• Алчущий: Пепел дорог судьбы.
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Глава 51

    - Как видишь… - Элиза провела по себе рукой, и её локоть, словно не материальный, пролетел сквозь стену.

    - Ты не настоящая, - догадался парень. – Как это случилось?

    - Я не живая, - поправила его девушка, покрутив пальчиком. – Но вполне…,разве можно считать мысли и сознание человека, отделённые от тела не настоящими?

    - Расскажи мне все, – потребовал Максим, наклоняясь к ней вперед. – Я хочу знать, что случилось.

    - Ты помолодел… - дух девушки пролетел сквозь стол и оказался у него на коленях. Давления не чувствовалось абсолютно. Она провела рукой по его щеке и Максим снова ничего не почувствовал. – Разве это честно…? Ты исчез, после чего мы пережили ад… и какова награда для тебя? Ты молод, в то время как я была обречена слоняться по этой крепости века.

    - Века? – кашлянув, переспросил Максим. В горле пересохло. – А если точнее?

    - Триста девяносто семь лет после твоего исчезновения прямо в палаточном лагере. – Элиза вернулась за стол.

    - Четыреста лет…, - опустил голову парень. – Это намного больше, чем мы думали… .Ты уверена? Мы находим везде сгнившие тряпки и иногда даже дерево. Не слишком ли это длинный срок, для того чтобы они сохранились?

    - Побочное влияние моего состояния… Я наверняка уверена, что ты уже находил руны времени? Это так?

    - Да, - кивнул тот. – В немногих уцелевших кладовых и оружейных. Твоя работа?

    - А то! – девушка весело засмеялась. – Несколько лет я пыталась прийти к, как потом оказалось, очевидным ответам. А знаешь почему?

    - Почему?

    - Потому что ты бросил нас! – Элиза внезапно взорвалась гневом, и спроецированное кресло под Максимом развалилось. Он упал на землю, больно ударившись о валяющиеся повсюду камни. – Ты бросил меня и Леми! Пообещал ценнейшие знания, а потом просто исчез! Ты такой же как и все! – она медленно плыла к нему. Эфир в нескольких сантиметрах от неё становился видимым. Девушку окутала темно-красное гало. – И потом, ты появился спустя века, молодым и полностью здоровым! Это разве справедливо?! Ты пережил то время, когда мир взорвался! Где ты прятал свою жалкую жизнь!?

    - Не говори так… - Максим медленно поднялся. – Ты не знаешь, через что мне пришлось пройти. Я…

    - Что ты?! – воздух в комнате принялся сгущаться. – Ты был с нами, когда небо упало?! Ты был с нами, когда эфир бесконтрольным потоком ворвался в реальный мир и сотни, тысячи людей потеряли свою жизнь в одночасье. И страшно здесь не то, что они умерли, а то, в кого превратились! Ты видел как все расы Сарнака накинулись друг на друга, вгрызаясь зубами в глотки врага. Контроль пропал. Сдерживающий фактор исчез! – Максим медленно отступал назад, пока не прижался спиной к стене.

    - Я…

    - И все это началось после того, как взорвалась яркая вспышка света, и ты исчез. Что ты наделал?! Говори! – Элиза резко приблизилась и её глаза, переливающиеся эфиром, остановились всего в миллиметрах от лица Максима.

    - Не могу… я не…

    - Значит, я заберу эти знания силой!

    - Делай, что должна… - парень полностью открылся и снял все барьеры с тела. Последнее, что он запомнил, прежде чем потерять сознание, это как эфирные щупальца, ударившие из девушки, погружаются в его мозг.

    ***

    Было хорошо. Кажется, он даже улыбался во сне. Под телом лежало что-то мягкое. Приятный прохладный ветерок окутывал со всех сторон. Где-то недалеко приглушенно смеялась Милли. «Замечательный сон… как жаль будет просыпаться» - пронеслось в голове и вдруг:

    - Вот, я же говорила, подруга, что этот цвет тебе подходит больше… - раздался голос Элизы. Максим словно ужаленный, вскочил с постели, на которой лежал и невидящим взглядом зарыскал по незнакомой комнате.

    - Ух! Прям ниндзя воплоти! – засмеялась девушка.

    - А кто это такие? – шепотом поинтересовалась Милли, нагнувшись к уху воплощённого духа, сидевшего на полу и перебирающего сложенные там же вечерние платья.

    - Это такие воины из нашего мира. Они носили черные одежды и были очень искусными в боевых…

    - Вы что?! – взревел раненым медведем Максим. – Охренели все?! Что… Что здесь происходит?! Ты меня вообще убивать собиралась! – он ткнул в ухмыляющуюся Элли пальцем. А ты! – указывающий перст переместился на застывшую Милли. – За платьица и вещи продала меня уже, да?! Где месть, я тебя спрашиваю?! Это что за дифирамбы со злым духом?! – прокричал он и застыл.

    - Вооот, - протянула эльфа спустя длительную паузу. – Так говоришь зеленый, да? – она вновь приставила к себе красивейшее платье с длинным рукавом и большим, до самой попы вырезом на спине.

    - Даже не сомневайся! – заверила её Элиза. – Вот тот чудик, как только придет в себя, подтвердит. Ведь да? – две пары любопытных глаз уставились на застывшего от удивления Максима.

    - Как тебе, дорогой? – Милли поднялась и уже приставила к себе платье во весь рост. – Только представь, что у меня и прическа еще будет. Каскадами, наверное, да? – она обратилась за подсказкой к духу, и та показала её большой палец, одобряя.

    - А чего… - Максим дернул головой. – Действительно, ничего такое… Красивое. О боги, сумасшедший дом! – он спустился с кровати, на которой как оказалось, и лежал. Поднял с пола аккуратно сложенную одежду и, натянув штаны, направился в сторону выхода из комнаты. – Мне нужно будет с тобой поговорить. – Кинул он себе за спину.

    - Со мной? – вскинулась Милли.

    - И с тобой тоже… - зловеще пообещал он и вышел.

    ***

    - Я покопалась у тебя в мозгах.

    - Да, я это так и понял. – Произнес Максим, следуя за Элизой по гладкой пещере. Милли осталась наверху. Так пожелала сама Элли. Эльфа не на шутку обиделась на свою новую подругу, но делать было нечего.

    - Аргос мертв, - девушка резко остановилась и парень, не предвидев этого, прошел сквозь нее. Она грустно улыбнулась. – Ты этого не помнишь, но воспоминания в твоей голове остались. Он вел бой с тварями изнанки. И именно в этот момент Милли провела свой ритуал. Не сопротивляйся ты, все было бы иначе…

    - Я мог умереть.

    - Мог, - согласилась Элиза. – Но разве одна жизнь не стоит того, что бы избежать всего произошедшего? – Она полетела дальше.

    - Если бы я знал, я бы так и поступил, но…

    - Я не виню тебя. Ты все сделал правильно с учетом всех известных для тебя факторов. Но всё равно обидно знать, что все могло быть иначе.

    - Все действительно так плохо, как ты говоришь?

    - Да, - призрак обернулась на ходу. – Даже еще хуже. Теперь мне точно известно, что Аргос мертв. Это объясняет, почему старшие дети ушли из этого мира.

    - Подожди, - Максим остановился. – Почему ты так решила?

    - Ты все еще помнишь имя Сергас...?

    - Да… - медленно кивнул головой Максим. – Тот, кто виноват в том, что мы оказались в это мире.

    - Все верно. Он вернулся и ему никто не помешал. – Элиза вновь продолжила путь.

    - Постой! – Максим кинулся за ней.

    - Нет, - мотнула та головой. – Он правит уже два столетия, ничего не изменится, если мы обсудим его позже. Я хочу тебе кое-что показать. – С этим словами она прошла сквозь стенку тупика пещеры.

    - Это конечно, здорово! Но ты не забыла, что я не такой же призрак?! – прокричал Максим.

    - Не глупи, - скривилась Элли, высунув голову из камня. – Просто пройди. – И спряталась обратно.

    - Ну что же… - парень глубоко вздохнул и сделал шаг вперед. Никаких странных ощущений не последовало.

    - Ты можешь открыть глаза, - хохотнула девушка. – Смотри.

    - О боги… - Максим оказался в огромной высокой пещере, с потолка которой, словно колонны свисали сталактиты. В центре её находилось большое озеро с зеркально чистой водой. А посреди него рос здоровенный бутон светящегося кристалла.

    - Что это? – указал на него Максим.

    - Я. – просто ответила Элиза.

    Глава 52

    - Это гнездо древних? – догадался Максим.

    - Да, - кивнула девушка. – Видимо те, кто строил эту крепость, наткнулись на галерею, после чего все и погибли. Ты приложил руку к истреблению тварей, но нам пришлось потерять десятки воинов, прежде чем мы смогли отбить это место.

    - Я никогда прежде не видел подобных кристаллов аллегрита. У него ведь не природное происхождение, да?

    - Какой догадливый, - улыбнулась Элиза и подлетела к центру озера. – Нет, я создала его самостоятельно.

    - Но как? Разве это возможно? – Максим остановился возле кромки воды.

    - Не может быть…, - удивился дух. – Я знаю то, чего не знает великий Максимилиан?

    - Не думай так, - скривился парень. – Я далеко не всесилен, каким вы считали меня.

    - Ты так уверен? – Элли внезапно появилась перед самим носом человека, от чего тот неосознанно отшатнулся. – А это? – она показала на его правую руку. – Это ли не могущество? – она провела ладонью по воздуху, и тату вновь засветилось.

    - Что…!? Что ты сделала?!

    - Постой… - девушка замерла, плавно покачиваясь на невидимых волнах эфира. – Ты не знаешь, как этим управлять?

    - Конечно же, нет! И как вообще ты об этом можешь знать?!

    - Эти знания были у тебя в голове…, - прикусив губу, задумчиво проговорила Элли.

    - Тогда почему я…

    - А ну-ка тихо! – приказал ему призрак и тот сразу же умолк. – Ты же не сильно обиделся на меня в первый раз, да? – девушка заискивающе посмотрела на Максима.

    - Какой еще первый раз, - не сразу понял тот. – О! Нет-нет! Постой – он вскинул руки, но эфирные щупальца, ударив с неимоверной скоростью, вновь погрузились в его мозг

    ***

    Он медленно открыл глаза. До боли знакомое белое ничто вновь было вокруг, куда не кинь взглядом.

    - Лимб. – Догадался человек, но никто не ответил. Никто не пытался рыскать в его голове. Не было привычного давления, которое сопровождало его в этом месте. – Аргос…? – неуверенно позвал он, но снова никто не ответил. – Чертова девчонка…, - Максим поднялся на ноги и осмотрелся. Никого. – И что мне… - подчиняясь мысленной команде татуировка вновь вспыхнула, и перед ним появилось окно интерфейса. В нескольких метрах медленно проявилась вторая сущность.

