, Лу Шэн и принял его в свою команду. Может быть, поэтому он был ему так предан.

    - Не боишься? - спросил у него Лу Шэн, обернувшись.

    - Разве не для этого мы изучаем боевые искусства? - спокойно улыбнулся Сюй Чуй.

    Лу Шэн, после небольшой паузы, добавил:

    - У тебя есть семья?

    Сюй Чуй кивнул:

    - Жена, сын и наложница.

    - Идём, - сказал Лу Шэн, решив позволить ему следовать за собой. - Если бы у тебя не было семьи, не взял бы. Негоже оставлять род без наследника.

    Сюй Чуй засмеялся:

    - Я уверен во внешнем главе. Если мы не столкнемся с призраками, всё будет нормально. Члены «Алой Цитадели», в сравнении с внешним главой, просто жалкое ничто.

    - У «Алой Цитадели» есть четыре Лорда. Впрочем, если они не нападут всем скопом, уверен, мы победим, - улыбнулся в ответ Лу Шэн.

    Для посторонних его «Основная Багряная Мантра» достигла к этому времени пятого уровня. Реальный уровень «Багряной Мантры» и техники «Девяти Стальных Озер» был его спрятанным в рукаве козырем.

    На самом деле, он был культиватором внутренней и внешней силы, давно достигшим уровня средоточия духа. Однако, учитывая его культивационную базу, можно было предположить, что даже мастеру божественного начала будет нелегко с ним справиться.

    Но ради того, чтобы другие не узнали, как активировать Deep Blue, он вынужден был скрывать свой реальный уровень силы.

    По словам заместителя мастера секты Чэнь Ина, который недавно столкнулся с одним из Лордов «Алой Цитадели», тот был на уровне средоточия духа. Если они на самом деле решаться прийти и атаковать Лу Шэна, единственное, что их будет ждать, это смерть.

    - Идём, - кивнув Сюй Чую, Лу Шэн шагнул в ворота поместья Сун.

    Первым, что бросилось в глаза, было тело женщины, одетой в длинную белую юбку и жёлтую кофту, подвешенное за шею на толстой ветке сухого дерева.

    Замедлив шаг, Лу Шэн посмотрел на тело.

    Глаза женщины были выколоты, нос срезан. Труп был похож на сдувшийся воздушный шар.

    - Это призрак «Красных Районов»? - почему-то шёпотом спросил Лу Шэн.

    Сюй Чуй озадаченно покачал головой.

    - Разве у призраков есть материальное тело?

    Лу Шэн задумался. Он точно знал, что у призраков низкого уровня не было материального тела. Те, кого он убивал, оставляли после себя порошок или какой-нибудь небольшой предмет. Только более сильные монстры, подобные Душам Мертвых, имели состоящие из плоти тела.

    Ещё немного посмотрев на тело, Лу Шэн подошёл ближе. Остановился у ног женщины. Вытащив меч, коснулся им тела. Осторожно толкнул.

    - Это человек, а не призрак. Скорее всего, это кто-то из «Алой Цитадели», - нахмурился юноша.

    В теле не было Инь Ци. Потеряв интерес к женщине, Лу Шэн, опустив меч, двинулся к дому.

    Он помнил комнату, в которой жила маленькая девочка.

    Теперь, когда семья Чжэнь очистила это место, был шанс, что он сможет найти здесь напитанный Инь Ци предмет.

    Открыв чудом уцелевшую во время пожара дверь, юноша зашёл в помещение. Закрыл нос ладонью, спасаясь от взметнувшейся в воздух пыли.

    По комнате было разбросано множество платьев, как пеплом посыпанных серо-белым порошком.

    Глава 97.

    Сделка. (Часть 1)

    Хмурясь, Лу Шэн осторожно ступал по белому пеплу. Подошёл к лежащему посреди комнаты металлическому котлу, место которому было на кухне. От него осталась лишь половина. Вторая часть, расплавившись, чёрной кляксой расплылась по полу.

    Подойдя к котлу, коснулся поверхности металла — она была гладкой, твердой и холодной.

    — Этот котёл подвергся необычному жару. Простым огнем его не расплавить, — прошептал следующий за Лу Шэном по пятам Сюй Чуй.

    — Это был не огонь, — покачал головой юноша.

    Потеряв интерес к котлу, начал исследовать комнату. Разбросанная по полу одежда, должно быть, принадлежала раньше хозяевам дома. Однако была одна странность — на ней не осталось даже следа Инь Ци.

    Осмотрев одежду, Лу Шэн переключился на кровать. Там лежало обугленное, чёрное как сажа, тело.

    Тут тоже не обошлось без странностей — сама кровать не была сожжена.

    Некоторое время постояв над телом, Лу Шэн протянул руку, намереваясь заглянуть трупу в рот. Ему показалось, что там что-то блеснуло.

    — На вашем месте я бы этого не делала, — нарушил тишину бесстрастный женский голос.

    — Кто здесь? — мгновенно выхватив меч, Сюй Чуй заозирался. Лу Шэн тоже обернулся.

    В дверях стояла женщина, одетая в костюм для верховой езды. Глаза юноши удивлённо распахнулись.

    Лицо женщины было обычным: не симпатичным, и не страшным. В уголках глаз пролегли едва заметные морщинки. Настораживал зажатый в руке незнакомки короткий меч, острый, как бритва, с лезвием, похожим на серебристую шелковую ленту.

    — Кто вы? — Лу Шэн не винил стоящих на страже учеников секты. Так как снаружи было тихо, он предположил, что, либо все они мертвы, либо женщина может становиться невидимой. Его не устраивал ни первый, ни второй вариант.

    Он чувствовал исходящий от незнакомки едва заметный аромат.

    Женщина в ответ с интересом изучала Лу Шэна.

    — Я Чжо Вэньюй. Если не ошибаюсь, вы третий номер секты «Багряных Китов», внешний глава Лу?

    — Вы меня знаете? — удивился юноша.

    — Секта «Багряных Китов» убила много наших воинов. Было бы странно, не проведи мы расследование, — женщина усмехнулась.

