• Алчущий: Пепел дорог судьбы.
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Глава 61

    Полтора месяца спустя...

    - Ну что там? – худого телосложения мужчина облизал пересохшие от жажды губы. Он лежал в песке рядом с Максимом и не рисковал высунуть из-за камня голову. Пальцы нервно сжимали рукоять прижатого к груди лука.

    - Почти..., - Максим прислушался к сигналам, исходящим от сети. – Приготовьтесь! – громко прошептал он остальным воинам, спрятавшимся между камней. – Давай! – он быстро поднялся на ноги и натянул тетиву. Выстрел!

    Выпущенная стрела попала прямо в лоб ничего не ожидавшего шамана арнгханов. Издав хрип, он завалился вперед. В идущем между холмов караване поднялась паника. Заиграли тревожные рожки, но было поздно. Десяток правильно расставленных лучников предрешили исход короткой схватки.

    Несколько минут и все кончилось. В живых остались лишь пара бойцов, которые прижавшись друг к другу, водили бесполезными мечами по сторонам. Воины-лучники вышли из укрытий больше не таясь, и на всякий случай не опуская оружие. Сгрудившиеся у телег рабы осмелились поднять головы. Все прошло, как и планировали.

    - Хорошо, - кивнул Максим. – Гильд. – повернулся он к товарищу, стоящему недалеко от него.

    - Да, парень. – Начисто выбритый гном, закинул на плечо секиру и подошел ближе.

    - Все как планировали. Этих допросить, - Максим указал на выживших арнгханов. – Рабов освободить, но держать на виду.

    - Я понял, все как обычно. - Кивнул гном и махнул ожидающим приказа бойцам следовать за ним.

    Обозленные от собственной беспомощности враги с ненавистью смотрели на приближающихся людей. Они нервно рыскали взглядом по сторонам в надежде увидеть возможность убить хотя бы одного из них. Ярость была неудержима. Один из них зарычал и напряг мышцы на ногах, он готовился броситься. Лучники, следившие за ними, не дожидаясь команды, натянули тетиву. Все разрешилось бы однозначно, если бы не одно "НО". Фару надоело играть роль камня.

    Огромный, размером с пару земных слонов валун, сдвинулся с места. Он лежал у обочины дороги, среди других камней, но теперь он пришел в движение. Медленно загорелись зеленным цветом открытые глаза ящера. Лапы аккуратно уперлись в землю, оставляя глубокий след. Толстый и короткий хвост грузно упал на песок. Фар с наслаждением потянулся и медленно пошел в сторону теряющих над собой контроль вражеских воинов. Все люди и гномы, наблюдавшие за этим ,замерли, ожидая развязки. Дракон тем времен подошел к ним почти вплотную.

    Арнгханы что-то почувствовали. Они резко повернулись и в ужасе замерли. Огромная, размером с колесо джипа шипастая голова смотрела на них. Роняя из рук меч ,один из воинов схватился за сердце и, корчась от боли осел наземь. Несколько секунд и он испустил последних дух. Скончался от приступа. Струйка мочи потекла по ноге второго. Заплакав, он так же выронил свое оружие и упав на землю, сжался в клубок.

    Фар дернул ноздрей и брезгливо фыркнул, посмотрев на это ничтожество. Повернувшись, он безразлично прошел обратно к холму, где и улегся. Наблюдавшие за этим спектаклем люди отмерли. Не проронив ни слова, они принялись дальше выполнять свои обязанности. Максим покачал головой.

    - Хорошо, что пленные не видели этого. – Пробормотал он.

    - Да, ты прав. – Рядом встал Трайб.

    - Максим! – крикнул, поднявшись от арнгхана Гильд. – Первый умер, а этот, кажется дурачком стал. Толку от него никакого. В расход?

    - В расход, - кивнул парень и улыбнулся, снова услышав любимое слово гнома, которое тот почерпнул от общения с людьми. Точечный удар в сердце и последний выживший скончался.

    - Работайте. – Кинул Максим через плечо и пошел к своему сыну-дракону.

    ***

    - Разреши? – Арн, один из новичков, которых Максим освободил в предпоследнем караване, поднялся на гору. Он встал напротив парня, который лежал, облокотившись о Фара и рассказывал ему по памяти сказку про волшебника из страны Оз. Драконы очень любили слушать подобные истории. Что с них взять? Несмотря на их впечатляющие размеры, им было всего чуть больше двух месяцев от роду, они еще считай совсем дети. Хотя с другой стороны, что людям известно об этих древних ящерах?

    - Да, - Максим посмотрел на него, а затем поднял голову к небу. Айрес сместился на несколько пальцев. Время пролетело быстро. Фар недовольно зарычал. Арн не скрывая испуга, отошел немного в сторону. – Вы закончили?

    - Полностью! Пять шатров, несколько пудов столовой утвари, в том числе котелки и компактные печи. Очень много тканей. С готовой одеждой хуже. Из оружия все привычно. Шаман был без посоха...

    - Жаль, - сказал Максим, поднимаясь на ноги. – Интересная вещичка. Что с людьми?

    - Всего двадцать три человека. Из них две человеческие женщины. Эти в гораздо худшем состоянии. Такое чувство, что не было вообще никакого отбора...

    - Интересный звоночек..., что с картами, нашли?

    - Да. Вот, - он достал из кожаной сумки сложенные бумажки и передал их Максиму.

    - Хорошо. Беседа с бывшими рабами была проведена?

    - Да, Трайб закончил, собственно поэтому я и...

    - Я понял тебя. Спасибо, ты свободен. – Человек быстро сбежал с горы, а парень, похлопав дракона по спине, пошел следом.

    ***

    - Кто? – спросил Максим у Трайба, стоявшего перед строем бывших пленников.

    - Вот этот и этот, - указал тот на двух мужчин.

    - Вы уверены? – уточнил у них парень. Они неопределенно кивнули.

    - Это ваш выбор. В таком случае вы будете освобождены. Вам дадут воду и пропитание. Дальнейшая ваша судьба меня не касается.

    - С-спасибо, господин. – Поклонились они.

    - Не спешите благодарить, - остановил их Максим. – Гильд, - он позвал гнома. – Ты где?

    - Я тут, парень, - тот медленно вышел из-за телег с плетеной корзиной на вытянутых руках. – Держи, - он аккуратно передал её человеку.

    - Я уже тысячу раз говорил тебе, что без моей помощь он полностью безвреден...

    - Я все же опасаюсь его, знаешь ли...

    - Старого пса..., ладно, – Максим размотал веревочку и открыл дверцу из прутиков. – Держите их, - приказал он, доставая на свет самца ширахского паука. – Вот так, мой хороший, - нежно говорил он, играясь со смертельно-ядовитым насекомым. Паук остановилась на ладони и посмотрел своими двенадцатью глазами на человека. – Да, - кивнул тот. – Все как в прошлый раз. – Сделав движение, похожее на кивок, он развернулся к нему тельцем. Парень подставил шею. Тонкая, едва заметная на свету нитка паутины выстрелила в Максима. Несколько мгновений и она засветилась зеленоватым светом. Насекомое тут же шустро соскочило с руки и пробравшись к почти что потерявшему сознание мужчине, - бывшему рабу, удерживаемого воинами, впился в вены на подставленной шее. Человек застонал. Глаза его закатились, а ноги подкосились. Он осел на землю. Паук перепрыгнул на второго несчастного. Спустя еще несколько секунд, все было сделано.Насекомое, оборвав связь с Максимом, вернулось в свой домик.

    - Спрячьте их в тени и оставьте им воду, - приказал тот, вручая плетеную клеть в руки покрывшегося потом Гильда. Он собрался было идти, но заметил испуганные взгляды остальных бывших пленников. – Не беспокойтесь, - сказал он. – Мужчины живы. Просто не будут помнить последних шести – десяти часов жизни. Когда они попадут в руки арнгханов, или кого-либо другого, никто не сможет узнать, как они потеряли память и кто это сделал. Так что, еще раз, не волнуйтесь. – Он отправился к Фару, оставляя дальнейшие разбирательства своим воинам.

    ***

    - Максим! – уже почти в самих вратах Ганра его догнал на лошади один из заступивших сегодня в дальние дозоры людей. – В пяти километрах от нас разъезды!

    Парень, ехавший на спине Фара, обернулся назад.

    - Много? – спросил он.

    - Больше десятка в том, что возле нас и два, в том, что глубже в степи. Других пока не видели.

    - Я уверен, они есть... – Задумчиво проговорил Максим.

    - Не тревожься, - Трайб подъехал на лошади, на которую тут же кровожадно посмотрел дракон. Животное, почувствовав опасность, встревожено заржало. – Я останусь здесь и проконтролирую все. Езжай, тебя ждут. – Он дружески хлопнул парня по спине.

    - Спасибо, - Максим улыбнулся и забыв где он, попытался поддать шпоры. Фара аж парализовало от подобной наглости по отношению к нему. Под неуверенные смешки всех успевших подняться к вратам людей, дракон скинул со спины своего громко ругавшегося наездника.

    Глава 62

    Вкусный запах приготовленной еды, шум суеты людей за окном и вдруг неожиданной грохот, сопровождающий небольшое землетрясение.

    - Приспичило же его в такую рань этим заниматься..., - сонно пробормотал Максим и перевернулся на другой бок. Несколько секунд и все снова затряслось. Протяжный женский визг раздался с улицы. Сон сняло как рукой! Резко подскочив и натянув недалеко лежащие, аккуратно сложенные штаны, Максим выбежал на улицу.

    Милли склонилась над молодой девушкой, и обняв ее, что-то успокаивающе говорила. Всего в метре от них Мангус, делая вид, что все в порядке, беззаботно отрывал куски мяса от расплющенного трупа.

    - Что случилось? – поняв, что ничего по-настоящему страшного не произошло, Максим широко зевнул.

    - Доброе утро, любимый, - Милли подошла к нему и поцеловала. – Да вот..., - она показа на дракона. – Снова пытался научиться летать..., одной овечке не повезло оказаться не в том месте и не в то время...

    - Это какая уже по счету? – уточнил он.

    - Третья за эту неделю. Загон для них еще пока что не готов, вот они и бродят где ни попадя.

    - Как бы следующий раз на её месте не оказался человек, - задумчиво пробормотал тот. – Тебе не стыдно?! – обратился он к Мангусу, на что тот даже ухом не повел. – Видимо нет, - сделал вывод Максим. – Ладно, дорогая. Будем применять радикальные меры. Я перекушу, и мы отправимся с ним в горы. Собери мне еды в дорогу, будь добра. Мы вернемся только к вечеру..., я надеюсь. Слышал?! Доедай давай...