    - Запоминай. – Раздался вдруг голос девчонки.

    - Спрашивать бессмысленно, да? – Максим отчаянно присел, скрестив под собой ноги.

    - Естественно! Твоя тату, это не просто рисунок, - начала она и на голографическом окне появилось изображение татуировки. – Она состоит из пяти разделенных напополам основных рисунков. Они по принципу работы напоминают направляющую руку, но не во всем. Это стихии, а именно: земля, вода, огонь, воздух, прах.

    - Прах? – удивленно переспросил Максим.

    - Конечно. Первый поглощённый тобою велиар, был повелителем распада. Прах, это естественная форма любого физического вещества в свой финальной стадии разложения. От этого и название…, а вообще, если углубиться в философский смысл этого термина, а именно теологии слова…

    - Я понял-понял, - вскинул руки парень. – Давай дальше.

    - Ну и пожалуйста… - Обиделся призрак в его голове. Максим улыбнулся. – Значит, пять основных стихий, выраженных в рисунке, который разделен по твоей правой руке, а в частности по ладони… . Соединяя их линии, ты можешь создавать каналы точечного воздействия на окружающий мир путем преобразования эфира.

    - Но это ведь не все? Верно?

    - Конечно. Помимо них есть побочные связи. Проще говоря, результат скрещивания стихий. Но есть одна проблема.

    - Какая?

    - Все это воздействие идет через твою вторую сущность. Без неё ты не сможешь этим пользоваться, не теряя при этом человеческого облика.

    - Так вот значит, почему я превратился тогда...

    - Да, и не перебивай меня! Иначе поджарю тебе мозг! Дурачком станешь. Ясно?!

    - Все-все, прошу прощения. – Максим умолк на секунду, но потом весело рассмеялся, представив, как глупо наверное выглядит сейчас со стороны.

    - Да, согласна, - Элиза тоже посмеялась. – В общем, далее..., а далее у нас идут потребности. Понятие воли в этом всем, немного изменённое. Эфир, окружающий тебя, является твоим одновременно оружием и... ну, аккумулятором если угодно. То есть запасы его безграничны. Способность к манипуляции им зависит от уровня владением стихии. А он в свою очередь зависит от количества использований. Воля влияет на частоту применения. Если в обычной практике она относится напрямую к силе заклинания, то здесь... ну ты понял. Ведь, понял? – водопад слов на мгновение стих, и Максим облегченно выдохнул.

    - Ну, допустим... – сказал он, спустя время. – А Шары Дара в таком случае разблокируют то или иное умение, верно?

    - Не совсем..., но в целом да. Они дают возможность открыть умение пользоваться стихией, или произвести смешивание уже существующих.

    - Подожди, - помотал головой Максим. – Но ведь в самый первый раз, как только сфера превратилась в тату, у меня был выбор между готовыми решениями. Как такое возможно?

    - Нууу, считай это последним подарком Аргоса. Умение "Остаться собой", которое ты выбрал, это один из открывшихся вариантов при смешивании стихии пепла и воздуха.

    - Но...

    - Остановись, - прервала его Элиза. – Ты слишком долго находишься в лимбе. Нам нужно заканчивать. Запомни самое главное, это… - медленно переливающаяся полосками пепла тварь приблизилась и заняла собой место голографического окна с интерфейсом, - ты. Как бы тебе не хотелось отрицать этого, это ты. Тебе не убежать от неё. Дар Аргоса одновременно с этим и проклятие. Применив тот шар, сущность обрела частичное сознание. И у тебя всего два варианта. Либо жить с ней в гармонии, став двумя половинками одного целого, либо подчиниться ей, стать её рабом.

    - Почему я не могу стать господином? – уточнил Максим.

    - Не нам, смертным, сражаться с мировым устройством, – Ответила девушка. – Так есть и так будет. Если хочешь сохранить свое "Я", тебе придётся идти на компромиссы. Все, нам пора заканчивать.

    - Постой! Я правильно понял, что для развития сущности мне нужны Шары Дара именно повелителей распада?

    - Да, все верно.

    - А что будет, если я приму другие?

    - Ты эволюционируешь... Все! Продолжим этот разговор позже!

    ***

    Влага и эхо звука падающих на камень капель воды. Максим открыл глаза.

    - А перенести меня, так же как и в прошлый раз нельзя было...? – простонав от боли в затекших мышцах спросил он.

    - Обойдешься... – не отвлекаясь от затачивания своих призрачных ногтей, ответила Элиза. Она парила в воздухе, прямя над огромным кристаллом аллегрита.

    - Долго я так лежал?

    - Часа два... – безразлично пожала плечами девушка.

    - Милли не спрашивала, где я? – уточнил тот, поднимаясь наконец на ноги.

    - Пыталась, - кивнула Элли. – Но...

    - Но?

    - Я ей показала оставшиеся нераскрытые хранилища драгоценностей и прочих побрякушек. В последние пол столетия жизни этой крепости перед уничтожением, здесь квартировался один серьезный орден. Они и натаскали.

    - Не нравится мне эта её наклонность...

    - Не думай плохо о ней, - Элиза наконец подняла на него взгляд. – Сказанное мною "пыталась" слабо описывает, какую истерику она тут закатила. Я смогла её утихомирить, только когда показала тебя живого и здорового в лимбе. Ну а в остальном..., она же эльфийка..., что с них взять? Они любят все красивое, блестящее и дорогое. У них это в крови.

    - Возможно, - кивнул парень. – Но все же...

    - Ай, зануда! Ничего ты не знаешь о женщинах. Все, полетела я... – она быстро прошла сквозь ближайшую стену.

    - Действительно..., что я о них знаю... – помотал головой Максим и пошел в сторону выхода.

    - Постой! – девушка неожиданно появилась прямо перед ним, когда он уже собирался с духом, прежде чем переступить эфемерную стену.

    - Что случилось?

    - Я..., - она замялась. – Хотела попросить об одной услуге, если это не сложно конечно, я, может...

    - Да говори уже! – не сдержался Максим.

    - Заберите меня с собой?! – налитые слезами глаза призрака уставились на него. – Я знаю, вы скоро уйдете. Мало что осталось от крепости, она почти полностью разрушена. Да и зачем вам перетаскивать все что нашли, вниз. Вас же всего двое. Вы уйдете. Я уверена... Я бессмертна, но... Мне было очень одиноко все эти годы...

    Глава 53

    - Ты вправду решила, что мы оставим тебя здесь? – спросил Максим.

    - За время моего существования в подобном состоянии я видела слишком многое, что бы сомневаться во всем..., – призрак подлетела ближе. – С учетом того, что я сделала и как повела себя... Вы заберете меня?

    - Ты была в своем праве..., - качнул головой парень. – Я не держу на тебя зла за это. На твоем месте я бы действовал решительней. Тебя можно понять. Конечно, мы не оставим тебя здесь. Но, я не совсем понимаю, как у нас это получится?

    - Я покажу! Идем! – обрадованная Элиза полетела обратно к центру озера. – Давай! Подойди ближе! – Максим ступил на появившиеся диски уплотненного воздуха поверх гладкой поверхности воды. – Вот тут. – Она указала пальчиком на вершину большого кристалла. – Максим наклонился туда.

    - Что это? – он смотрел на еще один кристалл поменьше, октагоновой формы, грани которого переливались всеми цветами радуги.

    - Это я...

    - Так все же, как у тебя получилось?

    - Я обязательно покажу тебе, где спрятаны мои записи. Но сейчас не место.

    - Да, - согласился Максим. – Что нужно делать?

    - Всего лишь вынуть его, - улыбнулась девушка. – Большой кристалл играет роль накачки, в то время как тот, что поменьше и есть я. Без подпитки мое время физического воплощения значительно уменьшится. Я не смогу использовать эфир столь часто, как сейчас, но в остальном и целом все останется по прежнему.

    - И тебя не придётся носить для подзарядки сюда каждый раз, как ты разрядишься, потому что алегритовая руда заряжается эфиром медленно, но самостоятельно, так?

    - Да, все верно, - кивнула она. – Этот аспект за время твоего отсутствия не изменился. Ой! Чуть было не забыла! Пойдем! – она полетела в дальний угол пещеры. Максим побежал за ней, стараясь не промазать по созданной для него дорожке.

    - Элли, да подожди ты! – взмолился он, блуждая по очередному ответвлению пещер, еле успевая за призраком.

    - Мы уже почти на месте! – раздалось из-за поворота. – Вот, красиво?! – Запыхавшийся Максим вылетел в очередную большую галерею и резко остановился, снова чуть-было не пройдя сквозь призрака.

    - Ого... – не сдержал эмоций тот. – Такое вообще бывает? – он смотрел на огромную, ярко-оранжевую жилу в камне.

    - Прикоснись, - подсказала ему девушка, загадочно улыбаясь. – Там такое..., - она округлила глаза.

    - Ну, ладно..., - Максим прошел к золотой жиле и прислонил к ней ладонь. Холодно, влажно, что еще...? Он прикрыл глаза, вслушиваясь в свои ощущения. – Аллегрит..., - перед мысленным взором встала толстая змейка богатого драгоценной золотой рудой участка. Массы ответвлений вели в соседние горы и вглубь породы. Но не это было самым главным. – Много..., - участки магического камня светились, словно гирлянды на елке из золота. – Как такое может быть, что это место не нашли другие? – девушка наигранно небрежно пожала плечами. – Элиза, - строго произнес Максим, уловив это. – Почему это место не нашли другие? Или... нашли?

    - Да, - она грустно кивнула. – Об этом месте известно врагу... Но постой! – она вскинула руки, останавливая готовящегося что-то сказать Максима. – Это было больше восьмидесяти лет назад. Лидеры кланов Великой степи делились планами по её разработке, но с тех пор никого не было в этом замке. Возможно, все они либо мертвы, либо забыли об этом месте... Я не знаю...

    - Только мертвый может забыть о таком могуществе, что скрыто в недрах камня... – парень пошел в сторону выхода. – Это усложняет дело...

    ***

    - Вы почему так долго!? – повалила Максима на каменный пол подкараулившая его из-за угла Милли. – Я волновалась, ты в курсе?! – она нависла над ним, прислонив к горлу активированную в перстне мизерикордию.

    - Ну, ты ведь понимаешь, что невозможно изменить с призраком, да?

    - Вас людей только боги понимают! Почему так долго, я тебя спрашиваю?! – лезвие опасно приблизилось к коже. – Ну!

    - А у него для тебя подарок. – Элиза материализовалась в воздухе рядом с ними.

    - Да? – девушка удивленно посмотрела вверх.

    - Да? – Максим повторил её маневр.

    - Ну конечно..., - широко улыбнулась Элли. – Как можно такой девушке и без подарка, да?