    — Значит, это тело — тоже кто-то из ваших? — догадался Лу Шэн. — Раз мы это выяснили, не пора ли скрестить клинки? Или вы хотите ещё что-то обсудить?

    — Я отличаюсь от своих соратников, — криво усмехнувшись, ответила женщина. — Узнав, что здесь твориться хаос, я сразу же бросилась сюда. К сожалению, опоздала. Но теперь мне кажется, что это даже к лучшему — случись иначе и я не встретила бы брата Лу.

    — И что вам от меня нужно? — с интересом спросил юноша. Впервые он столкнулся с кем-то из «Алой Цитадели». Она ничем не отличалась от обычных людей. Лу Шэн не понимал, почему все их считают сумасшедшими фанатиками.

    — Какой смысл нам сражаться? Всё, что мне нужно — это тело и то, что находится у него во рту, — сдержанно пояснила Чжо Вэньюй. — Что касаемо брата Лу, уверена, вы тоже не хотите понапрасну терять своих людей. Не так ли?

    Лу Шэн сразу понял, что она хочет этим сказать.

    И секта «Багряных Китов», и «Алая Цитадель» были всего лишь вассалами, поддерживающими своих покровителей. Никто не хотел терять свою жизнь ради чужих интересов.

    Если смотреть с такого ракурса, им не имело смысла друг с другом сражаться. Смысл слов Чжо Вэньюй был ясным — независимо от того, кто из них победит, эта победа будет бессмысленной. Только победа всей фракции может иметь значение.

    В этом Лу Шэн был с ней солидарен. Его целью был сбор предметов, наполненных Инь Ци, ну и, конечно же, успешное завершение миссии. Пока противоборствующая сторона будет воздерживаться от драки, он тоже не будет атаковать.

    — Но сначала я хотел бы убедиться, что эта вещь для меня бесполезна, — после небольшой паузы, сказал он.

    — Пожалуйста, — Чжо Вэньюй махнула рукой, показывая, что согласна.

    Кончиком меча Лу Шэн осторожно приоткрыл рот мёртвой женщины.

    — Пшшш… — изнутри полилась зловонная чёрная жижа. Даже задержав дыхание, Лу Шэн и Чжо Вэньюй чувствовали разлившуюся по комнате вонь.

    Когда жидкость вылилась полностью, во рту стал заметен чёрный металлический предмет, выполненный в форме диска.

    Лу Шэн посмотрел на Чжо Вэньюй.

    — Это то, что вам нужно? — спросил он.

    — Да. Отдайте его мне, и я немедленно уйду, — ответила женщина.

    — Забирайте. Мы пока выйдем, — Лу Шэн всё больше хмурился — зловоние стало просто невыносимым. Он не чувствовал присутствия в этом предмете Инь Ци, поэтому и сражаться за него не собирался. Махнув рукой Сюй Чую, юноша направился к выходу.

    Пройдя мимо женщины, он даже не попытался причинить ей вред. Обернувшись, Чжо Вэньюй посмотрела в спины Лу Шэна и его помощника.

    Она оставалась в помещении, нисколько не беспокоясь о зловонии. На её лице расцвела довольная улыбка.

    Она слышала слова Лу Шэна, приказавшего своим людям отступить.

    Женщина не спешила что-либо делать, через открытую дверь наблюдая за происходящим во внутреннем дворе поместья.

    — Всего лишь скот. Почему бы тебе его не убить? — раздался у неё над ухом мелодичный женский голос.

    — Это будет слишком очевидно. Не хотелось бы лишний раз привлекать к себе внимание семьи Чжэнь, — после короткой паузы ответила Чжо Вэньюй.

    — Семье Чжэнь сейчас не до тебя. Война между ними и «Красными Районами» становиться всё ожесточённей. Пришло время пожинать плоды посеянной нами паники, — прошептал голос.

    — Убить внешнего главу не сложно, труднее будет спрятать тело. К тому же, я жду, пока мне подадут сигнал.

    — Что за сигнал?

    — В этом мы с тобой и различаемся, — усмехнулась Чжо Вэньюй. — Я…

    *Скрип…* — В комнату кто-то вошёл.

    Замолчав на полуслове, Чжо Вэньюй подняла голову. Она была удивлена.

    — Почему вы вернулись? — спросила женщина, глядя на стоящего в дверях Лу Шэна.

    — Я передумал, — усмехнулся юноша, вытаскивая из-за спины два огромных меча. — Эта вещь. Она мне нужна. И лучше бы вам мне не препятствовать, иначе, я не смогу гарантировать сохранность вашей жизни.

    Благодаря своему массивному телосложению, он смог легко заблокировать дверной проём. Исходящая от него смертоносная аура мгновенно затопила помещение.

    Глаза Чжо Вэньюй сузились. Странная ухмылка промелькнула на её лице.

    — Никогда бы не подумала, что в этом мире есть человек, так жаждущий смерти…

    Не успев закончить фразу, Чжо Вэньюй сжалась, увидев летящий в её сторону широкий клинок. Атака была настолько стремительной, что она не успела вовремя среагировать.

    Отправившись в полёт, женщина с силой врезалась в каменную стену.

    На стену брызнула алая кровь.

    Спустя мгновенье Лу Шэн переместился на место, где ранее стояла Чжо Вэньюй. Его скорость была невероятно быстрой, а сила удара запредельной.

    Одновременная активация Основной Багряной Мантры и техники Нефритового Журавля Инь-Ян многократно увеличила его силу. А навыки укрепления тела высшего уровня позволили в пределах нескольких метров передвигаться очень быстро.

    — Ох…! — Чжо Вэньюй с большим трудом поднялась на ноги. Сочившаяся из ран кровь покрывала её истерзанное тело. Её локоть был раздроблен, нога вывернута. Она потеряла огромное количество крови. Но, что удивительно, её конечности не потеряли подвижности.

    Когда она, пошатываясь, встала, её глаза вдруг стали зелёными. Обернувшись, она посмотрела на Лу Шэна.

    — Как это возможно…?

    — Что? — Лу Шэн смотрел на неё с любопытством.

    — Твоя сила… это на самом деле… — на губах женщины пенилась кровь. Только сейчас она осознала свою беспечность. Но разве она могла подозревать, что будет сокрушена всего одним ударом?