    ***

    Уже второй час они взбирались на гору Ведир с внутренней стороны долины. Под их ногами с запада расположилась разрушенная крепость, а с востока лежала сама долина. Немного дальше, на другой стороне озера, поднимался густой черный дым. Там расположилась первая кузня Борина. Сколько криков и ругани было связано с ней, Максим улыбнулся воспоминанию. Но нужно отдать должное гному, ведь в конце концов все всё сделали именно так, как он и хотел. Воспользовавшись впадающей в озеро рекой, получилось даже установить водяную мельницу, которую с трудом, но приспособили для накачку самостоятельно сшитых мехов.

    По найденным в крепости картам геологической разведки быстро удалось найти все заброшенные копи. Да и Элиза оказалась важным кладезем знаний в деле по осваиванию бывших сокровищ долины.

    Она указала, где между скал есть довольно большие залежи природной селитры. Чистая глина наряду с залежами угля, так же были очень ценным приобретением, которое навевало на известные мысли.

    Тот пистолет, который был найден Максимом, действительно оказался огнестрельным, собранным на коленке, скрытно от всех, во время странствований братьев по различным невольническим рынкам. Пули и порох они обменяли в городе Анрол, - втором по размеру герцогстве в королевстве Свободных Моноров, - а остальное закончили уже в пути. Это значило лишь одно. Оружие в этом мире появилось, и больше не было чем-то непостижимым. Вопрос лишь в географии его распространённости. По обрывочным сообщениям казалось, что оно есть только на территории людей. Почему так? Никто не мог ответить. Эта загадка добавлялась в общую копилку непонятного в этом мире.

    - А представляешь, что мы сможем сделать из глины? – тяжело сипя, спросил Максим у дракона, который с легкостью, благодаря четырем лапам поднимался по скале. Мангус вопросительно повернул голову к человеку. – Это фаянс, керамика, клейкие вещества. Алюминий, в конце концов! Такие возможности могут быть открыты, ты не представляешь. – Дракон фыркнул. Ему было плевать на подобное. А Максим вновь замечтался об одноместно планере-разведчике.

    «Нужно будет не забыть показать гному, как обращаться с марганцем, залежи которого так же нашлись благодаря Элизе» - подумал человек, и все же решил сделать остановку. Он устало уселся на голый камень и тяжело вздохнул. Дракон, побурчав что-то на своем языке, прошел к небольшому выступу, где и улегся, ожидая, пока его слабый отецвновь наберётся сил.

    - А ты знаешь, что мы с тобой тут вообще делаем, ящер? – Максим облокотился на спину. Мангус заинтересовано приоткрыл глаз. – Я буду учить тебя летать. Вот что. – Дракон тут же зачихал, что означало у них смех. Парня это не обидело. – Ну-ну, - сказал он, наслаждаясь открывающимся перед глазами видом.

    Казалось, воздух был столь чист и прозрачен, что можно было смотреть бесконечно далеко, но нет... Изгиб планеты все же вносил свои коррективы в желания человека. Максиму сразу же почему-то вспомнилась Земля. Грязная, изнасилованная человеком Земля.

    А что будет с этим миром? Вот уже появилось огнестрельное оружие... Так ли далеко до промышленного бума, которым так гордилось человечество в прошлом? Покажет лишь время... Мысли коснулись воспоминания о Кати и человек, грустно хмыкнув, отбросил их. Ей больше не было места в его сердце. Пора жить будущим, а не прошлым... Он тяжело вздохнул, глядя вдаль.

    Какое-то время они так и просидели, молча. Каждый из них думал о своем, и их это устраивало. Нет и никогда не было ценнее того, с кем можно просто помолчать, не беседуя ни о чём. Молчать и одновременно говорить обо всем.

    - Даааа..., - протянул человек. – Ладно! – он встряхнул себя, взбодрившись. – Итак! Полеты! – Максим поднялся на ноги и подошел немного ближе к дракону. – Полеты, штука очень сложная, в ней важно соблюдать баланс площади, веса и аэродинамических показаний... Я, конечно, мог бы долго разглагольствовать на эту тему, но! Я лучше тебе покажу. – Мангус снова заинтересовавшись, открыл глаза. – Все очень просто, - между делом говорил Максим и присел на корточки. Короткая команда и от руки, прислонённой к камням, пошла волна вибрации. Выступ, на котором спокойно лежал дракон покрылся трещинами. Не успел тот испуганно завыть, как она обвалилась. Камни и ящер вместе с ними устремились вниз. Максим подбежал к краю и принялся внимательно смотреть за падающим с обрыва сыном.

    - Ну! Давай же! – яростно шептал он, наблюдая за тем как тот, все никак не может стабилизировать себе в свободном падении и расправить крылья. Они взобрались не так уж высоко. Еще каких-то сто метров и острые камни дна ущелья. – Лети! – не удержавшись, выкрикнул Максим. Сердце ушло в пятки, дыхание остановилось. С уничтожающим чувством безнадеги он смотрел и умирал. Но вдруг! Почти у самого дна Мангусу удалось уловить потоки воздуха и крылья с громким хлопком расправились. Издавая рев победы, он пролетел в считанных метрах от острых скал и маша крыльями, принялся набирать высоту, делая круг за кругом.

    Всего какая-то минута и вот он уже приземлился на том, что осталось от выступа. Максим еле удержался на ногах, пытаясь не упасть от мощных потоков воздуха. Дракон неуклюже опустился на четыре лапы и, тяжело дыша, грозно посмотрел на человека. Тот ответил на вызов.

    Казалось, прошла вечность под тяжелым взглядом высшего хищника этого мира, и Мангус отвел глаза. Он признал право своего отца на лидерство в их стае. Максим был рад этому. Это был первый шаг для его сына на пути к самостоятельному правлению небесами. Оставалась очередь за младшим, Фаром. Его королевством будет земля.

    - Ну что? – парень потрепал уткнувшуюся в его живот голову. – Тебе теперь хорошо, раз и на земле..., а мне еще спускаться обратно, - он наиграно тяжело вздохнул. Мангус хитро посмотрел на человека. – Какой догадливый, - улыбнулся Максим и с разбегу прыгнул в пропасть. Сзади послышался поднятый крыльями дракона шум.

    Пятьсот, четыреста, триста метров до земли. И вот, покрытая твердыми чешуйчатыми пластинами шея показалась под парнем. Он тут же схватился за неё и дракон сразу сделал вираж в сторону, уходя дальше от скал, вглубь долины.

    Долгие часы они летали не переставая. Максим делился с драконом теориями воздушного боя, которые узнал из документальных фильмов о второй мировой войне. И тот сразу же пытался их повторять и отрабатывать.

    Под радостные свисты и звуки оваций они приземлились у их родового дерева. Лучи света Айреса уже почти скрылись за горами в тот момент. Лучше день, чем этот, было сложно представить.

    Глава 63

    - Сто двадцать три мужчины и пятьдесят восемь женщин. Все крепки и здоровы, в возрасте от двадцати до тридцати пяти лет. Из них пятеро гномов и двенадцать эльфов, мужчин среди них нет, только девушки. Из-за этого, кстати, начинают возникать проблемы, - заметила Элли, пролетая сквозь дерево рядом с идущим Максимом. – Они давали клятву тебе, но не друг другу. Высокомерие эльфов никуда не исчезло с течением времени.

    - Да, я знаю, - кивнул он. – Милли со мной уже поделилась этим. Она обещала исправить ситуацию. Посмотрим, как это у неё получиться.

    - Что ж..., девушка перевернула страницу такого же эфемерного блокнота, как и она сама. Ей нравилось представлять себя настоящей, хотя..., она конечно же такой и была. – С едой у нас проблемы. Пока что мы держимся только на том, что было взято из караванов, но у нас нет семян, нет ничего, что можно было бы использовать повторно. Еще месяц-два и мы начнем голодать. Я считаю это первоочередной проблемой.

    - Ты права, - Максим пригнулся, пробираясь под упавшим стволом большого дерева. – Мы скоро постараемся выйти к одному из городов. Посмотрим, что там можно взять полезного.

    - Но это же опасно! – испугалась за своего учителя девушка. – В степи десятки застав!

    - Именно для этого я так тщательно собирал карты. Я считаю, мне удалось взглянуть на картинку в целом. Проходы есть, сложные, но есть. Небольшой отрядсможет пройти незамеченным.

    - Сомнительно все это... – скривилась Элиза.

    - Ну а кто спорит, - хмыкнул Максим. – Ладно, что там дальше?

    - Да, - девушка вновь посмотрела в свой блокнот. – Драконы..., и это к моему горю такая же большая проблема. Треть животных, найденных в степи съели они. Если так будет продолжаться дальше...

    - Я тебя понял..., - парень задумался. – У нас нет возможности выпускать их на охоту..., если их увидят, это будет катастрофа. Да и Фар к тому же не умеет летать. В перспективе конечно, мы могли бы разводить скот специально для них, но меня пугают их размеры, - признался Максим. – Им всего два месяца, но ты посмотри, как они вымахали. Я боюсь представить, что будет дальше. Что ты об этом знаешь?

    - Увы, в книгах, которые я любила читать, такой информации не было. Единственное, что я могу сказать, они очень большие...

    - Понятно, - разочаровано протянул человек. – Значит, будем думать. У меня есть мысли насчет алегритовых пещер. Не верю я, что вы уничтожили тогда всю кладку Древних.

    - Да ты представляешь, сколько их там было?! – обиженно воскликнула Элли.

    - Я-то как раз представляю..., и только поэтому могу предполагать, что в столь богатой жиле должны быть еще гнезда. Нужно искать. Ладно, - он махнул рукой. – Этот вопрос обсудим по моему возвращению. Что с домами?

    - Ах да..., Милли смогла научить две группы эльфиек возводить похожие растения на наше дерево. Они конечно ниже и уже, но..., все же гораздо лучше, нежели палатки и шатры.

    - Я вот думаю... – Максим, по-мальчишески красуясь, одним ловким и непрерывным движением, достал из ножен меч и обрубил им ветку на его пути. Элли саркастически восторгаясь, беззвучно захлопала в ладоши.

    - Там в полуметре проход был с обеих сторон, ты видел? – она показала пальцем себе за спину.

    - Да, но так не интересно. – Улыбнулся парень.

    - Ох, эти мальчики... – пробубнила себе под нос девушка. – Так о чем ты там подумал?

    - Как тебе идея вернуться в крепость? – он внимательно посмотрел на неё. – Нас становится слишком много и мы не защищены. Мне страшно представить, что случится со всеми людьми, если вдруг враг ворвется во врата Ганра, или придет с перевала на юге, за которым смотрит всего пара человек. Что будет?

    - Конечно же это будет катастрофа, но крепость рассчитана на пребывание в ней сразу нескольких тысяч человек. Она слишком велика...

    - Да, но мы обыскали её вдвоем...

    - Ой, я вас умоляю! – Элли засмеялась. – Вы видели только то, что я хотела вам показать. На самом деле вы и четверти не осмотрели.