    - Кхм, да! – приняв как можно более горделивую позу в таких условиях, ответил Максим.

    - А какой? – спросила Элли, убирая наконец холодное оружие от горла своего избранника.

    - А какой бы ты хотела? - спросила призрак.

    - Я давно мечтаю о маслах для ванны..., - тяжело вздохнула та. – С тех пор как мы очутились здесь, ничего лучше песка и глины под руки не попадалось, а хочется чувствовать себя комфортно..., да и неудобно ими везде...

    - Подруга, ты не поверишь! – Элиза из-за спины достала горсть небольших флакончиков из разноцветного стекла. – Именно это мы и нашли.

    - Да? – засомневалась эльфийка. – Подозрительно, разве нет? Вы же меня обманываете!

    - Как можно?! – честней глаз, чем у Элли в тот момент, быть ни у кого не могло. – Да? – она посмотрела на Максима.

    - Ммм, нет! – замотал тот головой, подтверждая.

    - Ну ладно... – Милли встала с парня, и призрак пересыпала пузырьки в её ладошки. Максим поднялся. – Ммм, как вкусно пахнет, - эльфа открыла первый.

    - Ты попробуй другие! – посоветовала ей Элиза и незаметно для девушки, одними уголками губ прошептала Максиму: - Беги.

    - Почему? – не понял тот, так же шепотом.

    - Они не настоящие! Через минуту развоплотятся.

    - Ты понимаешь, что ты натворила...? – мгновенно побледнел тот. – Я бы предпочёл быструю смерть от ножа, нежели то, что сделает она со мной теперь.

    - Сплошная неблагодарность! Я ради него...

    - Мааакс..., - Милли перебила Элли. Парень повернулся к ней. – Это как понимать? – она показала, как с ладоней медленно пропадают все пузырьки с маслами. – А?

    - Ой! Ошиблась!

    - Стой, гадина! – парень махнул по призраку рукой, но та уже успела раствориться в воздухе.

    - Мааааксим!

    ***

    Месяц спустя...

    Максим сидел в оружейной погибшей крепости и методично начищал оружие. Все эти мечи, ножи, метательные дротики, требовали ухода и ласки. Это были последние штрихи, прежде чем и эта оружейка перейдет в режим гибернации.

    Все комнаты и помещения уже были проверены. Все, что могло быть полезным, - а такого было не много, - они вместе с Милли перенесли вниз. Кухонные приборы, немного одежды, различных тряпок и одно деревянное кресло. Максим любил философскую концепцию кресел. Он чуть было не умер, пока спускал его вниз, но теперь на веранде их дома в дереве появился его личный уголок. А дом этот, кстати, разросся так, что появился полноценный третий этаж, который совместным решением было решено отдать под нужды Элизы. Девушка-призрак очень этому обрадовалась. Именно поэтому она никого не пускала туда уже две недели. Что-то делала, что-то готовила. «Ну да и черт с ней, лишь бы дерево не спалила» - хмыкнул Максим. «Каким была ребенком, таким и осталась, ей-богу...»

    - Вот так, - он поставил последний меч на место и посмотрел на проделанную работу. – Хорошо... – сказал он своим мыслям и, собрав всю испачканную ветошь со смазкой, вышел из комнаты. Одна мысленная команда и обновленные руны полыхнули зеленым светом. Теперь время неподвластно там. Он пошел в сторону выхода. Вечерело, и пора было спускаться обратно в долину. Его там ждали... Забытое за пятнадцать лет чувство...

    - Максиииим! – голос Элизы разнесся эхом по разрушенным коридорам. Парень обернулся.

    - Что случилось? – спросил он у едва видимого из-за отдаления от своей матрицы, призрака.

    - Они-они-они ррррр!

    - Да успокойся ты! Кто?

    - Драконы! – Элли нарезала вокруг него круги. – Рождаются! – она бросилась вслед за сорвавшимся с места человеком. – Уже скорлупки треснули! – кричала она вдогонку.

    ***

    - Где!? – Максим ворвался в дом, чуть не оторвав дверь с корнем.

    - Здесь! – крикнула Милли со второго этажа. Парень быстро забрался по ступенькам. – Иди сюда! – девушка потянула его к аккуратно выложенному гнезду. – Смотри! - Максим склонился над двумя яйцами, у одного из которых уже была треснута скорлупа. Они слабо шевелились, и слышно было, как маленькие коготки скреблись изнутри. Он потянулся, чтобы помочь.

    - Нет, не трогай, - Милли остановила его. – Они посчитают это неуважением. Им нужно самим выбраться, без посторонней помощи.

    - Ах да, вылетело из головы...

    Глава 54

    - Воооот, мой замечательный... – Милли еле сдерживала себя, чтобы не кинуться помогать маленькой ящерице, длиной сантиметров в пятнадцать – восемнадцать, только с тонкими перепончатыми крыльями, выбраться.

    Дракон ярко-красного цвета слепо водил головой по сторонам и пытался слизать с глаз эмбрионную жидкость тонким язычком. Он открыл свою пасть с небольшими зубками и пронзительно запищал.

    - Еда! – Милли взволновано заметалась по комнате. – Что они едят?! Я забыла!

    - Тише, успокойся, - Максим поймал её за руку. Крик утих. – Неси мясо, только свежее.

    - Да! – девушка побежала вниз.

    - Ну, здравствуй... – парень опустился на корточки перед гнездом. Маленький дракон с ярко-голубыми глазами с любопытством смотрел на него. – А где же твой брат? – Максим указал на второе яйцо. Ящер будто понял его и так же посмотрел туда.

    Неуклюже скользя по поломанной скорлупе, он вылез на сухую солому и прополз ко второму яйцу, положив на него лапки. Дракон снова запищал. Яйцо брата начало шевелиться. Мгновение и оно тоже покрылось трещинами. Максим с Элизой замерли, наблюдая за тем, что будет дальше.

    Прошло несколько минут и серый, короче в два раза и без крыльев дракон, вылез наконец на свет. Он обнюхал брата, и внимательно изучив незнакомцев, нависших над ними, устало лег на солому.

    - Вот! – по ступенькам поднялась Милли с мелко нарезанным мясом в лопухе. – Ой! И второй уже вылупился? Как здорово! Я... я не знаю..., мне как? Положить еду к ним туда, или что...

    - Давай мне, - Максим забрал лопух из рук сильно волнующейся эльфийки. – Это, я наверное уберу, - он медленно потянулся за скорлупой. Оба дракона молча наблюдали за его действиями. – Вот так, - он переложил её на пол.

    - Нельзя выкидывать! – прошептала Элли. – Нельзя! Ты не представляешь, насколько она ценна! – Драконы, свернувшиеся в клубок, словно земные змеи, резко повернули головы в стороны призрака. Мгновение и они одновременно заверещали так сильно, что роняя мясо на пол, Максиму пришлось прикрывать уши. Проекция Элизы покрылась рябью и девушка, испуганно закричав, улетела сквозь стену. Ящеры тут же умолкли.

    - Интересно... – прокомментировала это Милли.

    - Действительно..., ладно, давай попробуем их покормить.

    Две недели спустя...

    - Мангус, нет! – прикрикнула на дракона, уже выросшего до размеров большой собаки, Милли. Он, поднявшись на задние лапы, оперся о стол, на котором девушка готовила себе и Максиму ужин. Запах мясо сводил его с ума. – А ну иди отсюда! – она согнала его. Тот сделал вид что обиделся и, сложив за спиной крылья, вперевалочку посеменил к их с братом месту. Второй дракон, спокойно наблюдавший за этой картиной принял его, сочувственно облизав морду, и потеснившись. Им двоим в доме уже не хватало места. Они о чем-то забурчали между собой на своем языке, бросая осуждающие взгляды в сторону кухни. – Да я плохая! – правильно поняла их Милли. Бурчание ускорилось, только теперь они уже развернулись к ней хвостами. – О боги, дайте мне сил...

    - Кто со мной на охоту? – крикнул Максим с улицы. Покой и порядок что царил доме, взорвался в сию же секунду. Пытаясь обогнать друг друга на поворотах, они сбивали на своем пути все, что только можно было сбить. А острые когти на лапах оставляли глубокие борозды в деревянном полу.

    Выломав дверь, они вырвались на улицу и набросились на парня, повалив его на землю.

    - Ну все-все! Мангус слезь! Фар не тронь! – он прикрыл пах рукой, вовремя заметив как серый, приземистый дракон целился в ту точку.

    - Они ушли? – Элиза показалась в потолке.

    - Да, - кивнула Милли, справившись с приступом гнева за нарушенный порядок. – Ты можешь выходить, они сейчас на охоту пойдут.

    - Хорошо... – девушка спустилась и подлетела к подруге. Она очень сильно страдала из-за того, что драконы почему-то не могли терпеть её. Их крик дестабилизировал эфирные связи между гранями кристалла, что развоплощало девушку. Это было неприятно. Поэтому ей приходилось держаться от них на расстоянии. А ведь это была её мечта...

    - Я хотел спросить... – в дом вошел Максим.

    - Извини, - он обнял Милли и крепко поцеловал её. – Я починю все, когда мы вернемся. Хорошо?

    - Ну как я могу на тебя обижаться...? – девушка таяла в объятиях своего любимого. – Конечно. Веселитесь там. Буду ждать.

    - Это само собой, - Максим шлепнул ей по попе, и украв с миски несколько собранных ягод, направился на улицу, где резвились драконы.

    - Ты забыл! – крикнула Элиза.

    - Точно! – парень вернулся и снял с крючка походные пояс с ножом и различными зельями, которые смог сделать из трав, растущих в долине. – Спасибо! – он махнул девушкам и выбежал.

    - Так что ты хотела спросить? – Милли развернулась к Элли.

    - Ты когда-нибудь думала о детях...? – без предисловий и открыто спросила та.

    ***

    Сидя на небольшом валуне, Максим наблюдал как Фар, прижавшись почти вплотную к земле, шел по пятам одного зверька. Всего в метре от него. Он каким-то образом делал так, что тот его не видел. Парень с любопытством следил за развязкой игры.

    Зверек резко остановился и принялся водить по сторонам носом, принюхиваясь. Фар тут же замер с поднятыми двумя лапами. Что-то было не так. Инстинкт подсказывал это зверьку..., но что именно? Не понятно. Он вновь продолжил свой путь. Дракон продолжил преследование.

    Скребя когтями о камень, рядом с Максим лениво поднялся Мангус. От довольной морды несло запахом крови. Его охота увенчалась успехом.

    На этот звук отвлекся Фар. Мгновения было достаточно, чтобы зверек, услышавший его, умчался быстро по диагонали в свою норку. Серому дракону оставалось лишь наблюдать за тем, как добыча уходит от него.