    Лу Шэн медленно двинулся вперёд.

    Словно змея, Чжо Вэньюй проскользнула под его рукой. Метнулась в другой конец комнаты. Её кожа слабо засветилась зелёным. Ногти на руках, вытянувшись, вдруг стали кинжально-острыми. Кожа покрылась плотными чешуйками.

    — Ранее я была небрежна. Сейчас покажу, как выглядит одержимое духом демона тело…

    Прежде, чем она успела закончить, в неё снова что-то врезалось. Женщина, взлетев в воздух, повторно отправилась в полёт.

    На этот раз Лу Шэн атаковал обоими мечами.

    Пол спальни завибрировал, когда он, мгновенно переместившись сразу на несколько метров вперёд, остановился перед Чжо Вэньюй. Обрушился на неё двумя последовательными ударами.

    Из носа, рта и ушей Чжо Вэньюй сочилась зелёная слизь. Форма её головы изменилась. Её тело, пролетев по воздуху, упало в наполовину расплавленный котел.

    Во все стороны полетели капли крови. Женщина смотрела на Лу Шэна широко раскрытыми глазами, не в силах пошевелиться.

    — А ты на самом деле можешь держать удар, — схватив женщину за шею, Лу Шэн поднял её в воздух. — Чтобы не сильно тебя покалечить, я использовал легкие оплеухи. Не ожидал, что для твоего обездвиживания понадобиться целых три удара.

    — Ты… кто такой?! — заскрежетала зубами Чжо Вэньюй.

    — Всего лишь обычный смертный. А ты кто? Что ещё за одержимое духом демона тело? — Лу Шэн впервые встречал подобное существо.

    — Ты никогда о нас не слышал? — удивлённо посмотрела на юношу женщина.

    Глава 98.

    Сделка. (Часть 2)

    - А я должен был о вас слышать? - посмотрел на женщину Лу Шэн.

    Настала очередь Чжо Вэньюй удивляться. Несмотря на свою невежественность, этот парень смог её победить.

    К счастью, ей приходилось бывать во множестве ситуаций, благодаря чему она научилась реагировать довольно быстро. Посмотрев на Лу Шэна, она сказала:

    - Если отпустишь меня, расскажу, что знаю о «Красных Районах». Семья Чжэнь сейчас не в лучшем положении, можешь мне поверить.

    - Отдай мне украшение со своей шеи. Если у тебя есть ещё что-то подобное, я позволю тебе уйти, - Лу Шэн указал на жемчужное, украшенное белым бисером ожерелье.

    - По рукам! - Чжо Вэньюй была растеряна. Ожерелье, висевшее у неё на шее, не представляло никакой ценности. Она не ожидала, что противник захочет его получить.

    - И та вещь изо рта трупа. Я хочу на неё взглянуть, - добавил Лу Шэн.

    Честно говоря, он не хотел убивать эту женщину. Она была из «Алой Цитадели», вассала «Красных Районов». Её знания о призраках наверняка были обширнее, чем даже у самых значимых членов секты «Багряных Китов». Поэтому он и надеялся узнать от неё что-нибудь полезное.

    - Эта вещь вам не пригодится. Только демоны, подобные нам, могут её использовать, - ответила Чжо Вэньюй. Удивительно, но, несмотря на тяжёлые ранения, она говорила свободно и ясно. – Но даже нам тяжело поглощать этот вид трупной энергии. На то, чтобы её переварить, уходит слишком много времени.

    - Трупная энергия? - Лу Шэна вдруг понял. Хотя он чувствовал что-то странное во рту мёртвой женщины, это было не определенное чувство, а нечеткое осознание. В конце концов, без Модификатора он был бы всего лишь обычным смертным. Следовательно, кроме Инь Ци и внутренней Ци, он никаких других видов энергии не знал.

    - Ты очень силён. Скорее всего, один из сильнейших экспертов среди смертных. Такие, как ты, называют себя экспертами уровня божественного начала. Живут отшельниками, редко встречаясь с людьми. Как получилось, что ты, такой сильный эксперт, являешься всего лишь третьим номером своей секты? - спросила Чжо Вэньюй.

    - Я эксперт уровня божественного начала? - недоверчиво переспросил Лу Шэн. В сражении с ней он использовал только Основную Багряную Мантру, технику Небесного Журавля Инь-Ян и технику укрепления тела. Хотя фактически его боевая мощь была выше, чем у мастера секты, он не считал разницу между ними такой уж большой. Она же утверждала, что его уровень сопоставим с уровнем божественного начала.

    - Не сомневайся, - похоже, Чжо Вэньюй была уверенна в своих словах. - Как-то мне довелось обменяться парой ударов с одним экспертом божественного начала. Его сила была примерно равна твоей.

    - Ладно, давай пока отложим этот разговор на потом. Хочу посмотреть на эту вещицу, - Лу Шэн кивнул на висящее на шее Чжо Вэньюй ожерелье.

    Рывком Чжо Вэньюй сорвала с шеи украшение и бросила его Лу Шэну.

    - Не понимаю, что такого в этой безделушке? Кроме того, что она довольно старая, в ней больше нет никаких достоинств. Всего лишь обычное ожерелье, стоящее несколько серебряных монет. Если захочешь, я могу достать тебе дюжину подобных.

    - Естественно, у меня есть причина его желать, - поймав ожерелье, Лу Шэн подошёл к лежащему на кровати телу. С помощью сабли раскрыв рот мертвой женщины, вытащил из него чёрный предмет.

    Это был крошечный чёрный котел размером с яйцо, с нанесенным на нем замысловатым узором.

    Осторожно подняв его кончиком сабли, Лу Шэн посмотрел на Чжо Вэньюй.

    - Ты так этого жаждешь? - усмехнулся он.

    - Конечно, - не стала увиливать от ответа Чжо Вэньюй.

    Лу Шэн чувствовал исходящую от жемчужного ожерелья Инь Ци.

    - Если у тебя есть ещё предметы, подобные этому ожерелью, я отдам тебе эту штуку.