    - Гадюка. - Беззлобно выругался человек.

    - Ядовитая! – уточнила девушка-призрак, вскинув наставительно к верху палец. – А если серьезно..., то помимо самой крепости нарушится логистика с долиной, нас все же слишком мало, чтобы беспрерывно поддерживать связь и следить за хозяйствами. А подниматься и опускаться со скал каждый день, просто чисто физически невозможно... Ну а так, конечно же, идея не плохая, это обеспечило бы людей должным уровнем безопасности.

    - В таком случае...

    - Постой! – Элли остановила его, и парень повернулся к ней. В ходе беседы он не обратил внимания на то, что призрак уже почти развоплотился. Слишком далеко они отошли от дома.

    - Ах да, извини. Задумался. Хорошо, значит обсудим остальные детали как я вернусь.

    - Так а что ты хотел сказать?! – уже выкрикнула девушка в спину уходящего Максима.

    - Ты вернешься в крепость и возьмешь к себе шестерых самых способных! – не останавливаясь, так же прокричал человек. – Ты будешь учить их обращению с эфиром! – выкрикнул он и засмеялся, слушая поток исходящей сзади ругани.

    ***

    - Это что? – Максим протер покрытый сажей кусок железа и посмотрел на свой почерневший палец. Он стоял возле каменных стен пышущей жаром кузни четырех гномов во главе с Борином. Парень выполнил свое обещание, и кузня встала одной из первых. Пришло время посмотреть на первые результаты.

    - Это гномий металл! – гордо сказал Борин, не уловив разочарования в словах человека. – Я как и обещал, не стал скрывать рецептов своей семьи. То на что ты смотришь, результат веков разработок и исследований. Крепкий, словно камень, не согнуть, не обколоть.

    - Больше смахивает на чугун..., - задумчиво проговорил тот. – Вы что? – он повернулся к ожидающим его оценки гномам, стоящим в одних фартуках. – Никогда не видели продукции людей? Взять хотя бы те же мечи. Они не должны быть твердыми как камень. Они должны быть в меру гибкими, чтобы могли поглощать в себе кинетическую энергию при столкновении и в то же время в меру прочными, чтобы их можно было перековывать без особых осложнений. А это что? – он указал на грязный, с заметными пятнами примесей в металле, кусок слитка. Гномы онемели от подобных слов.

    - Я..., - Борин попытался заговорить. – Я...

    - Да ты, ты. – Устало махнул рукой Максим. – Извините, если вам мои слова показались непочтительными. Но я вам все же расскажу, что такое марганец и какую роль он играет в высококачественной плавке. Пойдемте внутрь. – Парень снял рубаху вместе с оружейным поясом и вошел в кузню. Гномы обреченно потянулись за ним.

    Пререкания и споры заняли время до самого вечера. Пришедшие со временем в себя гномы оспаривали и предавали сомнению каждое слово, что говорил Максим. Приходилось сильно напрягаться, вспоминая как можно больше о металлах и технических процессах. Даже использовать однажды право сюзерена, чтобы заставить их умолкнуть. Но результат стоил того. Гномы принялись за дело с удвоенным усердием и отправились к руднику.

    ***

    Лишь свет факелов освещал небольшое палаточное селение, по которому шел Максим, возвращаясь к своему дому. Приглушенный писк, идущий от одной из палаток, привлек к себе внимание. Сил хватало лишь для того, чтобы дойти до постели, но интуиция подсказывала, что что-то не так. Человек остановился и прислушался. Звук повторился снова. Еле слышное пыхтение его сопровождало. Максим двинулся к палатке. Нехорошие мысли роились в голове.

    Взяв один из воткнутых в землю факелов, он резко отдернул полы палатки и посветил внутрь. Большой, мускулистый мужчина лежал на хрупкой девушке со связанными руками. Рот её был зажат тряпкой, а из глаз лились слезы. Даже при свете огня было заметно, что её ноги были покрыты большими синяками. Её били.

    - Встань с неё, - голосом, полным ненависти и гнева, приказал Максим. Не заметивший сначала света человек, испугано дернулся и откатился в сторону, открывая избитое тело девушки. Она беспомощно заерзала, пытаясь отползти как можно дальше от этого урода и прикрыться. С тихим шелестом меч покинул ножны. – Выйди на улицу. – Приказал парень и отступил назад.

    Глава 64

    Выверенным движением Максим черканул кончиком лезвия по сухожилиям мужчины и тот застонав, повалился на землю.

    - Нет, прошу. – Взмолился он, пытаясь отползти от своего сюзерена, перевернувшись на спину.

    - Ты станешь уроком для остальных, - парень еле сдерживал себя, чтобы не убить ублюдка прямо сейчас. – Фар, разбуди всех. – Он посмотрел в сторону двух зеленых глаз, святящихся во тьме. Гортанный рык, от которого затряслась земля, разошелся по всему палаточному городку. Сонные люди принялись испуганно выбираться из своих шатров. Прибежала пара воинов из караула.

    Прошло немногим больше минуты и вот около сотни разумных образовали полукруг вокруг Максима и все еще лежащего на земле насильника. Он испуганно вертел головой по сторонам, пытаясь заговорить и вызвать жалость хоть у кого-то. Максим пристально смотрел в глаза собравшимся. Он изучал их. Многие поняв, что происходит, были обозлены. Были и те, кто флегматично смотрел на происходящее. Их лица необходимо было запомнить. Таким нет веры.

    Подбежала Милли и вопросительно посмотрела на любимого. Он кивком указал ей на палатку, в которой все еще лежала изнасилованная девушка. Эльфийка сообразив, что от неё хотят, быстро вошла внутрь.

    - Так будет с каждым! – Максим обвел всех поднятым мечом. – Я ваш судья и ваш палач! Вы так сами решили и приняли это. Я сказал, нет подобному! Насилие, воровство, обман, подстрекательство. Всему этому пришел конец. А если нет..., - он грустно улыбнулся, глядя в напряженные глаза. – Значит, будет так. Фар, - он вновь позвал дракона. Расталкивая людей, тот медленно вошел в круг, поместившись в нем лишь частично. – Раздави ему пах, - безжалостно приказал Максим.

    - Нет-нет-нет! Прошу, умоляю! – закричал насильник. – Я был не прав! Желание затуманило мне рассудок! – он попытался подняться на ноги, но кто-то из толпы метнул нож и тот, угодив в ногу человека, опрокинул его обратно на землю. Максим довольно кивнул. Дракон тем временем приближался.

    Сперва он наступил на стопы мужчины, сплющив их. Дикий рев боли разнесся по лесу. Вторую лапу он положил на пах мужчины и принялся медленно давить, внимательно и с любопытством следя за реакцией человека. Сквозь громкий крик отчетливо слышался хруст бедренных и тазовых костей.

    Не выдержав подобной пытки, сердце насильника остановилось и он тут же обмяк, умерев в муках.

    - Тело унести в скалы и оставить его там. Похороны для подобной грязи излишни. Птицы сделают за нас всю работу. – Приказал Максим и повернувшись, ушел, оставив за спиной ошеломленную толпу.

    ***

    - Максим! –его нагнала Милли после того как он прошел мимо их дома. – Ты куда? Постой! – она остановила его, схватив за руку. – Поговори со мной. – Девушка обняла его, но он аккуратно отстранился от неё.

    - Прости, любимая. Это задело меня сильнее, чем я думал... С ней будет все в порядке?

    - Да, - стараясь не показать, что её расстроило такое поведение, ответила эльфийка. – Все повреждения поверхностны. Несколько дней и физически она полностью придет в себя.

    - Я рад, - улыбнулся парень и, взяв Милли за голову, потянул к себе и поцеловал в макушку. – Не обижайся на меня. Мне нужно время, чтобы прийти в себя. Хорошо?

    - Конечно, как может быть иначе...

    - Я скоро вернусь, - пообещал он, и отпустив девушку, ушел в темноту. Эльфа осталась на краю света и тьмы. Несколько секунд и её ударил поток воздуха вперемешку с пылью. Издав радостный вой, Мангус устремился вверх с парнем на шее. Милли смотрела в звездное небо, пытаясь рассмотреть силуэт дракона. Фар, подошедший сзади, аккуратно пихнул её в спину, говоря о своей поддержке.

    - Спасибо тебе, - она повернулась к ящеру и погладила его огромную, шипастую голову. – Пойдем. Пора спать.

    ***

    Холодный ветер приятно обдувал уставшее лицо. Максим расправил руки, словно мальчишка, ощущая, как воздух обтекает его тело. Мангус уже поднялся на высоту полета хищных птиц и это видимо был далеко не предел его возможностей. Парень чувствовал ногами, как напрягаются мышцы дракона, усердно работающего крыльями.

    Внимание привлек одинокий огонек, горящий далеко внизу. С такой высоты долина и степь была словно на ладони. Если бы еще не ночь, можно было бы рассмотреть все, что захочешь.

    - Вовремя ты научился летать. – Максим похлопал дракона по шее. Тот согласно пробурчал. Человек всмотрелся во тьму. Ничего не разобрать. Как вдруг. Еще один огонек зажегся, а следом, словно по цепочке, еще с десяток. Они медленно двинулись в сторону Алгорской долины. – Опустись-ка ниже, - попросил парень. Мангус послушался.

    Чувства не подвели человека. Так и есть. Вооруженный отряд в сотню мечей. Медленно двигался на ночном марше. В темноте было не рассмотреть, кто это был. Арнгханы или кто-то другой. Ниже спускаться было нельзя. Максим не знал, как на присутствие дракона в эфирном поле отреагируют другие маги. Нужно было принимать решение: наблюдать дальше, или мчаться предупреждать дозоры на вратах.

    Максим выбрал первый вариант. Как бы страшно не было представлять, что этот отряд был послан по их души, с другой стороны была стальная уверенность в том, что мелкие чинуши никогда не осмелятся отправлять людей в обиталище демона Саарла. На это способны лишь сильные лидеры, которым нет дела до старых предрассудков. Одним из таких является Сергас, но он послал бы гораздо больше воинов, подозревай он, что в Алгорской долине кто-то есть. Значит это не по их души. Так и случилось.

    В ста метрах от этого отряда зажглись новые огни. Тут их было уже гораздо больше. Максим все же рискнул опуститься еще чуть ниже. Да, он улыбнулся. До уха донеслись отдельные обрывки блеяния скотины и других животных. Разумных было не различить. Он дал команду, и дракон вновь устремился вверх. Такого большого каравана он еще не встречал.

    - Ого, - не сдержал чувств парень, после того как уже третье скопление огней зажглось позади марша. – Полетели к вратам. Трайб должен быть там.

    ***

    - Это колонизационные поселения, - ответил воин, внимательно выслушав своего сюзерена. Они вместе с Максимом устроились в скалах и смотрели на десятки двигающихся огоньков, далеко, в нескольких километрах от них. – Это не новость.