    - Ну не переживай так! – засмеялся Максим и похлопал по спине подошедшего дракона. – Сам виноват. С жертвой играть нельзя. – Фар что-то пробурчал и, столкнув с камня Мангуса, сам поднялся на него.

    - Все парни, сматываем удочки, - человек спрыгнул на землю. – Вечер на носу и нас ждут. – Он засунул нож, с которым игрался, в ножны и пошел медленно в сторону дома. Неожиданно громкий вой разнесся со стороны входа в долину. Максим остановился, повернувшись туда, вслушиваясь. Несколько секунд и вой снова повторился, а затем! Такой неожиданный и уже дикий слуху звук выстрела! Человек дернулся от него.

    - Что за..., - выстрел повторился. – Быстрее! – он побежал в сторону дерева, драконы не отставали.

    ***

    Максим вбежал в дом и, не замечая никого, быстро побежал на второй этаж. Ящеры, влетевшие следом, обступили удивленную девушку и принялись что-то завывать и бурчать, жаловались.

    - Максим? – Милли удалось выбраться из их окружения и подняться следом. – Что ты..., - девушка увидела, как он быстро переодевается во взятые с крепости вещи. - ... делаешь?

    - Я слышал выстрелы, - не отвлекаясь от дела, ответил он. – Возле входа в долину. Нужно проверить.

    - Но как такое может быть... Элли! – она позвала призрака и та сразу же появилась в потолке. – У людей появлялось огнестрельное оружие?

    - Нет, - помотала головой она. – Во всяком случая я не знаю о таком.

    - Может тебе... – начала было эльфа.

    - Нет, – Максим остановил её, взявши за плечи. – Я знаю, что я слышал. Не волнуйся за меня... Не понимаю, почему мои сигнальные сети не сработали, но я узнаю, кто наведался к нам в гости. Со мной все будет хорошо. Договорились? – он поцеловал её в лоб.

    - Да, - кивнула девушка. – Будь осторожен.

    - Буду. – Максим подхватил ножны с мечом и быстро выбежал вниз.

    - Ты не скажешь ему? – спросила Элиза.

    - Вернётся и скажу... Сейчас это лишнее.

    - Действительно... Я пригляжу за ним.

    - Ты же ослабеешь так далеко от своей матрицы.

    - Ну, хоть чем-то может и помогу. Не зря же меня называли: Элиза Решительная! – Гордо выговорила она, но не увидев изменений в настроении своей подруги, подлетела к ней ближе. – Не волнуйся за него, ты же знаешь, он и не из таких передряг выбирался.

    - Всему рано или поздно приходит конец... – грустно ответила Милли и пошла к ступенькам.

    Глава 55

    - Вы останетесь дома! – приказал он драконам, побежавшим за ним. Мангус угрожающе зашипел, расправив крылья, а Фар зарычал, пригнувшись так, будто готовился к прыжку. – Нет, вы будете охранять Милли. – Сказал Максим и сразу побежал в сторону входа в долину. Ящеры еще что-то побурчали недовольное, но успокоились. С таким приказом они спорить не могли. Девушка была для них матерью.

    ***

    Он мчался сквозь заросли, одновременно пытаясь нащупать что-то своей сетью. Ничего. Все как будто вымерли. Вой и выстрелы прекратились несколько минут назад и больше не повторялись.

    - Как мне помочь тебе? – рядом появился призрак Элизы.

    - Лети вперед, будешь моими глазами. – Стараясь не сбить дыхание, приказал парень и девушка кивнув, растворилась в воздухе.

    Пятнадцать минут быстрого бега и вот он на месте. Аккуратно пробираясь сквозь россыпь разномастных валунов, Максим вслушивался в звуки окружающего его мира. Было чересчур тихо.

    По возможности аккуратно парень перелез через большой камень и спрыгнул на небольшую полянку. Он дотронулся до едва заметного черного пятнышка на мелкой щебенке. Перебрал пальцами, понюхал. Кровь.

    - Максим! – уже едва заметная, Элли появилась в воздухе. – За мной! Я нашла!

    - Веди! – парень последовал за ней.

    - Вот..., - она указала на разорванный в клочья труп. – А там еще нога, - указала рукой в сторону девушка.

    - Спасибо..., – пробормотал он и присел возле мертвого. – Это был большой зверь..., - Максим ножом оттянул края рваной раны на груди неизвестного. – А головы ты не видела? – уточнил он, повернувшись к Элизе.

    - Нет, - помотала та.

    - Плохо..., узнать бы, кто это. Не похож он на человека, слишком малоросл при такой развитой мускулатуре.

    - Гном? – предположила Элли.

    - Возможно..., но что ему делать так далеко от собственного дома. – Стой! – он отдернул себя. – Пистолет! Или что-то похожее, нужно найти!

    - Он здесь, - дух подлетел к небольшим кустикам. – Видимо отбросило... – внезапный вой, исходящий из туннеля, прервал девушку.

    - Черт! – выругался Максим. – И почему я такой оптимист? – он подтянулся на руках и взобрался на камни. – Запомни, где лежит эта вещица. Я должен узнать, кто убил его.

    - Стой! – призрак метнулась за ним. – Я не смогу помочь тебе там! Я уже почти развоплотилась!

    - Значит, лети обратно домой, - парень засунул нож в чехол и побежал внутрь.

    - Но...

    - Я все сказал!

    ***

    Мрак туннеля давил на сознание. У него не было времени наложить заклинание на глаза, и он не мог воспользоваться сферой света. Приходилось идти почти на ощупь, стараясь при этом не выдать себя, зацепив ногой множество рассыпанных здесь камней. За годы, что пролетели, стены покрошились во многих местах, некому было следить за ними.

    Вой больше не повторялся. Оставалась надежда, что неизвестный зверь уже покинул это место, выйдя с другой стороны.

    Капли конденсата, капающие с камней справа от него, вдруг резко приглушились, а затем, спустя мгновение снова возобновились.

    Максим замер, присев на корточки и напряженно вслушиваясь в тишину. Он был в самом центре туннеля. Здесь было темнее всего.

    Пять секунд..., десять..., пятнадцать..., ничего. Уже почти решив, что ему показалось, он принялся вставать, как вдруг неизвестный, не сдержавшись, издал еле слышный грудной рык и тут же умолк. Рука легла на эфес меча. Чувства обострились. Невероятная доза адреналина впрыснулась в кровь и сердце забилось, словно бешеное.

    Шелест вытаскиваемого металла о ножны и во тьме тут же зажглись ярким желтым светом десять когтей. На одних лишь инстинктах Максим успел отпрыгнуть в сторону и смертельный удар ликана прошел уже по пустому воздуху.

    - Кале! – выкрикнул он и закрыл глаза. Тварь взревела и попятилась назад. Прикрываясь рукой от света звезды, парень бросился вперед. Ужасный вой и человека, словно тряпичную куклу откинуло в сторону. Меч, воткнутый по самую гарду, застрял под ребрами ликана. Казалось, он ни причинил ему никакого вреда. У Максима остался только нож. Он принялся отползать. В голове все перемешалось от удара о землю.

    Тварь снова взвыла, и вытащив меч, метнула его словно копье в человека. Мимо. Максим попытался дотянуться до него.

    Вой словно от электрической катушки привлек его внимание. Парень оглянулся, щурясь от яркого света звезды.

    Волна плотного воздуха ударила от амулета на шее ликана и магический шар тут же погас. В одно мгновение темнота в туннеле стала абсолютной.

    Ослепший и дезориентированный Максим шарил рукой по земле в попытках отыскать меч, но все тщетно.

    Сзади волшебные когти твари вновь загорелись желтым. Издав довольный рык победителя, ликан, отлично видящей в темноте, медленно пошел к человеку. Он наслаждался моментом.

    Ослабевшей рукой Максим поднял с земли булыжник и метнул его в зверя. Ленивый взмах лапы и лишь каменная крошка обсыпала ликана.

    Устало выдохнув, Максим откинулся назад. В глазах двоилось. Парень коснулся рукой затылка, мокро. Видимо сильно приложился при падении.

    Делать было нечего. В голове стояла каша. Что-либо вспомнить из заклинаний не получалось. Максим достал нож, но тяжелая лапа прижала его руку к земле. Он застонал. Ликан нагнулся к нему, обдав зловонием изо рта. Дыхание сперло. Острый коготь прошелся по кожаному нагруднику, вспарывая его. Смерть нависла над ним, и не было выхода.

    Яркий сгусток, похожий на каплю алой плазмы, ударил в грудь ликана и тварь, взвыв от боли, попятилась назад. Максим удивленно перевернулся на живот. Едва заметные два силуэта бежали к нему. Еще один плевок пронесся от них, и вспышка на мгновение осветила морду Мангуса. Драконы не выдержали бездействия, и почувствовав угрозу жизни их отцу, кинулись на помощь.

    С громким рыком, словно озлобленный бультерьер, Фар кинулся на зверя и вцепившись в его лапу обоюдоострыми, длинными зубами, принялся рвать её. Ликан заскулил и повалился на землю.

    Ошеломленный Максим нашел в себе силы и в свете очередного плазменного плевка отыскал свой меч. Чуть не повалившись обратно на землю от сильного головокружения, он подошел к прижатому и раздираемому драконами ликану и без лишних раздумий вонзил меч в раскрытую пасть врага. Тварь забилась в конвульсиях, но через несколько секунд утихла, испустив дух.

    ***

    Он устало уселся на остатки разрушенных, некогда великих врат Ганра. Отыскав на поясе нужный пузырек, он с наслаждением выпил содержимое.

    - Ай! – Максим дернулся вперед. Фар попытался зализать рану на затылке отца, от чего сделал только больно. – Ничего, - парень похлопал по боку повинившегося дракона, успокаивая его. – Все хорошо. Спасибо вам. Вы очень вовремя появились. – Драконы, принявшись бурчать что-то на своем языке, толкали его головами в живот. Буд-то осуждали за то, что он приказал им остаться одним.

    - Ну ладно, хватит-хватит, - силы все еще были слабы. Максим попытался оттолкнуть их от себя и те подчинились, ложась по обе стороны от него. Человек устало посмотрел вдаль.

    Когда-то великие горы, что стояли раньше перед вратами, были стерты начисто. Он видел это в прошлые разы, когда ставил и обновлял сигнальные системы, но так и не мог привыкнуть к этому виду.

    Вместо небольшой долины, внутри которой четыреста лет назад укрылся целый палаточный город, сейчас была огромная, в несколько десятков метров глубиной, воронка. Насколько мощным должен был быть взрыв, чтобы сотворить подобное? Стереть с лица земли целые горы вместе с пересекающими их кряжами. Не будь перед вратами Ганра некоего подобия буфера, и их вместе с Ороном постигла такая же участь.

    Элиза отнекивалась, утверждая, что не знает причину произошедшего. Но глаза, в которых мелькала грусть при упоминании об этом, выдавали её.