    - Серьёзно? - недоверчиво нахмурилась Чжо Вэньюй. - Ты в этом уверен?

    - Да, но мне нужны не просто ожерелья, а предметы старины. Украшения, извлеченные из могильников, которые находились в непосредственном контакте с телами мёртвых, - пояснил Лу Шэн.

    Чжо Вэньюй задумалась.

    - Предметы, подобные этому... взгляни, такие подойдут? - достав из-за пазухи расшитый золотом кошелёк, она протянула его Лу Шэну.

    Взяв кошелёк в руки, Лу Шэн ощутил циркулирующую в нём нить Инь Ци. Он улыбнулся - как оказалось, решение заключить сделку с этой демоницей было правильным.

    - Да! Ещё десять подобных предметов и я отдам тебе эту вещь.

    - Хорошо, - без колебаний согласилась Чжо Вэньюй.

    Услышав её ответ, Лу Шэн засомневался - а не продешевил ли он?

    - Э, нет... я оговорился, - подмигнув женщине, он усмехнулся, - сотня подобных предметов и эта вещица твоя!

    - Ты...! - Чжо Вэньюй едва не задохнулась от гнева. - Каков хитрец! Смотри, не переусердствуй!!

    - Ничего подобного, - Лу Шэн улыбнулся. - Или, может, тебе не так уж и нужен этот предмет?

    Некоторое время Чжо Вэньюй мерилась с Лу Шэном взглядами. В конце концов, ей пришлось признать поражение. Она на самом деле слишком отчаянно нуждалась в этом котле.

    - Самое большее - несколько десятков предметов. Все они редкий антиквариат, стоящий невероятно дорого. Больше не найду, даже если захочу. По крайней мере, быстро.

    Глядя на неё, Лу Шэн был уверен - на этот раз она говорит правду.

    - Как скоро ты сможешь мне их доставить? Есть какие-то проблемы?

    - Проблем никаких нет, но нужно время. К сожалению, не все предметы принадлежат мне, - поначалу Чжо Вэньюй думала, что Лу Шэн над ней просто издевается, но понаблюдав за ним, поняла, что он на самом деле хочет получить эти предметы. Следовательно, у неё появился шанс заключить с ним сделку. - Кстати, если тебя такие предметы интересуют в долгосрочной перспективе, я могу найти их стабильный источник и стать твоим деловым партнером. Но ты должен помочь мне достать некоторые вещи, которые только люди могут взять в руки.

    - Серьёзно? - заинтересовался предложением Лу Шэн. В ожерелье было слишком мало Инь Ци. Его количество было эквивалентно порошку, остававшемуся на одежде убитых Лу Шэном призраков. Достаточно для экстраполяции навыков среднего уровня, но ничтожно мало для экстраполяции высокоуровневых техник. Будет здорово найти постоянного поставщика подобных предметов.

    - Серьёзно, - кивнула Чжо Вэньюй. Её жизнь была в его руках, а раны пылали от боли. Она не могла сейчас ему лгать.

    - Вот и прекрасно, - подняв с земли кусок ткани, Лу Шэн положил в него маленький чёрный котел. Бережно завернул. Потом посмотрел на Чжо Вэньюй:

    - Как мы потом с тобой свяжемся?

    - Я оставлю трёхгранный камень под высохшим деревом у стены, - ответила Чжо Вэньюй. - Поручи кому-нибудь из своих помощников каждый день проверять это место.

    Затем, потянувшись к одной из ран, она оторвала кусок своей плоти и протянула его Лу Шэну.

    - Если тебе нужно будет срочно со мной связаться, просто сожги её.

    Поддев кусочек плоти кончиком сабли, Лу Шэн внимательно его осмотрел. Удостоверившись, что он не отравлен, завернул в ещё один поднятый с пола лоскут ткани.

    Ни ожерелье, ни кошелек не содержали много Инь Ци. Однако вместе с энергией, полученной от убитого в оранжерее призрака, её должно было хватить на экстраполяцию Основной Багряной Мантры.

    - Приятно было иметь с тобой дело, - хмыкнул Лу Шэн. -  Ну а теперь тебе лучше уйти. Я собираюсь сравнять это место с землей.

    Его не волновало, как Чжо Вэньюй будет отсюда выбираться. Сделав несколько размашистых шагов, он покинул помещение. Вышел во внутренний двор. Дом по периметру был обложен политой маслом соломой и сухими ветвями, как и приказал Лу Шэн.

    Сюй Чуй ждал его снаружи с факелом.

    Взяв из рук помощника факел, Лу Шэн бросил его под стену дома.

    Как только факел приземлился на кучу сухой травы, вверх взметнулись языки пламени. Огонь распространялся, как лесной пожар. Вскоре поместье окутали густые клубы тёмно-серого дыма.

    Лу Шэн специально приказал снести сюда всё сухое дерево, найденное в округе. В этот раз он был подготовлен намного лучше, чем в прошлый.

    У Чжо Вэньюй было много секретов, которые он хотел узнать, но пока она была готова снабжать его наполненными Инь Ци предметами, юноша мог сдержать своё любопытство.

    - Старший брат, этого достаточно? - посмотрел на него Сюй Чуй. - Та женщина...

    - Сбежала. Но она серьёзно ранена, так что не беспокойся, - ответил Лу Шэн. - Возвращаемся. Наши дела здесь окончены.

    - Да, господин, - склонил голову Сюй Чуй.

    Добравшись до базы секты «Багряных Китов», Лу Шэн отчитался перед мастером секты о выполнении задания, после чего вернулся в оранжерею.

    Большая часть работ в ней была завершена. Поскольку башня возводилась из дерева и кирпича, скорость её строительства была довольно быстрой.

    Поэтому, как только работы закончились, Лу Шэн переселился в башню.

    Осмотревшись в своем новом жилище, Лу Шэн первым делом отправился в предназначенную для культивирования комнату. Приказав никому его не беспокоить, закрыл окна и двери. Уселся на лежащую в центре комнаты подушку.

    - Надеюсь, в этот раз мне удастся преодолеть предел Основной Багряной Мантры и поднять её на новые высоты! - юноша был полон энтузиазма.