    - Кто-то еще занимается подобным? – не наиграно удивился парень. – Для чего?

    - Северо-западные земли по большом счету пусты. Лазурные ущелья единственная по-настоящему серьезная сила, с которой можно и нужно считаться. Многочисленные расы и народы, живущие в джунглях и лесах, никем не воспринимаются всерьез. – Люди пытаются занять как можно больше места.

    - То есть, это санкционировано человеческим правительством?

    - Да, - кивнул Трайб. – Сергас и эльфы с гномами вряд ли тут замешаны. Орки и ликаны же по сравнению с ними дикари, их можно вообще не учитывать.

    - Но что такого привлекательного на северо-западе?

    - Как что? – удивился воин. – Джунгли богаты растениями, из которых получаются великолепные зелья. Мы сильно преуспели в этом и держим свой рынок. Это прибыльное дело. Стоит того, чтобы организовать поселение.

    - Кого отправляют туда? – Максим всмотрелся в блестящие при свете от сестер глаза человека.

    - Ты мыслишь верно, - он улыбнулся. – Рабов и оброчных крестьян. Их силой сгоняют с обжитых мест, и отправляют в путь. Смертность среди них очень высока. Людям это не нравится, но они как полагается, терпят.

    - А...

    - Нет, - остановил парня Трайб, догадавшись, о чем он спросит дальше. – При всем уважении к тебе, господин. Нам не одолеть около трех сотен хоть не элитных, но человеческих воинов. И я уверен, что у них есть усиление из арнгханов. Их вообще очень часто используют как дешевую наемную силу.

    - Сколько у нас готовых к сражению воинов? – проигнорировал его Максим.

    - Сорок два тех, кто и в прошлом умели сражаться, - тяжело вздохнул Трайб. Он уже успел узнать, что парень иногда бывает излишне упрямым. – А всего шестьдесят человек. Из них семнадцать лучников. Одумайся, - он положил руку на плечо Максима. – Их слишком много..., даже твоего могущества не хватит, чтобы одолеть всех, а драконы еще слишком юны. Мангус предостерегающе зарычал, но воин проигнорировал его.

    - До этого момента мы только щипали зверя, не причиняя ему каких либо серьезных укусов..., но это прекратится, как только мы уничтожим это войско. Страх перед демоном не спасет нас от их мести.

    Глава 65

    - Значит, поступим умнее, - загадочно улыбнулся Максим после недолгих раздумий. – Мне нужны те люди и их вещи. С ними наверняка едет целая куча всего нам необходимого. Родной мой, - он повернулся к дракону в скалах. – Лети в долину. Позови Фара, и привезите сюда Гильда. – Ящер кивнул и, пробравшись по камню, прыгнул с него, тут же взлетев.

    - Ой, чувствую старику это не понравится... – помотал головой Трайб.

    - Еще бы, - Максим не удержался и засмеялся. – Я хочу навестить королеву.

    - О боги, ты изверг, - воин поддержал его.

    ***

    - Не пойму, зачем я тебе тут, - гном все никак не успокаивался с самого начала их спуска. Они вошли в пещеры горы Орон. Именно здесь Максим и встретился в прошлом с древними. Пару недель назад он заселил сюда одну свою новую знакомую. – Ох, черт! – выругался он, дернувшись от звука скатившегося по склону камушка. – Я здесь умру, - мужчина вытер мокрый лоб дрожащей рукой.

    - Тише, успокойся, - Максим поднялся к нему и похлопал по плечу. – Ничего с тобой не произойдет. Ты же помнишь, она дала мне клятву крови, так же как и все вы.

    - Это она тебе её дала...

    - Она не тронет вас, если я того не пожелаю...

    - Скажи это той бедняжке в лагере..., – гном резко оборвался, поняв, что сказал действительно лишнее. Максим остановился. – Прости, я не хотел, это от нервов.

    - Нет, ты прав. Это отчасти и моя вина, - парень продолжил путь. – Я обещаю, что подобного впредь не повторится.

    - Я верю тебе, - кивнул гном и спустя пару минут не удержался и добавил: - Но как же здесь все таки, черт возьми, страшно то, а!

    - Придётся привыкать, - Максим был непреклонен. – Ты будешь с ней работать, когда она начнет давать шелк.

    - Я...

    - Представь только шелка, что прочнее стали..., - перебил его человек. – Столь легкие, словно пушинки и непробиваемые.

    - Умеешь уговорить, - нервно сглотнул тягучую слюну гном и продолжил путь. Максим улыбнулся.

    Спустившись на несколько десятков метров вниз, путникам на глаза стала попадаться первая паутина. Королева любила холодный и влажный климат.

    Медленно, шаг за шагом, паутины становилось все больше и вот они не успели заметить, как оказались в целом туннеле, сотканном из неё.

    Большие, с ладонь взрослого мужчины, пауки убирали расставленные сети по пути следования человека с гномом. Проходя возле них, те учтиво замирали и склоняли свои тельца в подобии поклона. Сеть за их спинами так же быстро восстанавливалась. Гильд попытался почесать несуществующую бороду, обернувшись назад.

    Длинные переплетения коридоров наконец вывели их в большую галерею. Словно тронный зал, она была аккуратно соткана из миллионов километров нити. Белые колонны паутины образовывали высокий неф.

    Максим повернул на повороте направо и с гордостью посмотрел на огромного, в несколько метров шириной паука, сидевшего на кладке из пары десятков больших коконов. Они расположились прямо на выходе алегритовой жилы в камне.

    - Здравствуй Розетта, - человек обозначил легкий поклон, отдавая дань уважения столь совершенному организму. Гном, скованный страхом, повторил нечто похожее за его спиной.

    Паучиха слезла с яиц и так же, но ниже поклонилась своему сюзерену. Максим подставил горло, и тонкая паутина сразу же прилипла к нему.

    - «Здравствуй, человек» - зазвучало в его голове. – «Доволен ли ты службой моих детей?»

    - Более чем. – Кивнул парень.

    - «Я рада. Как процветает твое гнездо? Выжил ли приплод?»

    - Увы, у людей все сложено немного иначе, чем у арахнидов. Я еще не был наделен счастьем стать снова отцом.

    - «Что привело тебя в мой дом?» - спросила паучиха.

    - Как всегда, нужда, – развел руками Максим и присел на спину подбежавшего к нему, размером с собаку, паука. – У тебя уже появились старшие? Это радует. – Похвалил её парень.

    - «Нет, тот на ком ты сидишь, ошибка эксперимента. Истинные старшие растут здесь» - она нежно провела лапкой по коконам, на которых сидела ранее. «Скоро... Что тебе нужно?»

    - К сожалению, мне нужны почти все твои дети...

    - «Они умрут, ты знаешь?»

    - Да, увы.

    - «Так ли это необходимо?»

    - Это вопрос нашего выживания на поверхности. Тебя это не коснётся. Я не буду скрывать.

    - «Я давала клятву. Забирай их. Никто не обвинит меня в непослушании. Сроки твоих планов придётся передвинуть, до тех пор, пока я не выращу новых детей. Ты услышал?»

    - Да, я благодарен тебе. Гильд позаботится о том, чтобы сюда доставили мясо, - он хлопнул замершего гнома по спине. – Так тебе будет проще восстанавливать популяцию.

    - «Это не помешает, но мы уже начали выращивать свою еду»

    - Ты очень сильно радуешь меня. Боюсь, твоей продуктивности могут завидовать даже гномы, - Гильд, стоящий рядом, не смотря на стресс, что-то забурчал себе под нос. Второй части разговора он не слышал.

    - «Я потеряла жизнь однажды. Ты вернул её мне. Я больше не потеряю её снова»

    - Достойное желание, - кивнул Максим. – Что ж, в таком случае я поднимусь на поверхность. Гильд останется с тобой и приведет твоих детей ко мне. Времени у нас не очень много. Нужно спешить.

    - «Твоя воля будет исполнена» - Розетта снова поклонилась. – «Передай своей самке, что я скучаю по нашим разговорам. Она понимала меня. Ступай»

    - Конечно же, - улыбнулся Максим и так же обозначив поклон, быстро развернулся, поспешив на поверхность. Гном кинулся за ним. – Нет-нет, дружок. – Ты все слышал. Проследи. Гильд застонал в отчаянии, но подчинился.

    ***

    Люди прикрылись от поднявшегося урагана из песка и мелких камушков. Мангус приземлился. Максим спрыгнул с шеи дракона и подошел к ожидавшим его воинам. Была середина ночи.

    - Ну что там? – Трайб вышел вперед.

    - В десяти километрах от Перевала Аскори. И не думают останавливаться. Видимо спешат на встречу с западными заставами.

    - Это логично, - кивнул воин. – Стычки с орками не прекращались. Они должны обезопасить проход каравана.

    - Да, - кивнул Максим. – В таком случае у нас не больше часа. Все готово? – он посмотрел на рядом стоящего гнома.

    - Да, - кивнул Гильд. – Фар с головы до хвоста обвешен корзинами с пауками. Больше двухсот особей не поместились.

    - Делайте сети. Мангус сможет поднять еще с полсотни вместе со мной.

    - Хорошо. – Гном поспешил исполнить приказ.

    Максим осмотрел конных воинов. Все были предельно собраны и готовы. Невыспавшихся не было. Глаза блестели при свете сестер. Трайб собрал только лучших из лучших, тех, кто уверено чувствовал себя в седле. Всего около двадцати человек.

    - Ты как? – он подошел к одиноко стоящему Фару и погладил его по твердому носу. Считай единственному, что выступало из десятков плетеных корзин. Дракон что-то едва слышно пробурчал. – Какие же вы все у меня нежные, –устало вздохнул Максим, потянув голову ящера вниз и заглядывая в горящие глаза. – Значит, запомни, - он твердо посмотрел в них. – То, что ты не умеешь летать, не уничижает тебя в моих глазах. Зато ты бегаешь так быстро, что Мангусдвадцать раз споткнется, прежде чем догонит тебя. Да он же, как утка на суше! Кому ты завидуешь!? – Фар едва слышно зачихал. – Все, давай прекращай. – Парень поцеловал дракона в нос и отошел. Старший брат, тоже уловив что-то нехорошее, подбежал к нему и, они о чем-то забурчали между собой на своем языке.

    - Начинаем! – приказал Максим и взбежал на Мангуса по подставленному крылу. Воины под руководством Гильда прикрепили к лапам ящера заполненные сети.

    Он расправил крылья и, взмахнув ими пару раз, приноравливаясь к смене веса, рывком оторвался от земли. Человек обернулся назад и посмотрел на то, как его воины, поддав шпоры лошадям, мчались за ним, пытаясь угнаться. Только лишь Фар не отставал, а кажется даже обгонял брата. Максим хмыкнул. Он был рад, что ему удалось разрешить конфликт, прежде чем тот начался. Осталась лишь провернуть опрометчивую авантюру.