    Внезапно, далеко впереди, за огромным кратером, чуть ли не на границе видимости, что-то мигнуло, будто отражение света Айреса от зеркальной поверхности. Это привлекло внимание Максима. Он напрягся, старательно пытаясь вспомнить необходимое заклинание. Получилось.

    Короткая мысленная команда и прямо перед его глазами повисла сильно уплотненная и изогнутая воздушная линза. Человек посмотрел сквозь нее.

    Поднимая под собой пыль мертвой степи, шел большой караван. Впереди шли закованные в цепи разумные. Их было несколько десятков. Они тянули за собой большие телеги, закрытые шатрами. С боков ехали конные всадники, а сзади на небольшом удалении от них, шли два ликана. Они не были узниками. Их лапы не были скованны. Они были частью этого действа...

    Глава 56

    Максим посмотрел в небо. Оставалось около двух часов дневного света. Караван вскоре должен будет встать на ночлег. Мысли роились в контуженой голове, словно взбешенный улей.

    Видимо тот бедолага, труп которого он нашел, был беглым. А кем? Рабом..., это был единственный вариант.

    Далеко они уйти не могли, ведь отправили одного ликана за беглецом. А неосознавшие себя ликаны хоть и не далеко ушли от зверя, но как Максим мог убедиться совсем недавно, отличные воины. Если бы не драконы, он был бы уже мертв. Это значит, что они не могли бросить его. Они обязаны были встать на привал. Тем более Айрес уже клонился к закату.

    - А что будет, когда зверь не вернётся к ним...? – Максим задал риторический вопрос вслух и задумчиво посмотрел на свою татуировку на правой руке. Драконы, почувствовав что-то, нервно зароптали. – А что будет, если караван не придет туда, куда нужно? – он вновь посмотрел сквозь линзу.

    Кажется, один из рабов упал, и погонщик на лошади избивал несчастного. Остальные не двигались, видимо были туго скованы.

    - В этот раз вам действительно придётся остаться здесь..., - Максим посмотрел на ящеров. Те тут же поднялись и что-то нервно забормотали и закашляли. – Нет, - категорично мотнул головой парень. – Я собираюсь использовать это, - он показал им руку. Драконы зашипели на неё. – Да..., я не хочу подвергать вас опасности. Вы останетесь здесь. – Он встал, но они схватили человека за штанины. – Да поймите вы! Если ликан, убитый нами не вернется, они придут в наш дом всем скопом. А прежде отправят посыльного доложить об этом! – драконы нехотя отпустили.

    - Возвращайтесь в долину. Если все будут хорошо, я вернусь через несколько часов. Уходите!

    Максим дождался, когда драконы нехотя покинут его и исчезнут в темном проходе туннеля. Он скривился, дотронувшись до затылка. Кровь перестала идти. Парень сорвал очередной пузырек и выпил содержимое.

    - Жалко до боли... – пришлось выкинуть емкость, чудом сохранившуюся в разрушенном замке. Девать её было некуда. Парень облизал губы. Впереди были высушенная степь, а воды ни капли. Но с этим уже ничего не поделаешь. Назад возвращаться было не выходом.

    - Ладно, пора. – Он скинул с себя порванный и теперь уже абсолютно не нужный нагрудник и, поправив пояс, поспешил к своей цели. Предстояло еще спуститься с обвалившейся горы.

    ***

    Он остановился за одним из небольших барханов, между которыми встал караван. До врага оставалось всего пару десятков метров. Это были не люди и не эльфы. Он раньше не видел подобной расы. Они были больше человека в плечах и выше его на две головы. Кожа их была серо-желтого цвета. Броня на них была разномастная, но самым главным сходством между ними было то, что она не прикрывала нижний отдел живота. Он был оголен у всех, кого заметил парень.

    Их часовые не несли круговых дозоров, ограничившись лишь четырьмя разумными, поставленными по углам предполагаемого квадрата периметра.

    Подобная безалаберность была на руку Максиму, чем и он и воспользовался.

    Из лагеря слышались крики, ругань. Громко и четко отдавались приказы на неизвестном языке. В общем, обычная походная жизнь. Парень посмотрел на свое тату. Лоб покрыла испарина. Он не хотел убивать невинных разумных, которые после проверки действительно оказались рабами. В идеале он хотел спасти их. Но что если задуманное не сработает и сущность выйдет из под контроля? Готов ли он пожертвовать и их жизнями...? «Да, готов...» - подумал Максим и соединил большой и безымянный пальцы между собой. Фигура гуманоида была собрана, но ничего не произошло. Сердце резко ускорило свой ритм. Волнение принялось пробирать все тело.

    - Что не так...!? – яростно шептал Максим, сжимая и разжимая пальцы. Ничего не происходило. – Воля, - он вспомнил ограничение использования. – Не может быть..., - корил себя он за то, что это не пришло в голову сразу. – Ну, давай же! – он напрягся, представляя, как становитсявторой сущностью, но опять тишина. «Остаться собой!» - мелькнула в голове догадка, и тут же в одно мгновение после яркой вспышки света человек взорвался облаком пепла, превратившись в свою вторую сущность.

    Обсидианово-черная туча медленно воспарила над барханом. Горящие огнем красные глаза хищно смотрели на погрязший в своих делах лагерь. Они не знали, что их ждет.

    Внезапно громкий звук раздался над степью. Один из дозорных сумел заметить неизвестную тварь и предупреждающе задул в небольшой рог, что висел у него на шее. Сущность-Максим зашипел и тут же бросился на него.

    Огромный огненный шар, угодивший прямиком в него, остудил пыл. Завывая от боли, тварь отступила обратно.

    - Сражайся! – крикнул Максим на заднем плане сознания сущности. – Ну же!

    Она послушно совершила новый рывок. Еще один фаербол вылетел из того же места и предугадав это, сущность дернулась в сторону. Шар попал в один из шатров, который тут же загорелся. Паника в лагере усилилась.

    Покончив с первым стражником, Сущность-Максим разделилась на несколько сгустков поменьше и хлынула во все проходы вставшего на ночь каравана.

    Неизвестные воины честно пытались сражаться, но их мечи ничего не могли сделать твари. Дочиста обглоданные скелеты оставались после неё.

    Сущность заклекотала от удовольствия, впитав в себя плоть второго убитого ликана. Она увеличилась в размерах и призвала к себе отделенные ранее сгустки. Оставалась последняя цель. Жалкое существо, вокруг которого собрались все выжившие глупцы, больно жалило своей палкой, из которой вырывался огонь. Оно каждый раз отрывало часть пепельного облака, когда попадало по нему. Было больно и неприятно. Взгляд прошелся по скованным и напуганным до ужаса разумным на краю лагеря. Нужно подкрепиться...

    - Нет! – приказал Максим. – Убей колдуна! Убей воинов! Их не трогай!

    Тварь нехотя отвернулась. Она попыталась войти в небольшой пятачок, окруженный шатрами. Плотная волна воздуха, развеяв часть тела, откинула её назад. Она снова завыла.

    - Нет! – вновь крикнул парень, останавливая её от очередного броска. – Нельзя действовать прямолинейно. Ты должна напасть сразу со всех сторон.

    «Раз-де-ли-ться...?» - прозвучало в сознании человека.

    - Д-да, - справившись с оторопью, ответил тот. – Только не так! Не на сгустки, туманом! Ты можешь постелиться туманом вокруг них?

    «Поп-ро-бую...»

    - Действуй! Нет времени ждать!

    Очертания твари медленно поплыли. Облако пепла, переливающееся плотными полосами пепла.

    Воин с жезлом что-то закричал, и взмахнув им, снова пустил по сущность залп. Попал, но это уже не могло спасти их. Окружив их полностью, она одномоментно кинулась на сгрудившихся вместе воинов.

    Просачиваясь сквозь носы, рты и другие отверстия пепел быстро проникал в их тела. Тварь решила убивать их медленно, наслаждаясь процессом.

    Кожа рабовладельцев принялась отслаиваться. Полностью красные, без склер глаза выливались из орбит. Их трясло в судорогах. Они рвали на себе волосы.

    Мучения продолжались пару минут, до тех пор, пока Сущность не воспарила над трупами и победоносно завыла.

    ***

    Максим очнулся в груде вычищенных добела костей. Он поднял свой взгляд на небо. Айрес уже почти взошел за небосклон. Сумрак ночи освещали костры горящих палаток и шатров. Тех самых, которые поджег неосторожными действиями шаман неизвестной ранее для Максима расы.

    Где-то недалеко слышался железный звон. Он больно впивался гвоздями в еще не пришедший в себя разум человека.

    - Прекратите! – выкрикнул он на грани сил и звук тут же утих. – Спасибо... – просипел Максим, пытаясь встать.

    Кое-как справившись с этим, он увидел в груде костей тот самый непонятный жезл, которым пользовался колдун и наклонившись, подобрал его.

    Пытаясь не упасть и спотыкаясь о каждый валяющийся на земле камень, парень подошел к холму, за которым прятался и принялся одеваться в благоразумно снятые до этого вещи.

    - Все целы? – он вышел к ряду телег, к которым на длинных цепях по пять человек были пристегнуты рабы. Мысленная команда и небольшой огонек осветил грязные и уставшие лица пленников.

    - Кто ты? – спросил приземистый мужчина с густой бородой, покрытой сединой. В руке у него был зажат небольшой молоток.

    Глава 57

    - Это не важно, - Максим поднял с земли первую цепь.

    - Ты не смо..., - начал было тот, но руны, вырезанные на звеньях, засветились в руках парня, и спустя секунды превратившись в прах, цепи осыпались. – Как..., - мужчина был поражен. – Как ты это сделал?!

    - Все гномы столь бесстрашны в своем любопытстве? – спросил Максим, нагибаясь за остальными железками. Освобожденные пленные опасливо теснились возле фургонов, не решаясь бежать, или просто сдвинуться. Они не знали, что хочет с ними сделать монстр, который сумел уничтожить воинов каравана.

    - Имя моей расе – звеерг. Помни об этом, человек. - Костяшки на сжатом в руке молотке побелели.

    - Всё, вы все свободны, - сказал Максим, проигнорировав выпад мужчины. – Ступайте! – прикрикнул он, не видя реакции бывших рабов.

    - Они бояться тебя, - гном прошел к ближайшей груде скелетов и принялся рыться в хорошо сохранившихся доспехах.

    - А ты, значит, нет?

    - Чему быть, того не миновать... – философски заметил тот, пожав плечами.

    - Т-там..., т-там, - Максим повернулся к осмелившемуся заговорить пленному. Побитый, весь измазанный в грязи человек указывал дрожащей рукой на стоящие немного поодаль пару больших фургонов. – Т-там женщины..., если бы вы могли...