    Основная Багряная Мантра была на самом деле сильной техникой. С помощью неё, техники Нефритового Журавля Инь-Ян и техник укрепления тела он смог победить Чжо Вэньюй.

    Но, несмотря на это, уровень Уз был для него пока недостижим. Но Лу Шэн чувствовал, что с каждым днём становиться всё ближе к границе, отделяющей благородных от смертных.

    Глубоко вздохнув, юноша закрыл глаза. Мысленно скомандовал:

    "Deep Blue".

    Перед глазами вспыхнул светло-голубой экран.

    Сразу же вслед за этим выскочило диалоговое окно:

    «Начать экстраполяцию боевых искусств»?

    Лу Шэн глубоко вздохнул, пытаясь усмирить волнение. Когда эмоции улеглись, мысленно произнес:

    "Да".

    В следующее мгновение диалоговое окно исчезло.

    Пробежавшись взглядом по ряду техник, Лу Шэн убедился, что все их можно экстраполировать и интегрировать.

    Больше всего, его, конечно же, интересовала Основная Багряная Мантра.

    «Основная Багряная Мантра»: Седьмой Уровень. Специальные Эффекты: Кровавая Сеть, Усиленный Огненный Яд, Шестикратный Силовой Толчок, Усиленное Возгорание. Рядом с техникой светилась кнопка экстраполяции.

    Сгорая от нетерпения, Лу Шэн мысленно вдавил кнопку.

    Глава 99.

    Ван* Ашока. (Часть 1)

    Экран Модификатора, задрожав, размылся. На этот раз он оставался таким на протяжении нескольких секунд, прежде чем снова стал обычным.

    Заметно нервничая, Лу Шэн уставился на графу Основной Багряной Мантры.

    «Безымянная Техника»: Восьмой Уровень. Специальные Эффекты: Кровавая Сеть, Великий Силовой Толчок, Воспламенение».

    Лу Шэн не чувствовал больших изменений в основах своего культивирования, хотя и ощущал происходящие с его Ци перемены.

    Изменения нагревали тело, зудом распространяясь по туловищу и голове. Временами ему начинало казаться, что из-под кожи медленно пробиваются тонкие волоски.

    "По словам брата-наставника, по достижении уровня Божественного Начала тело человека начинает кардинально меняться. Возможно, у меня даже снова отрастут волосы", - Лу Шэн облегчённо вздохнул - ему не хотелось на всю жизнь остаться лысым.

    "Кажется, моя внутренняя сила становится чем-то средним между внутренней силой техники Кровавой Ярости и некоторыми укрепляющими эффектами и элементами техники Девяти Стальных Озер. Интересно, изменилось ли на самом деле изначальное состояние моего тела или я просто путаю желаемое с действительным? Что касаемо названия техники, так как она включает в себя элементы Кровавой Ярости и Девяти Стальных Озер, назову её «Основной Багряной Техникой Девяти Яростей».

    Он ещё не успел додумать мысль, а новое название уже отобразилось в Модификаторе.

    «Основная Багряная Техника Девяти Яростей»: Восьмой Уровень. Специальные Эффекты: Кровавая Сеть, Великий Силовой Толчок, Воспламенение».

    "Нужно провести испытания. После стольких усилий и долгого ожидания, уверен, результат должен быть впечатляющим".

    Немного отдохнув, он медленно поднялся.

    "Однако, как проверить предел моих нынешних сил, и при этом не привлечь к себе ненужного внимания... Лучшим вариантом было бы с кем-нибудь сразиться".

    Лу Шэн долго думал над тем, где найти противника, на котором можно проверить свою обновленную силу.

    В Северных Землях самым могущественным из смертных был его брат-наставник Хун Минцзы. Сильнее его не было никого. Были ещё призраки и Аномалии, но он боялся своими действиями привлечь внимание семьи Чжэнь или фракции «Красных Районов».

    "Может, стоит отыскать Ли Шуньси? Он был во многих местах и много чего видел. Возможно, он сможет мне помочь с выбором. Или Чжо Вэньюй. Как нелюдь, она должна многое знать о демонах и призраках", - задумался Лу Шэн. В конце концов, он решил для начала найти Ли Шуньси. Чжо Вэньюй принадлежала к иному виду, и её было не так уж легко обмануть. Нехорошо будет, если она раскроет его намерения.

    Приняв решение, он больше не медлил.

    Вскочив на осёдланную помощником лошадь, отправился в Янь Шань.

    Войдя в город, направился по адресу, полученному перед расставанием от Ли Шуньси. Однако сколько бы он не стучал, ему никто не открывал. Пришлось прибегнуть к помощи агентурной сети секты. Ли Шуньси нашёлся довольно быстро, в винном погребке недалеко от своего дома.

    Вдрызг пьяный юноша сидел за одним из столиков, с бледным, как лист бумаги, лицом. На одежде были заметны явные следы несвежей рвоты. От него так сильно разило, что посетители предпочитали обходить его стороной.

    - Выпить... хочу выпить... всего несколько несчастных монет... я заплачу... обязательно заплачу! - пьяный до невменяемости Ли Шуньси, согнувшись, сидел на табурете, то и дело прикладываясь к наполненной вином кружке.

    Окинув юношу хмурым взглядом, Лу Шэн уселся на стоящий напротив табурет.

    - Господин... вы бы... не хотели забрать своего друга? Простите, но он отпугивает наших клиентов... - смущённо сказал подошедший к нему хозяин винного погребка.

    Этот пьяница сидел здесь около трёх дней. Он платил, это правда. Пил слишком много, но не это самое худшее - он постоянно блевал. Хотя официант старался сразу убирать рвоту, клиентам не слишком это нравилось.

    - Молодой господин явно больше не может пить, но почему-то не хочет остановиться.

    - Предоставьте это мне, - кивнул Лу Шэн.

    Выхватив из рук Ли Шуньси кружку, он поставил её на стол.

    - Брат Ли, ты и так слишком много выпил.

    - Я не пьян! - криво усмехнулся юноша. - Эй... это ведь ты, брат Лу? Что ты здесь делаешь? - его речь была прерывистой.