    Глава 66

    Максим сидел в позе лотоса прямо на голой земле. От его горла исходили сотни нитей. Все они тянулись к небольшим кустикам, камушкам, или даже уходили под землю. Им удалось успеть обогнать караван, и они теперь ждали в засаде. Все было готово. Оставалось лишь напитать пауков силой в нужный момент, так как почти в кромешной темноте зеленое свечение шёлковых нитей будет слишком хорошо заметно.

    Его люди были разделены на две группы. К ним были прикреплены Фар и Мангус. Они окружили караван и шли по обе стороны от него. Их задачей было нейтрализовать возможные конные разъезды, уходящие в обе стороны.

    Нити едва заметно завибрировали. Авангард каравана вошел в подготовленную ловушку. Бусинки пота проступили на лбу человека. Задача перед Максимом стояла сверхсложная. Он должен послужить проводником эфира для сотен существ. Раньше он такого не делал. Время! Человек напрягся, и чуть было не закричал от хлынувшего через него эфира. Пара десятков пауков погибла сразу же, не справившись со столь сильным потоком. Максим не рассчитал свои силы.

    Остальные же, а именно чуть больше двухсот особей почти в один момент выпрыгнули из своих укрытий и накинулись на ничего не подозревающих воинов. Они искали на их телах незащищенные участки кожи. Голова, руки, ноги, торс. Укусив одного, насекомое сразу же перепрыгивало на соседа. Их было меньше чем людей.

    Паника затопила собой бывший островок спокойствия. Крики боли и страха разносились на многие километры вокруг.

    Прошло лишь немногим больше минуты и с обеих сторон показались воины Максима во главе с драконами. Они не давали разбежаться простым людям и рабам, которых пауки избирательно не трогали.

    ***

    Победа была безоговорочной. Они покинули место битвы на рассвете. Оставив после себя голую землю и несколько сот полностью раздетых уснувших воинов вместе с пожелавшими остаться крестьянами. Трупики насекомых были убраны, Им была уготована участь послужить еще в качестве корма для животных.

    Люди Максима не переставая обсуждали варианты того, каким будет удивление встречающего отряда. Когда они придут и обнаружат лишь сотни полностью голых и ничего не помнящих людей. Все вещи вместе с животными были экспроприированы, а заметанием следов занимался сам Максим, немного отстав с драконами от теперь уже своего каравана.

    В сердце было одновременно два чувства. Гордость за то, что удалось провернуть столь сложное дело успешно и без единой жертвы. Теперь у расследующих этот случай не останется никаких зацепок. И страх перед тем, что они оставили, или забыли о каких-то зацепках, которые смогут привести врага к их дом.

    Это был ложный путь. Он понимал об этом. Нужно было выкинуть подобные мысли из головы, но не получилось. Они словно клещами, вцепились в подкорку, не желая уходить.

    - Чему быть, того не миновать. - Пробормотал Максим, кинув последний взгляд на перевал вдалеке и вскарабкался на Фара.

    ***

    В долине их встречали с триумфом. Цепочка из телег и загруженных с ног до головы ирвингов с лошадьми тянулась по туннелю до обеда. И это при том, что почти двести человек занимались подъёмом скотины и вещей к вратам Ганра.

    Напуганных чуть ли не до дрожи в коленях новых людей поселили немного в стороне от основного лагеря. Ритуал было решено проводить этим же вечером. Долго тянуть было нельзя. Слишком много пришло новичков. С их приходом в долине появились дети и старики. Оброчных поднимали с места целыми семьями.

    На удивление Максима, именно их уговорить оказалось проще всего. Обрисовав ближайшие перспективы и сказав, что те отныне ничего не должны, он завоевал их в один момент. Лишь пара семей и несколько рабовпожалели оставить все как есть. В данный момент они лежали среди обчищенных до нитки воинов в степи.

    Элиза, словно сумасшедшая, моталась по всему лагерю, записывая и инспектируя. За ней бегала небольшая стайка девушек из трех представительниц человечества и трех эльфиек. Призрак быстро выполнила указание Максима о наборе учеников. Жаль только, что они оказались все женского пола. Феминистка...

    Борин, пришедший со своей кузни, деловито смотрел на десяток гномов, затесавшихся в рабы. Никакого принуждения не было. Он всего лишь спросил, кто желает присоединиться к нему. Ответило лишь двое. Остальные предпочли держать в руках секиру, а не кузнечный молот. Они должны стать хорошим пополнением для старика Гильда, который до этого момента был единственным гномом в их ополчении.

    Пять дней ушло на обустройство и утрясывание бытовых проблем новых переселенцев и возвращение к привычному укладу. После проведения ритуала люди, которые называли себя уже гордо "местными", стали относиться к новичкам с большим доверием. Процесс пошел быстрее.

    ***

    Очень грустным известием для всех стала новость, о том, что та девушка, которую изнасиловал сдохший в страданиях преступник, погибла. У неё оказалось внутреннее кровотечение, против которого у них не было лекарств и средств. На красивой и аккуратной поляне среди пышных лиственных деревьев, появилась первая могила.

    ***

    Медленно и плавно, столь бережно и элегантно, что у Максима зародилась в груди зависть, Мангус приземлился на краю выступа одной из скал, что занял парень. Ящер согнул передние лапы и, опустив шею, замер. Милли, словно принцесса, величественно поднялась с него и принялась слезать, ставя ножку на тут же подставленное крыло. Словно в лифте, дракон опустил её на землю.

    - Вау..., – все, что мог сказать на это Максим. – А когда он возит меня, он не каждый раз на все четыре лапы приземляется.

    - Ну, так то тебя, - девушка не смогла, как сильно ни старалась, сдержать улыбку. Это был её первый полет. Раньше как то не хватало времени. – Это так здорово! – она все же не выдержала и взорвалась радостными криками. Мангус на это только лишь чихнул и аки матерый профессионал, завалившись на спину, рухнул в пропастьспиной. Пара мгновений и дракон, словно стрела, пролетел возле карниза, взмывая высоко ввысь. Нужно было возвращаться на свое дежурство. Ящер был единственным, кто мог следить за долиной с большой высоты, не будучи замеченным.

    В воздухе тут же проявилась Элиза.

    - А ты как тут? – удивился Максим.

    - Я попросила Милли, - махнула рукой призрак. – Я была уверена, что ты тут неспроста, это так? Мы переезжаем в крепость?

    - От тебя ничего не скрыть, - хмыкнул парень, забирая у эльфийки кристалл-матрицу. – Да, нас стало больше, поэтому не будем тянуть. – Он дернул к себе пискнувшию Милли и усадил её на колени. Обнявшись, они стали вместе смотреть на открывавшиеся отсюда виды.

    - Ты составила списки всего поступившего? – спросил Максим. У него не было времени вдаваться в подробности во время транспортировки груза. Все мысли тогда были обращены на охрану и заметание следов.

    - Да, я... - Элли прервала внезапно яркая вспышка света внизу, в долине. Словно уменьшенная копия ядерного взрыва в десятки раз, гриб медленно поднимался вверх. Прошло всего несколько секунд и лишь только тогда до них дошел грохот, сопровождающий взрыв. Близстоящие деревья покрылись огнем. Было видно, как словно муравьи, люди забегали вокруг, пытаясь понять, что случилось и потушить разыгравшиеся пожары.

    - Твою м-мать... – Максим резко встал и поспешил по ступенькам вниз. В этот момент он находился недалеко от разрушенной им же ранее вышки. Милли пыталась не отставать.

    ***

    Он подбежал к большой, в несколько метров шириной дымящейся воронке в земле. Паника уже успокоилась и пожары были почти что потушены. Взрыв произошел на другой стороне озера, поэтому пострадавших почти не было. Лишь один человек. Над ним сейчас склонилось две эльфийки и что-то с ним делали. Максим подошел ближе.

    - Что здесь случилось? – спросил он.

    - Мы не знаем, - ответил один из воинов в толпе. – С вратами все в порядке. Мангус так же не сообщал о врагах... – развел тот руками.

    - Понятно, - парень присел возле измазанного в саже человека. Он был без сознания. Одна из девушек накладывала повязку на оторванное с корнем правое ухо. Вторая делала то же самое с поврежденными пальцами. – Вы знаете его?

    - Нет, - помотали головами те, не отвлекаясь от работы. – Он из новеньких. Мы еще не успели со всеми перезнакомиться.

    - Приведите его в сознание.

    - Но, госпадин...

    - Я сказал, что нужно сделать, - перебил её человек. – Выполняйте.

    - Слушаемся. – Эльфийка, что постарше приложила ко лбу мужчины палец и тот засветился. Несколько секунд и больной подскочил, тяжело дыша и испуганно вращая головой по сторонам.

    - Ты кто? – спросил Максим, нависая над ним.

    Глава 67

    - Я... Я?! – бегающие по сторонам глаза, наконец, сфокусировались на парне. – А ты кто?! Что вообще все это значит?! Уйди от меня! – мужчина попытался отогнать от себя эльфийку, но Максим перехватил буйного и с силой прижал его к земле, приставив к виску клинок.

    - Почему я не ощущаю тебя?! – прорычал он в ухо виновника происшествия. – Ты не проходил ритуал! Как ты проник в долину?! Отвечай!

    - Отпусти..., – прохрипел прижатый человек. Парень и не думал этого делать. – Ну, подумаешь, не участвовал в вашем шабаше..., гулял я! Отпусти, больно! – он захныкал.

    - Как он оказался здесь?! – злой Максим посмотрел на воинов его ополчения, которые несли охрану в долине. Они молчали. – Трайба ко мне! Живо!

    - Деда! – из толпы собравшихся людей пробралась маленькая девчушка лет восьми, в одной только тряпичной накидке. – Отпустите его, пожалуйста! – она впилась пальчиками в руку, держащую нож. Стражники было бросились к ней, но Максим остановил их взглядом.

    - Странно, - он прислушался к своим чувствам. – Тебя я ощущаю... Кто он тебе? – спросил парень у ребенка.

    - Он мой деда! Я говорила ему, что еще рано испытывать, но он такой упрямый. Отпустите, пожалуйста! Он не сделал никому плохо!

    - Элиза. - Позвал Максим.

    - Я тут. – Призрак проявился в воздухе.

    - Поройся в их мозгах. - Попросил парень и положил её матрицу на грудь замершего мужчины.

    - Но она еще совсем ребенок...

    - Сделай это.

    - Да, конечно... – тяжело вздохнула Элли.