    - Я понял тебя, – кивнул парень и прошел туда. – Потушите пожары, - приказал он на ходу. – Живее! – крикнул он, не видя реакции. Вздрогнув, люди поспешили выполнить приказ. К этому они были привычны.

    Максим отдернул полы тента первой телеги и, ступив на подножку, вошел внутрь. Пара небольших свечей, стоящих в центре, давала немного света. Вокруг них в подушках сидело шестеро молодых, полуобнаженных девушек. В их лицах не было видно той чудовищной усталость как на пленных мужчинах. Кожа их была чиста, а пространство хоть и замкнутое, но пахло ту приятно. Они прижались друг к другу и испуганно смотрели на вошедшего.

    - Не бойтесь... – парень поднял с пола цепь, сковывающую их по ногам. – Вас везли для продажи в гаремы? – спросил он, подняв на них взгляд. Одна из девушек осторожно кивнула. – Что же..., в таком случае вам повезло. Вы свободны.

    - Спасибо... – прошептала она.

    - Боюсь, все не так радужно, как может показаться, - Максим закончил с узами и повернулся к выходу из фургона. – Вылезайте, вам есть чем помочь усталым мужчинам, - добавил он и, спрыгнув на землю, прошел ко второй телеге. В ней все было похожим, за одним лишь исключением. Среди человеческих пленниц появились две рабыни эльфийки.

    - Из какого вы Дома? – спросил он между делом.

    - Конро... – ответила одна из них.

    - Мне не знаком такой. Это младшая дюжина?

    - Да, - она кивнула, растирая след от железа на лодыжке.

    - В таком случае они будут рады твоемувозраще...

    - Они все мертвы! – глаза, наполненные болью и слезами, яростно посмотрели на Максима. Вторая эльфийка принялась утешать подругу. – Простите, - девушка опустила голову, пряча лицо. – Я была не сдержанной. Мы благодарны вам, что вы освободили нас.

    - Я сделал это не ради вас. – Холодно ответил Максим и спрыгнул с фургона. Из лагеря звучали громкие приказы отважного гнома, взявшего в свои руки руководство бывшими пленными. Это было к лучшему. Максима они откровенно боялись.

    ***

    - Вы вольны идти, куда пожелаете. – Было утро. Он стоял перед немного пришедшими в себя пленниками. Они присвоили уцелевшие в пожаре вещи и теперь выглядели как хоть и не высшее сословие, но точно не как рабы.

    Максим так же не остался в стороне от сбора трофеев. Он забрал себе большую часть драгоценностей и золота, что были у охранников. К слову, это оказалась совсем юная раса Арнгханов. Пленные говорили, они были рождены в День Смерти в Черных песках восточных пустынь. Сергас, повелитель юга, взял их к себе на службу. Они занимали рядовые должности в его войске, занимаясь больше охраной, нежели самой войной. Для всего остального они были слишком глупы. Максим бы поспорил с этим утверждением, вспоминая, как отчаянно сражался их шаман, чей посох он присвоил, но пока что не разобрался в нем. Не было времени.

    А немного далее от них стояли ирвинги, - большие степные парнокопытные этого мира. Они были столь велики, как и похожие на них бизоны из прошлого мира. Но в отличие от тех, они были очень мирными существами и проявляли агрессию только в случае защиты стад от стай хищников. Копыта, размером с половину наковальни, по весу явно не уступали ей. Подобным оружием можно было убить любого. Животина всхрапнула, переминаясь с ноги на ногу и вновь застыла, вглядываясь своим меланхоличным взглядом в горизонт.

    Максим выбрал парочку подобных красавцев и попросил людей, чтобы те впрягли к ним телегу с трофеями внутри. Видимо это был его первый прокол, так как после этого он уловил на себе несколько любопытных взглядов. Людей явно удивило его неумение делать подобные вещи. Но все это было неважно, ведь он представлял, как Милли обрадуется, увидев неожиданное имущественное пополнение. У них с этим было плохо.

    - Ты же видел карту, - заговорил крепкий мужчина со шрамом через все лицо. Он вторым после гнома пришел в себя и сразу же вооружился. – Степь полностью перекрыта заставами. Все дороги постоянно используются. Мы взаперти.

    - Что ты хочешь от меня? – прямо спросил Максим. – Я освободил вас, но...

    - Мы понимаем, что ты это сделал в своих целях, - вклинился в разговор гном. – Но вот это, - он указал на запряженых ирвингов. – Явно не пустое место. Ты куда-то везешь это. Значит, есть безопасное место, о котором нам ничего не известно. Это так?

    - Я уже говорил, что ты слишком любопытен, гном? – Максим положил руку на эфес меча. Все напряглись. – Теперь у вас есть всего два пути, - он обвел взглядом присутствующих.

    - Либо вы клянетесь своими жизнями, что никогда не будете упоминать обо мне, либо...

    - Либо? – второй мужчина так же приготовился к сражению.

    - Либо вы умрете. – Спокойно закончил парень.

    - Но вы же не можете сначала спасти нас, а потом убить... – удивленно сказал один из пленных. Девушки поддержали его ропотом.

    - Заберите нас с собой! – выкрикнула та самая эльфийка, теперь уже укутанная в белый балахон.

    - Это невозможно...

    - Мы присягнем на верность древним ритуалом крови! Мы умрем без вашей помощи! Умоляю вас! Нам больше нечего терять, кроме наших жизней... – она опустилась на колени и склонила голову. Остальные бывшие пленники, спустя короткое мгновение сделали то же самое. На ногах остались лишь воин и гном. Маска брезгливости появилась на лице Максима.

    - Не осуждай их, - сказал человек, заметив это. – Они не знают, как это сражаться за свои жизни. Быть под кем-то их удел. – Эльфийка вскинула голову и со злостью посмотрела на него, но промолчала.

    Максим задумался на долгие минуты. Люди терпеливо стояли не земле, не поднимая голов, ждали.

    Откровенно признаться, ему было плевать на них. Он и так сделал им большое одолжение, спасая их жизнь. Ведь вторая сущность могла ни перед чем не останавливаться... Но. Вот это самое "Но" не давало принять категоричного решения.

    Время их робинзонады с Милли рано или поздно закончится. Драконы растут не по дням, а по часам. Еще несколько месяцев и их уже не спрячешь. Каких размеров они должны достигнуть, когда вырастут, никто не знал.

    Элиза так же была далеко не позитивна в предсказывании дальнейшей судьбы. Затишье, которое испытала долина в последние годы, должно было скоро закончиться. Слишком богаты были её недра, чтобы о ней смогли забыть.

    Мир вокруг изменился и далеко не в лучшую сторону. Кому нужны двое путников во времени с парой драконов и призраком на попечении? Ответ ясен: никому. Их поработят и используют в своих целях. Сергас... не давал покоя. Значит что? Ответ прост: усилиться. Стать способным дать отпор. Ведь нет ничего на свете ценнее для Максима, чем жизнь Милли и новорожденных драконов. Они связаны нитями вселенной. И нет уверенности в том, что даже смерть способна их разлучить. Пришло время искать друзей...

    - А что скажете вы? – он посмотрел на гнома и воина.

    Глава 58

    - Мой род оборван. Мои кузни залиты водой. Мне некуда идти. Звеерги отрешились от заветов Всеотца в угоду презренного металла..., - начал гном. – Что ты можешь предложить в ответ на мою клятву?

    - Жизни тебе мало? – уточнил Максим, восхищаясь наглостью это крепкого мужчины.

    - Да.

    Парень задумался. Ему начинал нравиться этот гном.

    - Я дам тебе возможность возродить свои кузни, – в глазах собеседника на мгновение появилась искорка давно потухшей надежды. Он сморгнул, пряча её. – Этого достаточно?

    - Более чем. Я поверю тебе. Но если ты обманул меня...

    - Ты убьешь меня? – предположил Максим.

    - А у меня это получится? – усомнился тот. – Нет, - он помотал головой. – Я убью себя. Мне кажется это честным предложением. Не так ли?

    - С этим сложно спорить, - ответил парень. – А что ты? – Он повернулся к воину. – Ты крепкий человек. Возможно, в одиночку тебе удастся пройти сквозь все заставы.

    - Тварь, что мы видели..., - заговорил тот спустя мгновение. – В детстве я слышал легенды о мире, что предшествовал всем живущим здесь людям. Я никогда не верил тем сказкам, что рассказывали старики, но всегда с почтением относился к таким историям. Ведь они были интересны и наполнены надеждой. Века назад жил воин, чьего имени я уже не помню..., - Максим в этот момент напрягся. Человек заметил это и, улыбнувшись, склонил голову. – Да, чужак. Я пойду с тобой. Возможно, тогда моя жизнь обретёт цель. Скажи мне, - он вышел из строя и подойдя в упор, наклонился к уху парня. – Та тварь, имя ей Онхейрд? – спросил он шепотом.

    - Одно из..., - ответил спокойно Максим и принялся концентрировать эфир в своем теле, готовясь к смертельному удару.

    - Значит ты воин тех легенд. Я пойду с тобой, - он отстранился и, делая вид, что не замечает, как стоит на краю жизни и смерти, протянул парню руку. – Трайб, – представился он. – Двадцатый воин Диких Лесов.

    - Всего лишь двадцатый? – хохотнул за его спиной гном.

    - Ты прав, - человек повернулся к нему. – Быть двадцатым из тысячи, позорно, - в его словах не было иронии.

    - Максим. – Он пожал протянутую руку. Трайб улыбнулся.

    - Я знаю. – Прошептал он и, кивнув своим мыслям, прошел к рядом стоящим ирвингам.

    - Борин. – Не отставал гном и так же представился, подойдя.

    ***

    Они вышли лишь ближе к вечеру. Почти целые сутки Максим провозился с тем, что казалось, должен был выполнить в считанные часы. Как там себя чувствовала Милли, страшно было представить.

    Но в оправдание, все эти сутки были забиты нужными делами. Они полностью собрали лагерь, а не только то, что было необходимо Максиму. Скрыли сгоревшие тенты с трупами и как смогли, придали месту его изначальный облик. Конечно же, высланные патрули рано или поздно найдут это. Но время было решающим фактором.

    Максим запрещал всем готовиться к длинному переходу. Люди не понимали, но старались верить тому, кому обязаны были по прибытии принести клятву верности путем древнего ритуала крови. Нарушивший её, умирал.

    Работали все. Казалось, изнеженные не таким жестоким обращением женщины, старались помогать уставшим и измученным мужчинам во всем. Всего их набралось сорок два человека, двенадцать из которых были женщины. Остальные были крепкими мужчинами, самому младшему из которых было двадцать лет. Все эти люди отдали свои жизни в руки Максима не задумываясь. Не из-за веры, не из-за уважения. Страх был их поводырём. Это одновременно пугало и отвращало. Насколько сильно изменился мир, что подобное случилось...