    - Это неподходящее для разговоров место. Пойдём отсюда. Найдём тихий уголок, там и поговорим, - сказал Лу Шэн. - Тут неподалеку есть ресторанчик - Голубое Небо, пошли туда. Мы давно не виделись, брат Ли. Я соскучился, вот и решил тебя навестить.

    Схватив Ли Шуньси за шиворот, он поднял его, словно котёнка.

    - Пойдём, брат Ли. В первую очередь нужно тебя отмыть. У меня к тебе есть серьёзный разговор.

    - Вина! Хочу ещё вина!

    Проигнорировав его вопль, Лу Шэн, под изумлённые возгласы присутствующих, вынес его из винного погребка. Таким же образом внёс в расположенный неподалеку ресторанчик.

    Это заведение было активом секты «Багряных Китов». Он мог распределять его прибыль, управлять им, как ему вздумается. Единственное, что не мог сделать, это продать ресторан или передать в чью-либо собственность.

    Он приказал подготовить для них отдельную комнату, велев отряду Парящих Орлов никого в неё не пускать.

    Усадив Ли Шуньси на стул, устроился напротив.

    - Брат Ли, что случилось? Как ты докатился до такого?! - признаться, Лу Шэн был шокирован. В сравнении с утончённым, хорошо одетым молодым господином, каким он его помнил, сейчас Ли Шуньси был похож на нищего. Грязные спутанные волосы. Истощённое тело и кровоточащие глаза. Кто знает, как давно он в последний раз нормально спал. Его шею, лицо и руки покрывали грязные разводы.

    - Тост? - подняв свою чашку, Ли Шуньси посмотрел на Лу Шэна.

    - Брат Ли, что случилось? В жизни не бывает таких проблем, которые невозможно решить. Если ты попал в беду, скажи мне. Возможно, я смогу тебе помочь, - Лу Шэн считал, что этот парень достоин его заботы, поэтому его слова были искренними. Если проблема не слишком хлопотная, он готов был ему помочь.

    К этому времени Ли Шуньси начал понемногу трезветь. Положив голову на стол, он пробормотал:

    - Брат Лу... Ты не сможешь мне помочь... никто не сможет... - он выглядел жалким.

    Лу Шэн вздохнул.

    - Что-то случилось дома? - Лу Шэн вспомнил, что отец Ли Шуньси был высокопоставленным чиновником. Глядя на его состояние и на то, что за ним не явился никто из дома, Лу Шен пришёл к выводу, что с его семьей что-то произошло.

    Ли Шуньси задрожал. Подняв голову, посмотрел на Лу Шэна.

    - Мой отец... мёртв...

    Лу Шэн был шокирован. Отставив чашку с чаем, он нахмурился.

    Ли Шуньси горько рассмеялся:

    - Ты пришёл меня арестовать? Я ведь прав? Ха-ха-ха... даже самый близкий мне человек... женщина, которую я любил... даже она от меня отвернулась! Что не так с этим проклятым миром?

    После нескольких чашек чая он, немного придя в себя, начал изъясняться яснее.

    - С твоей семьей произошло какое-то несчастье? - спросил Лу Шэн.

    - Да... моего отца подставили, после чего он был казнён. Наш дом конфисковали. Все слуги разбежались. Меня в то время не было дома, благодаря чему я остался жив, - сбивчиво поведал ему Ли Шуньси. - Брат Лу, ты пришёл меня арестовать? Если это так, я больше не буду прятаться... я устал...

    Лу Шэн ещё больше нахмурился.

    - Какая мне польза сдавать тебя властям? Те крохи, что они предлагают в роли награды? Мне их не хватит даже на один обед. Власть? Я третий номер в секте «Багряных Китов». Я и так уже довольно большая шишка в Янь Шане. Брат Ли, не смей так легко сдаваться! Я не собираюсь тебя арестовывать. Твоя семья несправедливо пострадала. Думаю, я смогу тебе помочь. Сделаю всё, что в моих силах. Но у меня есть одно небольшое условие.

    Ли Шуньси был удивлён. Они с Лу Шэном были просто знакомыми, случайно встретившимися в поместье Сун. Даже не друзьями. Но, несмотря на это, тот был готов ему помочь.

    - Ты... на самом деле не собираешься меня арестовывать? - недоверчиво спросил он. - Ты должен знать - мой отец оскорбил секретаря военного суда. Одного из самых высокопоставленных чиновников этого проклятого города.

    - Меня не волнует, какого ранга этот чиновник. Для меня это неважно. Я хочу, чтобы ты ко мне присоединился. Мне нужен твой ум. Ты знаешь какие-нибудь расположенные поблизости Аномалии? Или логова живущих неподалеку демонов? - Лу Шэн решил не ходить вокруг да около, а спросить напрямую. У секты «Багряных Китов» были свои источники информации, но Ли Шуньси наверняка знал больше о подобных вещах.

    Когда дело доходило до сверхъестественного, секция «Багряных Китов» всего лишь контролировала ситуацию, в то время, как Ли Шуньси во всём этом принимал непосредственное участие.

    - Ха? - Ли Шуньси никак не мог поверить. - Ты действительно не собираешься меня арестовывать?

    - Я от этого ничего не выиграю, так какой в этом смысл? - покачал головой Лу Шэн, уже не зная, как его убедить. - Несчастье постигло твою семью, и я тебе сочувствую. Однако, пока ты жив, есть шанс отомстить обидчикам. Как мог такой человек, как ты, так опуститься?

    Ли Шуньси молчал. За последнее время с ним столько всего произошло, что можно было написать приключенческий роман.

    Друзья, с которыми он вырос... девушка, клявшаяся ему в вечной любви... Все они его предали. По их вине он погрузился в пучину отчаяния. Он выжил только благодаря тому, что вовремя сбежал. Стрела предательства, вонзившаяся ему в спину, разбила его сердце на куски. И если бы не наследие, оставленное ему учителем, он гнил бы сейчас в безымянной могиле.

    Постоянно скрываясь, он смог добраться до Янь Шаня. Его сердце было полно отчаяния, настолько, что он не хотел дальше жить. Всё, чего он хотел, это забыться и умереть. Так и оказался в том винном погребке. Он не ожидал, что встретит там Лу Шэна.