    ***

    В итоге оказалось все совсем не так уж и плохо, как сперва нафантазировал себе Максим. Мужчина этот, после того как его вымыли, и вправду оказался пожилым человеком, был неким сумасшедшим гением. Элизе удалось узнать неимоверное количество полезной информации, покопавшись у него в голове. От наброска парового двигателя до теорий о аэродинамике и принципах магнетизма. До всего этого он дошел сам, опираясь на собственные эксперименты и опыт, полученный во время них. Он знал почти все легенды и истории, которые современные народы сложили о былых временах. И он верил им безоговорочно. Достаточно было услышать слово "электричество" и он тут же пытался узнать об этом новом как можно больше. Но, увы, герцог на чьих землях он был крестьянином, не желал давать образование своим подданным. От этого старик попал в опалу. Лишившись в ходе трагического случая своих сына и невестки, он один на один остался с маленькой внучкой. Соседи по селу помогали им первое время, но сильное горе и тоска сделали свое дело. Мужчина начал медленно терять свой рассудок.

    И все бы так и закончилось, если бы не одно но. Внучка внезапно открыла в себе сильный дар к чувству эфира. Она подсказывала деду, как тот ведет себя в той или иной ситуации. Она помогала ему изобретать новое. Жизнь заиграла новыми красками и начала налаживаться. Вновь появился сильный стимул дышать. Но вот новая напасть. Герцог продал их и еще несколько семей села в колонизационную экспедицию. И если бы не Максим, он не дожил бы до финальной точки назначения. Слишком слабым он был в последнее время.

    Максим вышел из шатра лекарки.

    - Сообщите мне, как только он встанет на ноги. – Приказал парень.

    - Конечно. – Кивнула девушка и вернулась к больному.

    ***

    Двести восемьдесят мужчин, двести пятнадцать женщин и тридцать четыре ребенка. Всего пятьсот двадцать девять жизней. Из которых было пятнадцать гномов и двадцать три эльфийки. Мужчин эльфов, как и женщин гномов, они еще пока что не встречали в рабских караванах. Это одновременно настораживало и удивляло.

    Под руководством Трайба и еще одного искусного воина из клана Диких лесов, который присоединился к ним, - Альм, - Максим сформировал два отряда по пятьдесят человек. Все были тщательно выбраны и опробованы в спарринговых драках. Им предстояло еще учиться, но они уже были лучшими среди жителей долины. Третьим отрядом, численностью больше ста человек, стали не столь подготовленные мужчины. Они займутся подтягиванием необходимых навыков в качестве стражи долины. Охраняя перевалы и туннели. Наблюдая за порядком. Остальные мужчины по состоянию здоровья или возраста остались вне военной системы. Они займутся сельским хозяйством. Которое стало возможным благодаря тому, что они нашли в последнем большом караване.

    Гильд же встал во главе девяти гномов. Максим их называл в шутку и только про себя, - инженерными войсками. Но каким бы смешным это не казалось, а гномам уже удалось очень сильно помочь людям, после того как они оборудовали полноценные секреты в развалинах врат Ганра и на южном перевале. Они сделали это так искусно, что не знающий никогда не заметит их. За это им была отдельная благодарность.

    А однажды вечером к спокойно сидящему в своем кресле Максиму под дерево пришла целая женская делегация.

    На вопросительный взгляд парня они высказали свое возмущение и непонимание в том, почему только мужчины были удостоены столь великой чести проливать за них кровь, в то время как уделом для женщин господин обозначил лекарство и хозяйственные дела. Кинув быстрый взгляд на Милли, которая в этот момент тоже была рядом и, получив её согласный кивок, Максим дал свое добро. Так был сформирован первый отряд лучниц из шестидесяти разумных. Эльфийки заняли в нем все руководящие должности, что конечно же было не удивительно.

    Отдельной, но никак не последней в этом импровизированном табеле о рангах, встала Элиза с её шестью ученицами, к которым шапочно присоединилась еще и восьмилетняя девочка. Она казалось, влюбилась в призрака, и ничуть не обижалась на Элли за то, что та рылась у неё в мозгах. Наоборот, это только сблизило их. Возможно, схожесть их судеб помогла им в этом.

    Каких либо значимых успехов на этом поприще не было. Девушки только-только постигали теоретические основы. До практики еще было далеко. Максим проверил избранниц Элизы самостоятельно и выбором остался доволен.

    Отдельным событием для всех стал тот день, когда их сюзерен открыл им то, что казалось, было даже и не спрятано. Пройдя по местами обрушившемуся туннелю, отряд полностью облаченных в кожаные доспехи воинов поднялся на гору Ведир. От увиденного они пооткрывали рты. Алгорская крепость для них оказалась сюрпризом.

    Так начался новый виток свалившихся на голову забот. Формировались списки работ, разумных, вещей и необходимых дел.

    Совместным усилиями было принято решение о том, что в долине на постоянной основе останутся только те, кто отвечает за сельскохозяйственные и промышленные работы. Был назначен староста, – один пожилой мужчина, который занимал эту должность еще в селе на земле у герцога. Ему под ответственность была передана часть семян, найденных в экспедиционном караване. Почти все ирвинги и пара десятков лошадей. Птица и мелкие парнокопытные так же осталась внизу. Для них будут поставлены отдельные хутора у стен западных скал. Так будет легче обеспечивать их питанием.

    В помощь шести гномам, избравшим путь молота и наковальни, изъявили свое желание присоединиться около десяти человек. Максим не был против. Вручив им уцелевшие карты бывших промышленных районов долины, он приказал провести повторную разведку. Борин, как знаток руд, отправился с ними.

    Милли так же не осталась в стороне от происходящего. Девушка, которую Максим однажды совершенно случайно застал за тренировкой вместе с лучницами, вызвалась вместе с остальными эльфийками возвести дома в деревьях.

    - Незачем поганить столь прекрасную долину камнем. Хватит вам вашей крепости и кузни. – Сказала она веско, после чего никто не осмелился с ней спорить. Временами Максим вообще замечал, что все её приказы, не смотря на то, что ей не было дано никаких страшных клятв, всегда выполнялись быстро и без задержек. В то время как с ним некоторые даже позволяли себе спорить и не соглашаться.

    - Да когда ты уже вырастешь. – Все повторял он глядя на свое отражение в воде каждое утро. Он скучал по бороде и тому, как он выглядел с ней. Это было полезно для имиджа.

    Всего на третий день после взрыва неизвестного устройства, люди вошли в крепость. Элиза встала на своё место в кристалле, и началось такое долгожданное восстановление твердыни.

    Глава 68

    Неделю спустя...

    - Вот, - в кабинет, где за столом сидел Максим, вошел Борин и поставил перед ним, подминая карты, небольшой сундучок. – Ровно триста слитков по семь грамм каждый.

    - Так быстро? – удивился парень и заглянул внутрь. – А почему нет чеканки? – он посмотрел на гнома.

    - Нам её аккуратно не повторить. Нет нужного оборудования, - скривился мужчина от признания собственной слабости. – В городах могут обратить внимание на корявость. Это не проблема, обратятся к менялам. Те подобным не брезгуют, правда цена упадет...

    - На сколько?

    - Одна шестая...

    - Не мало...

    - По-другому никак. Отдавать им монеты с гербами трехсотлетней давности тоже плохая идея.

    - Да, ты прав. Хорошо, - Максим хлопнул по столу. – Раздай поровну десяти командам. Они начинают уходить с завтрашнего утра.

    Не так давно он принял решения на время остановить свою деятельность по разгрому караванов в степи. Слишком долго этим злоупотреблять нельзя. Даже самый глупый догадается, что здесь что-то не так и начнет копать носом землю. Этого нужно было избежать.

    Посидев пару бессонных ночей с Трайбом за добытыми картами, им удалось составить какие-никакие, но маршруты в обход арнгханских застав. Как только это случилось, сразу же были составлены списки участников десяти групп. Всего в этом было задействовано тридцать разумных. Двое мужчин и одна девушка на группу. Половина из них, были эльфийки, они отправятся на юг.

    Их задача проста и одновременно сложна. Им нужно было выкупить рабов и определенные товары. Выбирать необходимо будет только крепких и молодых мужчин и женщин. Дети и старики будут игнорироваться как ненужный балласт.

    Максим понимал, что это жестокое условие, но поступить по-другому не мог. У них сейчас нет возможности принимать всех слабых, каждая пара рук на счету.

    В случае успеха с рабами, задача групп расширится. Нужно будет провести первичную разведку городов и по возможности их окрестностей, при этом составляя хотя бы примерные заметки.

    Гильд обещал, что войти в степные земли просто, сложно выйти. Это они и узнают, когда поведут рабов обратно в долину. На все им отводилось не больше двух недель времени. После этого срока группа, не успевшая вернуться, будет считаться потерянной и воины прикрытия отойдут обратно.

    - Ты держишь свое слово, - Максим облокотился о спинку стула, на котором сидел и задумчиво посмотрел на гнома. – Первые стальные отливки, что вышли из твоих горнов, меня устроили во всем. Из них получится хорошее оружие и броня.

    - Мне, несомненно лестно все это слушать, парень..., но переходи-ка ты к делу. - Нахмурился Борин.

    - Пойдем. – Загадочно улыбнулся Максим и поднялся из-за стола. Сграбастав в руки сундук, гном поспешил за ним.

    ***

    Прямо на глазах человека и гнома, идущих по темным коридорам крепости, медленно восстанавливалась кладка в вековой стене. К огромной дыре по воздуху медленно подплывал раствор и куски валяющихся на полу камней. Элиза постепенно приступала к восстановлению цитадели. Вернувшись в кристалл, у неё вновь появилось много сил, которые она тут же начала задействовать в необходимых работах по починке.

    Одну из трехэтажных казарм, которая уже почти полностью была восстановлена на скорую руку, было решено заселять гражданских. Мебели пока что, считай и не было, но это никого не смущало. Главное, что было, где укрыться. Как говорили люди, Криосу идти в эти земли предстояло еще больше пяти месяцев. Это, безусловно, радовало. Лето было в самом разгаре, а к зиме они должны были успеть.

    Они свернули к широким ступенькам и принялись спускаться. Шум их шагов эхом уходил вглубь мрака огромного помещения.

    - Элли, дай свет, будь добра. – Обратился Максим к воздуху. Десятки стеклянных фонариков с пыльными окошками, висящие на стенах, тут же загорелись, разгоняя мрак кузни.

    - О Всеотец..., - ноги гнома подогнулись, и парень ели успел поддержать его. Сундучок с золотом выпал из рук и покатился по ступенькам. Звук сотен монет, бьющихся о камень, заложил уши.

    - Да что же ты! – Максим потянул и поставил его на ноги. – Как молодой, ей богу!

    - Не тебе меня учить! – обозлился тот, но тут же сменил гнев на милость. – Что это? Откуда это? – он повернулся к парню и вцепился ему в ворот рубахи. – Отвечай!

    - Тише-тише, - Максим отцепил его пальцы. – Это кузня...

    - Я вижу, что не свинарня! Что она делает здесь!? – не выдержал гном и закричал. - Как сюда доставлять уголь и руду?! Это же неудобно! Мы в глубоком подвале на другой стороне крепости!