    Немного уменьшившийся караван свернул к пологим склонам кратера, появившегося прямо перед вратами Ганра. За спиной Максима послышалось испуганное роптание.

    - Ты уверен, что нам сюда? – Борин нагнал впереди едущего человека.

    - Более чем, - кивнул он. – Здесь мой дом.

    - О Всеотец, - нервно заскреб тот бороду.

    - А что не так...?

    - Это демон Саарлы! Я же говорил вам, глупцы! Бегите! – перебивая Максима, закричал один из мужчин, и побросав вещи, ринулся прочь. Еще двое присоединились к нему.

    Не дожидаясь приказа, Трайб метнул в двоих ножи, а нагнав третьего, срубил ему голову одним четким движением. Женщины испуганно запищали, сгрудившись вместе. Остальные понуро наблюдали за происходящим. К такому они были привычны.

    - Ты все сделал верно, - кивнул воину Максим. – Не наказания от ритуальной клятвы вам нужно будет бояться, если предадите меня..., - сказал он, повернувшись к бывшим пленным. – Разденьте их и спрячьте тела в песке.

    ***

    Говорить времени не было. До середины ночи они поднимали припасы и животных к вратам. Прежние дороги были почти что разрушены и не пригодны к использованию неуклюжими животными. Приходилось им помогать, на что и ушло больше всего времени.

    Единственной хорошей новостью были тучи, собирающиеся на горизонте. Кажется, Максиму не придётся возвращаться по следам, стирая их. Наступал сезон дождей, как объяснил ему один из мужчин.

    Парень испытывал искреннее удивление, наблюдая за тем, как чуть ли не с животным страхом люди смотрят на мрак туннеля, идущего сквозь гору Орон. Но делать было нечего. Завтра им предстоит сразиться со своими демонами.

    Он подкинул веток в разведенный между камней костер. Все легли спать. Лишь он и Трайб бодрствовали. Он, потому что не доверял никому, а мужчина, потому что не переставая начищал до блеска найденный им искусно выполненный меч.

    Радость истязала сердце уже долгие минуты, и он все же не сдержавшись, сказал, не глядя в темноту:

    - Да сколько можно тебя уже ждать, выходи наконец! – Трайб напрягся и дернулся в сторону врат, когда из них показалась Милли. – Все нормально. – Успокоил его Максим и поднялся навстречу любимой.

    - Вечно забываю про это твое заклинание... – она утонула в его объятиях. – Ты почему так долго?! – девушка стукнула кулачком по груди. – Знаешь ведь, что я волнуюсь!

    - Прости меня, - он поцеловал эльфийку и, отстранившись, показал на небольшой лагерь, который они здесь устроили. – Пришлось взять их с собой. Не волнуйся! – заметив противоречие в глазах девушки, остановил её он. – Они дадут мне клятву крови. По сути, они станут моими вассалами. Это обезопасит нас от глупых идей и поступков.

    - Да, так будет лучше... – Девушку прервал скрежет из туннеля.

    - Да, - тяжело вздохнул Максим. – Вы тоже можете выходить! – из врат Ганра тут же вылетели два ящера. Повалив на землю парня, они принялись облизывать его и что-то без устали бурчать.

    Звук ударившегося о камни металла окончательно разбудил тех, кто еще не успел проснуться от происходящей здесь суматохи. Максим кое-как выкрутился и посмотрел на причину шума. Трайб, желавший казаться невозмутимым и серьезным воином, стоял на коленях. Из глаз его капали слезы, а губы что-то беззвучно шептали.

    Как только сонные глаза остальных разглядели двух живых драконов, они тут же повторили действия мужчины. Всего пару минут и все тридцать восемь человека стояли на коленях и молились. Борин не был исключением.

    Не зная как на это реагировать, Мангус и Фар спрятались за спины своих родителей и с опаской выглядывали из-за них. Подобное раболепие им не нравилось. Парень с девушкой были согласны с ними.

    - О господи, даже эльфы преклонили колени... – Милли заметила их среди других женщин. – Извини, я не это хотела сказать..., - поправилась она, посмотрев на Максима. – Я просто...

    - Понимаю, - кивнул тот. – Я тоже удивлен. Что же случилось с этим миром, что все они упали столь низко. Встаньте! – приказал он. Люди неуверенно подняли головы. – Встать! – крикнул он во весь объем своих легких. – Будем воспитывать в вас индивидуализм, - пробормотал он и приказал следующее:

    - Собирайте лагерь! Выспитесь в долине, мы выходим сейчас же! – ошеломленные от встречи с живыми драконами люди позабыли о страхе перед мраком туннеля и принялись быстро собираться.

    ***

    - Рубите деревья! Нам нужно соорудить пандусы для животных и телег. – Отдал указание Максим на ходу, подходя к Борину. – Пойдем, мне нужно тебе кое-что показать.

    - Веди, человек.

    Глава 59

    - Я буду прав, если предположу, что звеергов в караване было двое?

    - Веди меня к телу брата, - сразу же обо всем догадался гном. Даже раболепие перед увиденными драконами не могло истребить в нем колкость его характера. – Ты поможешь мне организовать достойные похороны?

    - У нас мало что есть..., - ответил Максим, перебираясь через небольшие камни. – Но я сделаю все, что в моих силах.

    - Нужно всего лишь высокотемпературное пламя...

    - Да, я думаю это реально. Вот, - он спрыгнул на небольшую полянку между скал. Разорванное тело было прикрыто не броской тряпицей. Видимо, Милли побывала и тут. – Мне жаль... – Максим положил руку на плечо гнома.

    - Ты лжешь..., - он скинул её резким движением. – Но я не в обиде на тебя. Оставь меня, прошу. – Мужчина опустился на колени перед трупом и потянулся к нему рукой.

    - Да, конечно. – Прошептал Максим, и постарался как можно более быстро покинуть гнома.

    ***

    Временным местом, где встанут люди, было решено сделать небольшую рощу, в которой и расположилось выращенное Милли гигантское дерево. Вымотанные физически и морально, они уже были абсолютно не способны удивляться чему бы то ни было. Сначала освобождение из рабства, потом Алгорская долина и следом живые драконы. Нет, это было слишком много. Как только караван встал, люди повалились там, где стояли. Не было сил даже подготовить места.

    Максим вместе с очень тихими драконами, что было никак не свойственно для них, - поднялись в свой дом. Причина такого поведения крылась в том, что они очень сильно удивились такой реакции людей, но это подождет до завтрашнего дня. Улегшись в гамак, прямиком в объятия Милли, Максим уснул мертвым сном.

    - Элиза, - позвала шепотом девушка.

    - Да? – сразу же появилась та.

    - Проследи пожалуйста, чтобы никто из наших гостей не покинул эту долину.

    - Конечно, - кивнула призрак. – Нашел себе новую головную боль? – она указала на спящего парня.

    - Ну, куда же он без этого. – Притворно устало вздохнула эльфа.

    ***

    С ритуалом решили не тянуть. Как только все смогли вдосталь выспаться, люди были собраны на поляне и рассажены по большому кругу. Все были на месте, никто этой ночью не пытался бежать.

    Было заметно, как они переживают. Борин все не переставал нервно дергать себя за длинную бороду. Трайб не выпускал из рук рукояти ножей, висевших на поясе. Две девушки эльфийки, которые со слов Милли оказались сестрами, так же заметно нервничали. Но страх перед предстоящим событием у них постоянно перемежёвывался с желанием узнать, как избраннице Максима получилось вырастить столь большое дерево, в котором можно жить. Даже для эльфов это было непостижимым.

    Отнюдь не молодой по прожитым годам человек встал в центре получившегося круга. Вокруг себя он разложил старательно приготовленные четыре руны, вырезанные на гладком речном камне. Это были руны жизни, смерти, транса и крови.

    Заклинание было чудовищно сложным по исполнению. Успешность его напрямую зависела от силы мага, делающего это. Оно считалось отвратительным среди некоторых народов, даже запретным. На самом деле знай, что должно было произойти, многие рискнули бы испытать счастье и попробовать преодолеть заставы арнгханов. К счастью или нет, но они не знали всех подробностей.

    Максим сел, скрестив под собой ноги, и закрыл глаза. Недалеко от них, между деревьев стояла Милли с драконами. Она верила в него. Еще дальше, плавно переливаясь на невидимых волнах эфира парила Элиза. Для неё это было уроком. Она должна внимательно следить за тем, как эфир будет себя вести во время ритуала.

    Началось. Максим шептал слова, и каждая руна по очереди загоралась своим светом. Жизнь – зеленым цветом. Смерть – белым. Кровь – красным. Транс – желтым.

    В какой-то момент свет стал материальным и, отсоединившись от них, проник сквозь открытый рот и ноздри человека. Он глубоко вздохнул и, достав нож, перерезал себе вены на левой руке.

    Кровь, хлынувшая из них, словно ничего ни весила и не падала на землю. Она собиралась в воздухе в небольшой шар. Мгновение и тоненькие струйки этого скопления, разделившись на равное количество участников ритуала, направились к ним. Те, не ожидая подобного, испуганно вскрикивали. Некоторые пытались даже встать и убежать. Но они были уже частью заклинания. Они были неспособны управлять собой.

    Глаза их потускнели. Теперь они полностью стали подвластны Максиму. Но это было лишь начало ритуала. Он кинул нож ближайшему и тот, взяв его, так же спокойно перерезал себе вены на руке. Покончив с этим, он передал нож дальше по кругу.

    Максим терпеливо ждал, пока все не сделают необходимое. Шары вытекающей крови собирались перед каждым.

    Наконец эта часть ритуала была завершена. Сгустки медленно двинулись к парню. Там они смешались в один большой шар, который повис перед лицом человека. Ему вернули нож, и он повторил разрез на правой руке. Теперь уже ручеек крови вытекал прямо в висевший шар крови. Кульминация близилась. Максим выдохнул до этого сдерживаемый в себе свет рун. Он тут же впитался в шар крови, и она сначала почернела, потом побелела. Она сменила все цвета.

    - Воронше... – приказал Максим шепотом, и смешанная кровь вернулась к своим хозяевам, где быстро втянулась в их тела сквозь проделанные разрезы. Вены людей на мгновение подсветились и медленно погасли. Полностью вымотанные, они завалились на спину. Ритуал был закончен. Максим с трудом поднялся на ноги и, сделав пару шагов, свалился обратно на землю.

    ***

    Его разбудил мужской смех прямо под их с Милли деревом. Видимо его принесли в дом спящим. Это было столь странно и непривычно, что он лежал еще несколько минут, стараясь понять, не приснилось ли ему это. Смех повторился.

    - Не приснилось, - пробормотал он и тут же послышались цокающие по полу шаги. Пару секунд и Фар закинул свою чешуйчатую голову на грудь Максиму. Было заметно, как на ранее гладком черепе уже принялись расти рога и шишки. – Борода растет? - пошутил он и погладил ящера, от чего тот издал довольный клекот.