    Не ожидал, что этот едва знакомый парень не станет его арестовывать. В настоящее время он был слишком слаб, чтобы сопротивляться.

    Это была прекрасная возможность отвести в ямэнь.

    Однако Лу Шэн, вместо этого, предложил ему помощь.

    (* Ван - титул правителя в древнем Китае, соответствующий европейским королям или нашим царям.)

    Глава 100.

    Ван Ашока. (Часть 2)

    В этот момент душа Ли Шуньси была переполнена множеством противоречивых эмоций.

    - Брат Лу... у меня есть секретная карта, очень ценная, однако, сомневаюсь, что от неё сейчас будет польза. Война между двумя главными фракциями севера вызвала за пределами города невообразимый хаос... Я не знаю, что точно происходит, но эта карта больше неактуальна. Благородные семьи сделали свой ход...

    Его слова напомнили Лу Шэну о войне.

    - Это плохо... - к сожалению, в таком хаосе было сложно найти противника для испытания силы, что было довольно неприятно.

    - Брат Лу... не мог бы ты одолжить мне денег? - смутившись, нерешительно попросил Ли Шуньси. Сейчас он был абсолютно трезв. На самом деле, он выпил не так уж и много - больше пролил на пол. Поэтому и протрезвел довольно быстро.

    - Здесь немного, - сняв с талии кошелёк, Лу Шэн бросил его Ли Шуньси. - Это всё, что у меня при себе есть.

    Для него восемьдесят серебряных таэлей сейчас были мелочью. Теперь, когда он был в верхних эшелонах власти секты «Багряных Китов», его каналы доходов значительно расширились, что позволило ему вздохнуть намного свободней. Ли Шуньси был хорошим человеком, с которым стоило наладить отношения. Было разумно отдать ему эту небольшую сумму, чтобы в будущем получить намного больше.

    Что касаемо недавнего случая с покупкой оружия - он просто не любил, когда его обманывали. Вот почему так упрямо торговался с тем стариком.

    Ли Шуньси с благодарностью принял кошелёк. Открыв его, заглянул внутрь. Его глаза широко раскрылись, когда он понял, сколько там лежит денег.

    - Большое спасибо, брат Лу! Пока жив, буду помнить твою доброту! - воскликнул он.

    - Не стоит, брат Ли. В такие моменты друзья обязаны друг другу помогать, - мягко улыбнулся Лу Шэн. - Итак, что конкретно случилось с твоей семьей?

    Лицо Ли Шуньси потемнело от горя.

    - Брат Лу, ты когда-нибудь слышал о ване Ашока?

    - Ван Ашока? - Лу Шэн покачал головой. - Это кто-то из императорской семьи?

    - Верно. Но это не просто член императорской семьи. Он очень могущественный человек, - вздохнул Ли Шуньси. - Мой отец занимался расследованием, в котором этот человек выступал подозреваемым. Он обвинялся в жертвоприношениях.

    - Имеешь ввиду… кровавые жертвоприношения? - Лу Шэн вдруг вспомнил о произошедшем в Цзю Ляне инциденте. Когда погибла известная на весь город семья Сюй, ходили слухи, что это было жертвоприношение.

    Он некоторое время колебался, прежде чем спросить:

    - Это как-то связанно с тем, что произошло в Цзю Лянь?

    - Да, - кивнул Ли Шуньси. Его лицо было мрачным. - В Северных Землях произошло восемь подобных инцидентов. Кроме того, было много случаев исчезновения жителей отдалённых от городов деревень. В этом году смертность среди населения нашего региона достигла рекордно-высоких величин. Именно из-за этого мой отец и решил расследовать это дело. Кто знал, что всё так сложиться... - к концу рассказа юноша не мог сдерживать слез.

    - Значит, ван Ашока... - глаза Лу Шэна сузились. Выходит, произошедшее с семьей Сюй его рук дело.

    - Отец утверждал, что ван Ашока как-то связан с призрачными фракциями. От одной только мысли об этом меня кидает в дрожь, - покачал головой Ли Шуньси. - Как может человек, в жилах которого течет кровь великих императоров, до такого опуститься?

    - На Севере недавно произошло крупное сражение, в котором принимали участие многие фракции. Они сражались за какое-то сокровище. Он тоже приложил к этому руку? - спросил Лу Шэн. Редко выпадал шанс получить сразу столько полезной информации. Естественно, такую возможность нужно было использовать по максимуму.

    - Насчет этого я не в курсе, но уверен, он не пропустил бы такого события, - ответил Ли Шуньси. Налив себе в чашку воды, он залпом её выпил. - Брат Лу, когда-нибудь я непременно тебя отблагодарю. Ну а сейчас, прости – мне нужно бежать.

    Лу Шэн, не ожидавший такой развязки, растерянно хлопал глазами, но удержать его не пытался, понимая, что это ничего не даст. Ли Шуньси не хотел во все это лезть. В конце концов, он не был тем человеком, который сможет справиться с ваном Ашокой и преданными ему чиновниками.

    Да и сам Лу Шэн, честно говоря, пока не хотел связываться с такими впечатляющими силами. Он не был уверен, что его семья выживет, если он открыто выступит против сильных мира сего. Кроме того, была ещё одна причина, из-за которой он не хотел удерживать этого парня.

    - Брат Ли, позаботься о себе, - сказал он, похлопав юношу по плечу.

    - Когда-нибудь мы снова встретимся, - Ли Шуньси подбросил в воздух полученный от Лу Шэна кошелёк. По изменившемуся выражению его лица можно было подумать, что Лу Шэн дал ему не денег, а веру в будущее и новую цель в жизни.

    Встав, юноша вышел из комнаты. Только после того, как за ним закрылась дверь, Лу Шэн медленно поднялся.

    - Что ж, думаю, вы услышали всё, что хотели, можете уже показаться. Не заставляйте вытаскивать вас оттуда за шкирку, - внезапно сказал он, находясь, на первый взгляд, в абсолютно пустой комнате.

    - В этом нет необходимости, - ответил Лу Шэну немолодой голос. - Лично встречаться с осуждённым... Вы не боитесь навлечь беду на свою семью?