    - Не совсем так... – кашлянув, ответила Элиза, появившись перед ними.

    - В каком смысле? – не понял мужчина. – Объяснись!

    - Да запросто! – она широко улыбнулась и театрально щелкнула пальцами. Под тремя большими чанам для плавки руды тут же загорелось голубое, почти-что белое пламя. Гном пораженно замер.

    - Магия...

    - Не совсем так, - принялась объяснять девушка.

    - Что это? – гном пару раз шмыгнул носом, принюхиваясь. – Не пойму, что-то знакомое... О Всеотец! – он аж побледнел. – Это мертвый воздух, бежим отсюда скорее! Он убьет нас! – Мужчина бросился бежать. Призрак, не выдержав засмеялась.

    - Останови его, - корчилась Элли. – Это же обычный газ!

    ***

    Максима разбудил едва слышный плач. Он доносился из соседней небольшой комнатки, граничащей с той, в которой им установили шатер и где они спали. Парень посмотрел по сторонам, Милли нигде не было. Сердце сжалось в предчувствии чего-то нехорошего. Он откинул с себя простынь и поднялся с кровати.

    Короткая мысленная команда и шарик голубого света повис возле него. Разрушенная комната превратилась в иллюстрацию гротеска. Настроению это не помогло. Он медленно прошел к сгнившему дверному проёму.

    Периферийным зрением Максим заметил пятно на полу, присмотрелся ближе, кровь. Сердце будто остановилось.

    - Милли? – голос чуть было не дрогнул, когда он заглянул туда. – О боги..., - он поспешил к сидевшей на полу девушке. Она тихо плакала, уткнувшись в ладошки. – Родная, что случилось?! – Максим потянул её к себе и эльфа тут же прижалась к нему. Она вся дрожала.

    Ноги коснулось что-то холодное, и парень ахнул, когда увидел, что девушка сидит в луже крови.

    - Да что случилось?! – он схватил её за плечи. – Отвечай!

    - Прости меня, - больше не таясь, Милли зарыдала во весь голос. – Я не смогла...

    - Ч-что – ч-что...? – блуждающий взгляд зацепился за плотный сгусток крови, лежавший недалеко от них. Понимание пришло мгновенно, словно забитый молотком гвоздь в голову.

    - Ты..., ты была беременна?

    - Дааа! – она уткнулась лбом ему в грудь.

    - Но, но почему ты молчала...? Разве эльфы и люди могут иметь общее потомство?

    - Я, я боялась...

    - Кого?

    - Тебя! – выкрикнула она и ударила его кулаком. Мгновение и девушка снова заплакала, прижавшись к человеку.

    - Ох, какая ты глупая..., - Максим поднял её на руки и понес к выходу. Нужно было показать Милли лекарям. Самостоятельно диагностировать себя она была неспособна в таком состоянии.

    ***

    Новость о потере хоть и эмбриона, но все же ребенка их сюзерена и его избранной, быстро разнеслась по всему замку и перекинулась на долину. Погода, словно ощущая неподдельную скорбь многих людей, оплакивала событие вместе с ними. Несколько дней подряд лили непросветные ливни. Работать на улице было невозможно, поэтому все занялись отделочными работами внутри крепости.

    Озеро в долине вышло из берегов, но к счастью это не привело к катастрофе. Все важное уже давно было перенесено наверх. А хутора, которые будут заниматься сельхозхозяйством, решили ставить дальше на юге, оставив перпендикулярную территорию между выходом из туннеля и крепостью свободной. Позже, в самом далеком будущем, здесь планировалось возвести оборонительные сооружения для долины. Сейчас это было невыполнимой задачей.

    Милли все это время почти не покидала своей постели. Максим был с ней рядом. Лекарки сказали, что с девушкой все будет в порядке. Не смотря на потерю плода в столь раннем возрасте, это не было вызвано особенностью или недомоганием организма. Это просто случилось, и винить в этом некого. В остальном девушка была полностью здорова.

    - Последняя из групп ушла. – Доложила Элиза, появившись в воздухе прямо перед лицом Максима.

    - Спасибо. – Ответил тот шепотом и крепче обнял пошевелившуюся во сне любимую.

    - Не за что... – Призрак провела рукой по плечу Милли и развоплотилась.

    Глава 69.

    Две недели спустя...

    Элиза действительно не обманула. Она прятала часть замка от Максима и Милли, когда те попали в него впервые. Они знали, что он большой, но не догадывались, насколько он огромен. Высокие шпили и здания на поверхности, были лишь малой частью. Под землей скрывались помещения глубиной в несколько десятков метров. Это крепость больше походила на подземный бункер, нежели на фортификационное сооружение средневековья. Хотя наверное, это не удивительно, с учетом того, какие люди её строили. Возможно страх перед ядерным оружием их не покидал даже в этом мире.

    С учетом открывшихся обстоятельств никто не мог за это время похвастаться проделанной работой по восстановлению и ремонту. На фоне комплекса, все достижения просто напросто выглядели никчемными. Мысли о том, что возможно он поспешил с переселением в это место, начали потихоньку одолевать парня, но выбор уже был сделан, обратного пути нет. Люди не поймут.

    Ту галерею, которую Максим нашел в первые дни, пришлось разобрать и спрятать во временных хранилищах. У его портрета, на котором он был в сорокалетнем возрасте, начали собираться толпы народу. С каждым днем их становилось все больше и больше. Элиза даже рассказала, как однажды увидела там небольшой цветок, лежащий на полу. Она его быстро убрала, и картины решили унести. От греха подальше, ибо намечалась какая-то не здоровая тенденция.

    Одним из открытий прошедших недель, которое можно было смело записывать в раздел "удивительные", стал ответ на загадку крыльев Мангуса. Дело в том, что дракон увеличился в размере почти что вдвое, а именно до девятнадцати метров от кончика хвоста до головы, но при этом его крылья выросли разве что на сантиметр. Не смотря на это, возможность к полетам ящер не утратил, наоборот, каждый день он становился все искуснее в этом.

    Ответ на немой вопрос всех дала та самая внучка безумного ученного, который уже смог подниматься на ноги и самостоятельно ходить.

    - А он не от воздуха отталкивается. – Сказала между делом маленькая девочка в тот день, наблюдая, как Мангус играется с Фаром на большой каменной площадке.

    - А от чего, Си? – осторожно спросила Милли, которая тоже наблюдала за драконами.

    - Я плохо вижу, но, кажется от эфира, - задумчиво пробормотала она. – Ну правда, вот! Вы видели?! – она с надеждой посмотрела на эльфу, указывая пальчиком на взлетевшегоМангуса. – Смотрите, какие завихрения вокруг его крыльев! Это прямо как дедушка рассказывал про воздух, только с эфиром.

    - Да запросто, - ответил тогда Максим, после того, как выслушал подбежавших к нему девушек. – Эфир можно смело считать четвертым пространством. Нет ничего удивительного в том, что драконы, - магические животные, - будут не трехмерными, как мы, а четырехмерными. При полете они отталкиваются не от воздуха, - хоть и от него тоже, - а от эфира. Оттого крылья Мангуса и не выросли до непомерных размеров. Все логично. У самого руки не доходили проверить эту теорию. Ты молодец. – Он взъерошил девочке волосы и отправился по своим делам.

    ***

    Фар, - проблема, которая начала давать о себе знать. Если Мангус прошел взросление успешно, то у его младшего брата с этим были большие проблемы. Использовать дракона в качестве простого носильщика было оскорбительно как для него самого, так и для его родителей. Но что делать, если он не умел летать, а сейчас только это и было нужно?

    - Здравствуй, мой родной. – Максим спустился в пещеру, в которой обосновался ящер. За прошедшее время он так же, как и его брат, сильно изменился. Кожа огрубела еще больше. На голове и спине выросли большие костяные пластины, которые были крепче самого камня, как уже успел убедиться парень. Сам дракон вырос как вширь, так и в длину. Он не был столь рослым и вытянутым как Мангус, но честные тринадцать метров от конца до конца набирал. А с учетом того, что у него был короткий хвост, так и вовсе обгонял брата. – Как ты тут? – он погладил устало опустившуюся возле него голову. - Смотри, - он создал огонек перед его мордой, и поводил им из стороны в стороны.

    Недовольно бурча, тот резко двинулся и зубастая пасть захлопнулась над ним, скрывая свет. Он недовольно посмотрел на человека.

    - Действительно, - сказал Максим. – Что это я с тобой, как с ребенком. – Ящер кивнул и выплюнул огонек не глядя, куда-то в сторону. В следующую же секунду произошел взрыв! Дракон и человек испуганно обернулись назад. Колонна, что стояла в центре пещеры, покрылась трещинами и быстро крошилась под весом напирающей сверху массы камня. Видимо она была здесь не для красоты.

    Фар, спасая отца, оттолкнул от себя застывшего человека, но первый валун упал с потолка и пол под его лапами обвалился. С громким воем он полетел в черный мрак бездонного ничто.

    Отплевываясь и отмахиваясь от поднявшейся пыли Максим выбежал из обрушивающейся прямо за ним пещеры.

    - Фааааар! – закричал он, но проход уже был плотно запечатан. – Неееет! – он собрал в руках чистый эфир и бездумно ударил им по вставшей перед ним стене. Осколок камня попал по голове, и он тут же осел, потеряв сознание.

    ***

    Что-то большое и мокрое прошлось по его лицу и Максим, дрогнув, тут же пришел в себя.

    - Ч-черт... – он коснулся рассеченного лба. – Фар, уйди... – парень оттолкнул от себя огромную голову и замер. – Фар!? – он кинулся к дракону и крепко обнял его. Тот в это время, словно кошка, тарахтел как трактор. – Но, как...? – он отстранился, а ящер посторонился. Вместо завала за его спиной было проделано большое отверстие, повсюду валялись кучи камня.

    - Это сделал ты? – удивленно спросил Максим. Дракон с готовностью кивнул и, нежно укусив за руку, потащил за собой.

    - Максим! – парень оглянулся. С крепости бежала Милли с несколькими людьми за ней.

    - Все нормально! – крикнул он и пошел за драконом внутрь пещеры.

    ***

    - Ого..., - человек аккуратно нагнулся, заглядывая в пышущее жаром отверстие. – Запашок здесь конечно... – Сейчас он стоял двумя уровнями ниже от той пещеры, где они были с драконом. Вместе с падающим камнем Фар проломил два потолка галерей и оказался в подземном магматическом источнике. Видимо давление из ядра планеты в какой-то момент уравнялось, и вместо вулкана тут образовались бассейны жидкой магмы. В одном из которых Фар сейчас и принимал ванны. Словно ребенок, добравшийся до грязной лужи, он нырял в неё с головой. Очевидно, что бешеная температура расплавленного камня и породы его никак не смущала.