    - О, ты уже проснулся, - улыбнулась Милли, поднявшись на второй этаж. – Как себя чувствуешь?

    - Пить хочу, а так в основном сносно.

    - Это хорошо! – Милли запрыгнула к нему в гамак, от чего тот крякнул, а дракон издал звук, как будто чихнул. Ранее, опытным путем было выяснено, что они таким образом смеются.

    - Сколько дней я спал? – спросил парень, покончив с поцелуями.

    - Дней? – засмеялась Милли. – Это ты преувеличил, дорогой. Сейчас вечер этого же дня. Не дольше пяти-шести часов, я думаю.

    - Вот как... Мне казалось во сне, что прошло намного дольше.

    - А что тебе снилось? – тут же среагировала девушка. – Надеюсь я?

    - Не помню...

    - Ах ты! Изменяешь мне, да?! С той из рабынь? Я все поняла...

    - Постой..., - Максим правильно уловил посыл в этом, казалось юморном выражении. – Это может казаться банальным, но мне никто не нужен кроме тебя. Ты же знаешь, ты должна испытывать те же ощущения...

    - Я знаю, - прошептала Милли. – Это как будто непонятное чувство, когда все хорошо и ничего не нужно, рядом с тобой, да?

    - Да, что-то в этом р..., - внизу что-то упало, и с громким грохотом кто-то стал подниматься по лестнице. – Ну, началось..., - на этаже появился весь довольный и неугомонный Мангус. Морда его была измазана в чем-то прозрачно блестящем, что отнюдь не помешало ему кинуться к своим родителям и приняться облизывать их.

    - Фу! – Милли смеясь, пыталась укрыться руками, но от длинного, словно у змеи языка, скрыться было непросто.

    - Что это? – Максим попробовал на вкус прозрачно-желтую субстанцию. – Да ладно... мёд. Где нашел, морда наглая?! – Он попытался схватить дракона за выступающие небольшие роговые отростки, но тот довольно чихая, поднял его своей могучей шеей и парень вывалился на пол. Фар, решивший не отставать от общего веселья, присоединился к потасовке. Милли заливисто смеялась, свесившись с гамака.

    - А ты чего?! – Максим появился в просвете из тел ящеров и, схватив девушку, потянул на себя.

    - Нет-нет! – завизжала та, но сделать уже ничего могла.

    Глава 60

    Максим сидел у отдельного костра вместе с Трайбом и Борином. По обе стороны от него лежали драконы, и смотрели на суету появившегося, казалось из неоткуда лагеря. Они впервые видели такое скопление людей.

    - Саарла, - продолжил гном, стараясь не смотреть на ящеров. – Демон древней легенды народов запада. В ней говорится о том, как яркая звезда взорвала небеса и эпицентром была именно эта долина, - он обвел вокруг себя рукой. – Демон пришел на смену богу. Он был рожден в эфирном шторме, и он убил Отца.

    - Народы Сарнака считают это место его домом? – уточнил Максим.

    - Да, - кивнул Борин. – Обычным смертным закрыта сюда дорога.

    - Почему? – удивился парень.

    - Никто не хочет умирать, - пожал плечами гном. – Разве это странно?

    - Нет, - ответил тот. – Но разве вы все еще не живы?

    - Это лишь вопрос времени..., - скептицизм Борина был безграничен. – Нас ждет смерть.

    - Но ведь мы..., - Максим посмотрел на драконов. – ... и Милли, мы живы и невредимы.

    - А вы разве смертные? – заговорил Трайб. – То, что мы видели, не подвластно ни одному из ныне живущих.

    - Хорошо..., - вздохнул парень. Он начал этот разговор не для того, чтобы вести подобные споры. – Если я скажу, что защищу вас от демона Саарла, вам станет проще смириться с пребыванием здесь?

    - А у нас есть выбор? – хмыкнул мужчина. – Клятва удержит нас.

    - Возможно, придет время, и я освобожу вас от неё, вы не думали об этом? – Спросил Максим. Человек с гномом переглянулись.

    - Значит ты дурак, хором ответили они и в ту же секунду все засмеялась. Фар поддержал их чиханием, в то время как Мангус даже не обратил на это внимание. Он неотрывно следил за одной из лошадей, которых люди привлекли себе для помощи.

    Милли, занятая вопросами поселения, услышав смех, повернула в их сторону голову. Заметив кровожадный взгляд дракона, эльфа тут же подозвала к себе девушку и приказала ей увести животное подальше. Она показала ящеру кулак, и тот раздосадовано фыркнув, опустил голову на лапы.

    - Мне нужно знать какова ситуация в мире, - отсмеявшись потребовал Максим. – Вы, возможно, догадались, что я немного не здешний. Мне нужно знать все.

    - Все? – переспросил Трайб.

    - Да. – Кивнул парень.

    - Ну что же..., - он перелил в чашку вино из кубка, найденного в телегах, и выпил её до дна. Наполнив емкость повторно, он начал:

    - Мертвые степи, как мы называем то, что находиться за этими скалами, окружены с трех сторон пятью зонами влияния. Считай это подобием буфера, если угодно.

    Первый город с северной стороны, - город людей. Правит там Салрик Третий. Это столица большого королевства, состоящего из пяти герцогств. Они ведут вялотекущую войну на границах запада с орками. У тамошних вождей есть желание расширяться, но люди не согласны отдавать Белые кряжи зеленомордым.

    Второй город стоит на северо-востоке. Это так же город людей. Они называют себя громким словом "Республика", но на деле это кучка бандитов у власти, которая ведет политику грязными методами. Можно сказать, "культурный" центр всего наёмничества на нашем континенте.

    В Великой пустыне на самом востоке обосновались те, с кем ты уже успел познакомиться. У арнгханов нет городов. Вместо этого у них множество небольших поселений. Они служат некими пограничниками между севером и югом.

    Ну а весь юго-восток, все выжившие Царь-леса, находятся в огромной империи, построенной на костях Домов когда-то великой правящей десятки. Около двухсот лет назад разразилась ужасная война. Темные эльфы обрели сильного лидера, и началась бойня.

    - Имя его, случайно не Сергас? – уточнил Максим между делом.

    - Да это так, - кивнул Борин, переглянувшись с гномом.

    - Продолжай, - попросил парень.

    - Сергас поработил эльфов и создал великую империю, страх и насилие в которой стало привычной нормой как жизни, так и морали граждан. Пару десятков лет назад, выжившие наследники трех Домов каким-то образом смогли вернуть автономию и создать собственное государство. Они закрывают степи с юго-запада.

    - Их не стоит учитывать, как по мне, - в разговор вклинился Борин. – Они заняты вечной войной с выжившими представителями малого круга Домов, которые забились, словно крысы в непроходимых джунглях запада. До местной политики им нет дела.

    - А что с рабами? – задал Максим давно назревший вопрос. – Кто-то совершает набеги на человеческие королевства? – Гном с мужчиной тут же зашлись громким хохотом. Парень терпеливо ждал, пока они угомонятся.

    - Ты слишком юн, это понятно, - заговорил Борин, пытаясь вытереть облитую вином бороду. – Но прости, ты сказал глупость.

    - И как же обстоят дела на самом деле? – спросил Максим.

    - Золото - всему ответ, – резко ответил гном. – Люди..., да что там, не только они продают себе подобных в рабство! Эльфы, гномы, орки! – для Борина это оказалась больная тема. – Владыки целых народов считаю нормальным продавать в рабство своих граждан! И за что?! – гном вскочил и затряс кружкой. – За золото и прочие побрякушки!

    - Успокойся, - Трайб потянул друга по несчастью назад на землю. – Выпей лучше еще. – Он всунул ему в руку новую порцию крепкого вина.

    - Действительно все так плохо? – уточнил Максим и гном чуть не поперхнулся.

    - Да, - мужчина посмотрел на парня, хлопая Борина по спине. – В каждом из четырех городов вокруг степи есть невольнические рынки. Они признаны и дозволены властями.

    - И кто является потребителем такого товара?

    - А разве мало всякой гнили?! – допив вино, снова выкрикнул гном. – Да любой, у кого в кошельке нашлись монеты может купить себе раба, или что еще хуже рабыню... Но главные из них, это Империя Беск, где правит Сергас и кланы осознавших себя ликанов. Орки с гномами так же не брезгуют подобным... Но они слишком далеко от этого рога изобилия и ручеек к ним идет не такой плотный.

    - Я понял вас, - Максим задумался, похлопывая Магнуса по подставленному брюху.

    - Зачем тебе это знать и что ты будешь с этим делать? – спросил Трайб.

    - Скажите мне, - проигнорировал его парень. – Разве никто не оспаривает подобный уклад жизни? Нет сил оказывающих отпор такой политики, как в человеческих, так и в других городах?

    - За людей не скажу, - уже успокоившись, подал голос Борин. – Но мой клан был уничтожен как раз после того, как мы опротестовали решение совета кланов продавать осужденных гномов в рабство. Смешно..., - он грустно хмыкнул. – Мы с братом оказались в итоге на месте тех, кого пытались защитить... – Гном умолк.

    - Нет, - сказал Трайб. – Я не слышал о подобных человеческих организациях. Были небольшие групки, которые пытались громко заявить о себе, но все они утихли, и история забыла их имена. Никто, кроме младших эльфийских Домов не оказывает явное сопротивление текущему обстоятельству дел.

    - Я не помешаю вам? – Милли подошла к их костру. Гном с воином поднялись и учтиво склонили головы.

    - Нет, что ты. – Максим обнял севшую к нему на колени девушку.

    - Я пришла сообщить вам, что ужин готов. Вы можете пройти к общему столу.

    - Ох, здорово! – отрыгнул гном и тут же испуганно прикрыл рот. – Простите, старые привычки...

    - Ничего страшного! – засмеялась Милли, махнув ручкой. – Ну, так что? Идете?

    - Да, конечно. Мы долго говорили, - все принялись подниматься. – Постойте! – Максим вдруг вспомнил, что еще хотел спросить. – Вы говорили, что дороги степи известны. Как часто ходят караваны с рабами?

    - На рынок в Валдране заезжали каждую неделю, - подумав, ответил Трайб. – Но я не знаю, возможно, у них были другие остановки. – Зачем тебе эта информация?

    - Постой..., а сколько людей в среднем в каждом таком караване?

    - Не больше полусотни рабов..., стоп! – до него вдруг дошло. – Ты хочешь...? Но это же невозможно сделать безнаказанно! Та даже из-за нашей пропажи каждый камушек в степи будет поднят!

    - Да, но..., рискнут ли они войти в чертоги демона Саарла?

  • Алчущий: Пепел дорог судьбы.
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Отсутствуют комментарии