    - С кем я встречался? Я ничего предосудительного не делал, кроме как навестил попавшего в беду друга. О каком осуждённом вы говорите? - приподняв бровь, спросил Лу Шэн.

    - Ли Шуньси разыскиваемый властями преступник. Вы сильны, но в это дело вам лучше не лезть, - решительно сказал голос. - Если не хотите накликать беду на свою семью, а то и вовсе лишиться головы.

    Какая наглость!

    Выражение лица Лу Шэна почти не изменилось. Однако внутри него бушевал гнев. Он не ошибся - за Ли Шуньси на самом деле следили, а значит, он поступил правильно, когда его отпустил.

    - Лишусь головы? - он засмеялся. - Ну что ж, выходите! Попробуйте меня уничтожить!

    Наполненная угрозой аура заклубилась вокруг его тела.

    Он был не против устроить небольшую драку. В конце концов, надо же было хоть на ком-то проверить силу Основной Багряной Техники Девяти Яростей восьмого уровня. Пусть даже и на этом шпионе.

    - Высокомерный сопляк! - зашипел голос. В следующее мгновенье, тонкая, как волос игла, вылетела из стены напротив Лу Шэна.

    Стальная игра летела с невероятной скоростью, опередив даже звук голоса. К тому времени, как Лу Шэн её заметил, было уже поздно уклоняться.

    Стальная игла врезалась в его грудь. Но прежде, чем яд успел активироваться, массивный клинок, просвистев в воздухе, врезался в левую стену комнаты.

    Стена, разлетевшись в щепки, открыла его взору тощего пожилого мужчину в зелёных одеждах. Не успев уклониться, он был жестоко разрублен клинком.

    - Ха! - Громко воскликнул Лу Шэн. Метнувшись вперёд, он рубанул мечом шею посмевшего его атаковать человека.

    Лезвие его меча, пройдя сквозь шею человека, вонзилось в землю.

    Пришпиленный к земле старик слабо дергался, захлёбываясь булькающей во рту кровью. Он с ненавистью смотрел на Лу Шэн, схватившись за торчащий из горла меч.

    - Убить меня? Ты? - схватив старика за волосы, Лу Шэн дёрнул его голову вверх, заставив её отделиться от тела.

    Кровь залила всё вокруг. Только теперь его соратники поняли, что в комнате происходит что-то неладное. Ворвавшись в помещение, они застыли на месте.

    - Босс... - зажимая рукой нос, в комнату вошёл Сюй Чуй. В комнате настолько сильно пахло кровью, что даже такой человек, как он, многое поведавший на своём веку, чувствовал дискомфорт.

    - Приберитесь здесь. Тело сожгите, чтобы не осталось никаких следов, - приказал Лу Шэн. Наклонив голову, он вытащил застрявшую в его халате стальную иглу, которая его даже не оцарапала.

    - Да, господин.

    Вытерев брызнувшую на ботинки кровь, Лу Шэн вышел из ресторана.

    Он сразу почувствовал едва различимую ауру следующего по пятам за Ли Шуньси шпиона. Он не хотел обсуждать с Ли Шуньси серьёзные вещи, пока за тем следят. Если бы этот старик не стал ему угрожать, он бы его оставил в живых. Всему виной был гнев.

    В этом бою он использовал Основную Багряную Технику Девяти Яростей не в полную силу, а всего лишь эквивалентно пятому уровню в тандеме с техникой укрепления тела. Но, несмотря на это, его сила была таковой, что мастер уровня Владения Целью умер, даже не успев блокировать удар.

    - В итоге, я так и не смог определить уровень своего мастерства, - разочарованно вздохнул Лу Шэн.

    Вернувшись в свою башню, он достал из-под кровати коробку с пузырьками, используемыми для экспериментов.

    Алкоголь, напитанный силой Уз, содержащийся в этих пузырьках, предоставлял ему достаточно данных, чтобы понять, насколько он может противостоять благородным и сверхъестественным существам.

    Усевшись за стол, Лу Шэн достал миниатюрный флакон. Коробку с остальными емкостями поставил перед собой.

    - В данный момент у меня нет другого выбора, кроме как экспериментировать с этим...

    Осторожно вытянув пробку и перевернув флакон, он вытряс на ладонь чёрную каплю.

    - Пшшшш... - в воздух взвилась струйка белого дыма. По комнате распространился едкий запах горелой плоти.

    Лу Шэн наблюдал за чёрной субстанцией, которая, скукожившись, вскоре исчезла. Удовлетворённо кивнув, он взял в руки следующий пузырек.

    Внутренняя Ци циркулировала в его теле как обычно, без признаков истощения. Качество Основной Багряной Техники Девяти Яростей стало явно выше. Раньше ему хватало Ци защититься только от одной капли.

    Вторая капля исчезла так же быстро, как и предыдущая, превратившись в белый дым. За ней последовала третья, четвертая, пятая...

    Было израсходовано чуть больше половины Ци Основной Багряной Техники Девяти Яростей. Вскоре активировалась техника Небесного Журавля вместе с одной из техник укрепления тела.

    Белые клубы дыма поднимались с лысины Лу Шэна. Выступивший на голове пот, под действием горячей внутренней Ци, превращался в пар.

    Шестой флакон, седьмой... Лу Шэн взял в руки восьмой флакон, который был последним в коробке.

    Его внутренняя Ци, затраченная на противодействие предыдущим семи флаконам, полностью истощилась.

    Подержав ещё немного в руках восьмой флакон, он положил его на место.

    "Я могу противостоять яду, заключенному в семи флаконах. Скоро... очень скоро... осталось совсем немного", - сердце Лу Шэна дрогнуло, а тело снова покрылось потом.

    Он надеялся, что поднятие багряной техники ещё на один уровень позволит ему, наконец, достичь желанного уровня Уз.

    Хотя это будет самый низкий уровень среди благородных, Аномалий и демонов, он сможет преодолеть огромную пропасть, раскинувшуюся между простыми смертными и сверхъестественными существами.

  • Путь Небесного Дьявола
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Отсутствуют комментарии