    - Максим? – Милли пыталась спуститься к нему по насыпи, сделанной драконом. Парень тут же подбежал и помог девушке. – Спасибо, - поблагодарила она его. – Ты как? – эльфийка аккуратно дотронулась до уже запекшийся раны на голове.

    - Все в порядке, - Максим взял её руки в свои. – Ты лучше посмотри, что он там творит! – и потянул её к отверстию в полу.

    - Нет, постой, у меня плохие новости.

    Он повернулся к ней. Взгляд его тут же стал собранным: - Что случилось?

    - Две группы не вернулись... Воины, ожидающие их, пришли одни. – Девушка сочувственно опустила голову.

    - Я понял тебя..., - медленно кивнул тот. – А где остальные?

    - Сейчас все в долине, устраивают новичков. Трайб запретил показывать им, или упоминать замок.

    - Да все верно. Скольких они привели?

    - Не много, по два-три в группе. Всего двадцать человек...

    - А мы потеряли шестерых..., - задумчиво проговорил Максим. – Вы с Элизой должны создать что-то нечто карантина. Она расскажет тебе, что это, - прервал он готовящуюся спросить девушку. – Всех новичков мы будет держать там. Каждый ритуал крови очень сложное и длительное мероприятия. Меня не хватит на всех. И... – парень запнулся.

    - Ты собрался лететь в город самостоятельно? Я угадала? – грустно улыбнулась Милли.

    - Да... И я обещаю, что вернусь, - он потянул девушку к себе и обнял её. – Ты же веришь мне?

    - Конечно, - она положила голову ему на плечо. – Только молю тебя. Будь осторожнее! – её глаза наполнились слезами.

    - Осторожность, мое второе имя! – гордо провозгласил Максим и воздел перст в воздух. Милли хохотнула. – Ну, вот и славно... не нужно плакать, - он потащил её к отверстию в полу. – А теперь мы покажем тебе, как...

    - Фууу! Здесь же воняет!

    Глава 70

    - Вот, это не забудь, - Милли принялась привязывать к поясу Максима толстый мешочек с камнями аллегрита. – Или лучше в поклажу положить? – она вопросительно посмотрела на парня. – Золото на поясе у тебя уже есть...

    - Постой, - он остановил её руки. – Перестань волноваться. Все будет хорошо. Мангус будет сопровождать меня с неба.

    - Не везде и не всегда... – Девушка продолжила снаряжать любимого. Тот был одет в длинный походный кардиган вместе с плотными шелковыми штанами черного цвета и высокими сапогами. Розетта начала обеспечивать людей высококачественным, плотно сотканным шелком. Такая ткань способна была защитить от колющих и режущих ударов. Девушки, знакомые с шитьем, уже приступили к пошиву таких жилеток и прочего. Правда, об этом еще пока что мало кто знал.

    Из брони на нем ничего не было. Максиму предстояло оказаться прямо в сердце королевства Свободных Моноров. Разодетый с ног до головы в воина человек привлечет больше внимания, нежели обычный столичный щеголь. Все было четко выверено по рассказам бывших граждан столицы Валдран. Загадкой оставались лишь дальнейшие планы. Так как никто не мог предсказать, с какими проблемами столкнётся Максим на месте. Они слишком давно покинули свой дом, чтобы что-то с уверенностью утверждать про столь переменчивую ситуацию в столице большой Империи.

    - Ты будешь ждать меня? – улыбнувшись спросил парень, беря голову девушки в свои руки и приподнимая.

    - Да, - кивнула она. Максим потянулся поцеловать её, но эльфа аккуратно отстранилась. – Прости, я...

    - Ничего страшного, - Парень взял со стола кинжалы, и принялся раскладывать их по скрытым карманам. С того дня как у Милли случился выкидыш, они небыли вместе. – Я готов ждать столько, сколько тебе понадобится. И не забывай, что я всегда помогу тебе, только попроси.

    - Спасибо, - девушка все же подарила ему быстрый поцелуй и, отстранившись, осмотрела своего избранника с ног до головы. – Ты у меня красивый. – Гордо выдала она итог.

    - Ну, так... – его ответ прервал оглушающий рев Мангуса из открытого окна. – Заждался, понимаешь ли, - улыбнулся он и напоследокщелкнув девушку по носу, поспешил к лестнице, ведущей на широкий северный шпиль крепости. Тот совсем недавно был починен Элизой и передан во владения дракона. Это стало неким аэродромом огромного ящера, чему тот радовался словно ребенок. Мангус даже позволил призраку находиться рядом с ним на короткое время. Что-то, - непонятно что, - не переставало тревожить драконов в её присутствии, но он видимо, стал готов терпеть это.

    - Я все же сильно против, чтобы ты ехал один, - сказал Трайб. На площадке у шпиля его встретила делегация из четверых: Трайб, Гильд, Борин и Альм. Они ждали его на почтительном расстоянии от слегка раздраженного дракона. – Мангус сможет поднять двух и даже трех.

    - Это так, - согласно кивнул Максим, перекидывая через голову ремень небольшой сумки. – Но чем нас будет больше, тем медленнее мы будем. Мне требуется мобильность. Я не собираюсь организовывать там разведывательную сеть. Быстро узнаю что нужно и назад. Ну... я на это надеюсь. Прошу вас..., – он скривился. – Мне достаточно переживаний Милли. Не нагнетайте больше, чем необходимо.

    - И то правда, - согласился Борин. – Проваливай уже, а то мешаешь работать... То ему ни так, это... ты невозможный человек! – Все поддержали гнома смешками.

    - Я тоже буду скучать, ворчун. – Максим похлопал мужчину по плечу и прошел к нетерпеливому дракону. Забравшись по подставленному крылу, он посмотрел на своих товарищей. – Вы знаете, что нужно делать, я повторяться не буду. Но, - он обвел всех внимательным взглядом. – Если с Милли что-то случиться...

    - Не нужно слов, - прервал его Гильд. – Она нам стала родной, мы позаботимся о ней, как о себе. Все согласно кивнули.

    - В таком случае, ждите, я может быть даже не вернусь. – Максим почему-то повторил эту старую фразу, которую никто не понял и вцепился в широкую шею Мангуса, который тут же сорвался со шпиля в пропасть гор.

    ***

    Они летели высоко в облаках. Кажется именно на такой высоте парили разведывательные дроны из прошлого мира. Погода стояла ясная и от этого была возможность разглядеть землю, плывущую под ними, во всех подробностях.

    Только что они пересекли границы степи. Некогда густой и почти непроходимый Валлаарский лес нынче выглядел, как разбросанные небольшие рощицы. Местами черные пятна показывали, что в прошлом здесь бушевали страшные пожары. От увиденного закололо сердце. Было жаль, что случилось так. Но делать было нечего, и они отправились дальше.

    Всего несколько минут полета и вот на горизонте показались серые городские стены столицы королевства Свободных Моноров. Она стояла внутри вычищенной местности, по бокам окруженная зеленым лесом. Немного западней от неё в небо поднимались клубы черного дыма. Там по рассказам образовался промышленный центр королевства. Далеко на востоке отдавал бликами Зеркальный дворец Короля. Пока что все было именно так, как Максиму и рассказывали.

    Делая вираж, Мангус принялся нарезать круги. Нужно было рассмотреть все как можно более подробно.

    Спустя час разведки, и надышавшись как следует вонью пром. центра, Максим приказал садиться. Целью их были небольшие горы на севере города. Как еще помнил сам человек, там не было ничего интересного и полезного. Они должны были быть пустыми. А пещеры, которые словно соты в улье расположились там, послужат надежным укрытием для дракона.

    ***

    Слуги преклоняли колени перед Митраэль, которая шла в тронный зал своего владыки. Полы легкой кожаной брони, одетой на ней, цепляли длинные ножны подаренного ей Сергасом клинка. Девушка нежно провела по нему рукой. Это был ценный дар и его стоило беречь.

    Двое воинов склонив головы в приветствии, расступились и отворили перед ней двери. Митраэль ускорив шаг, прошла внутрь зала и присела на одно колено, глядя в красные глаза своего господина. Мужчина остановил её приветствие взмахом руки. Сейчас он слушал доклад своего канцлера. Тщедушного мужчины в преклонных годах и черном плаще. Темного сейдхе, чей клан выжил при геноциде светлых эльфов.

    Девушка с неприязнью посмотрела на него. Она не уважала тех, кто когда-то предал её господина, желая сохранить свои жизни.

    - Это все, Келлор? – Спросил глубоким басом Сергас, дослушав еженедельный доклад.

    - Да, мой повелитель, - канцлер принялся вставать, но вдруг вспомнил о торгашах, заплативших ему. – Хотя, нет, - он повернулся к императору. – К нам поступило множество жалоб от достопочтенных членов торговой палаты. Они изъявляли надежду на то, что вы, сможете помочь им в некой ситуации.

    - Не тяни, - прорычал Сергас и почесал ноющий шрам на правой скуле. Подарок, оставшийся ему от атлантов. – Чего хочет это мелкое жулье? – Терпение не было его коньком.

    - Всего лишь справедливости, мой господин, - склонил голову тот. – Поток рабов, идущий в нашу империю из человеческих земель, поиссяк. – Они сетуют на то, что в Мертвых степях завелись банды, нападающие на караваны.

    - И?

    - Возможно, мы бы могли помочь им с военной стороны? Они оплатят все расходы! – заспешил уточнить канцлер, видя недовольство в глазах господина.

    - Да пускай они даже вылижут мой зад! – взорвался Сергас. – Чтобы я отправлял могучее войско...

    - Лишь часть, мой повелитель...

    - Не смей меня перебивать! – кулак императора сжался и бледный мужчина повалился на пол. Он судорожно пытался сделать вдох. – Не бывать этому! Перенаправь запрос на королька Салрика. Это его люди не могут обеспечить безопасного прохода, пускай этим и займутся! Ты меня понял?!

    - Д-да, д-да мой господин, - просипел тот.

    - Значит, пшел вон! – Еще один взмах руки и тело отлетело к самим дверям в зал. Слуги канцлера, ожидавшие там, быстро подняли мужчину на руки и скрылись.

    - Что ты хочешь мне сказать?! – красные глаза уставились во все еще ожидающую своей очереди девушку. Она улыбалась, наблюдая за мучениями ненавистного ей сейдхе.

    - Путь на запад найден, мой повелитель, - отдернула она себя. – Болота Кельмского региона больше не представляют для нас проблем.

    - Ах, Митраэль... ты как всегда справилась с поставленной задачей... – Сергас откинулся на спинку кресла. – Покиньте нас! – приказал он слугам в зале, и те быстро подчинились. – Подойди же ко мне, - мужчина поманил девушку пальцем. – Твоя награда ждет тебя...

  • Алчущий: Пепел дорог судьбы.
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Отсутствуют комментарии