• Алчущий: Пепел дорог судьбы.
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Глава 41

    Медленно подъезжая к новому палаточному городку от чего-то так сильно захотелось взглянуть на простой быт обычных людей. Вся эта суета, словно пупырчатая упаковка из прошлого мира, успокаивала, вносила порядок в мысли. Гасила негативные эмоции. «Бесконечно можно смотреть только на три вещи» - мелькнуло в голове и Максим улыбнулся, направляя своего жеребца ближе к людям.

    - Держи! Да держи же ты! – внимание Максима привлек крик одного из мужчин, устанавливающих большой шатер. Одна из деревянных опор в центре обломилась, и проделанная тяжелая работа чуть было не накрылась медным тазом. Соскочив быстро с лошади, Максим подбежал к ним и схватился за опору, поддерживая над собой.

    - Во! – раздалось сбоку. – Так! Подними немного! – что он и сделал. – Хорошо. Михай! Давай еще одну балку!

    - Сейчас! – парень лет тринадцати кинулся что есть мочи к сгруженным недалеко деревяшкам. И как мог, подняв одну опору, потащилк шатру.

    - Да, вот так, беру. – Мужчина, отдававший приказы, принял балку у мальчика и быстро подставил в нужное место. – Всё! Отпускай! – все с облегчением отошли в стороны, любуясь работой рук своих.

    - Спасибо! – Максима с чувством хлопнули по спине. – Вовремя помог! Еще немного и все! - Маршал повернулся к улыбчивому мужчине с пышными усами на пол лица.

    - Да не за что, - ответил он и направился обратно к лошади.

    - Постой ка… - новый знакомый остановил его. – А ты не тот ли, кто нашего городского главу по скалам размазал?

    - Да, я…

    - Ох, хорош! – его снова хлопнули по спине что есть мочи. – Мужик! А то все с ним панькались как с маленьким… Саран то, Саран сё – мужчина скривил губы. – Фу! Противно, ей богу! Нашелся тут, король! Мне то и на нашего, теперешнего, нас… Ой, - он запнулся. – Что-то меня не туда занесло… А ты вообще как? Может, выпьем? Мы свою работу на сегодня закончили. Бабы жрать должны были приготовить. А? Как идея? Или не по чину предложение? – нахмурился говорливый незнакомец. – Что скажешь?

    - Да я… - такого потока сознания Максим не слышал даже от Леми, от чего и впал в ступор, но бурчащий желудок подсказал верное решение. – Конечно! Почему бы и нет? А у вас что…?

    - Что? – незнакомец хитро улыбнулся бровями.

    - Ну, из алкоголя… - Максим чувствовал себя словно ребенком.

    - А вот пойдем, и узнаешь! – собравшиеся вокруг мужики потащили его в сторону одной из многочисленных палаток.

    ***

    - Да ладно! Пиво?!

    - Ну.

    - Наливайте, черт возьми!

    ***

    - А я его тогда такой н-на! И он весь такой… - Максим попытался изобразить жестами на себе, как Сарана расплющило по камням. Получилось не очень. Разлив пиво на одного из соседей он принялся извиняться и в итоге забыл, о чем вообще вел речь.

    - А о чем это я? – спросил он, фокусируя взгляд на новом знакомом.

    - А холера его знает… - мотнул тот пьяно головой. – Давай лучше еще по одной…

    - А давай! – согласился Максим и выжидающе посмотрел на него. – Ну… где?

    - Не нукай, не запряг! Да где же… - мужчина принялся взбалтывать деревянные бочонки. – Нету…

    - Как?! – не на шутку испугался Максим и подскочил с места. – Как нету? Кто мне обещал литры? Где они, я тебя спрашиваю?! Где?! – он кинулся к нему и, схватив за шкирку, принялся из-за всех сил трясти.

    - По-с-той! – голова несчастного моталась, словно сейчас вот-вот и оторвётся.

    - Чего? – Максим остановился.

    - Сейчас решим, – спокойно заявил тот. – Баааабы! – заорал он что есть мочи.

    - Сир? – и в этот же момент в палатку просунул голову один незнакомый воин, похожий на гвардейца. С улицы раздались приглушенные женские смешки.

    - Где? – устало откинулся он.

    - Майор Баллард приказал найти вас…

    - Нашел?

    - Так точно.

    - Молодец! Что дальше?

    - Он велел проверить все ли с вами хорошо…

    - Какой заботливый у нас майор… Достали… - Максим с трудом поднялся на ноги и, отодвинув гвардейца в сторону, вышел на свежий воздух.

    - Ммм… хорошо. – Он вздохнул полной грудью.

    - Сир?

    - А? – мужчина обернулся на ходу, подходя к своей лошади.

    - Что мне сообщить майору?

    - Что бы шел… эээх! – тот свалился на землю, запутавшись в ремнях седла.

    - Я сейчас! – боец подскочил и принялся помогать выпутаться из подлого капкана.

    - А ну подсоби! – приказал Максим и, освободившись, вновь решил повторить попытку.

    - Да, конечно…

    - Вот так! – с трудом удержав равновесие на встревоженном мерине, проговорил Максим. – Спасибо.

    - Но что… - по прежнему гнул свое гвардеец.

    - Послушай, - Маршал уставился в него пьяным взглядом. – Ты меня окончательно решил достать?

    - У меня приказ… - растеряно сказал он.

    - Ну, значит скажи, что меня нет. Понимаешь? Часы приема с завтрашнего утра… А еще лучше с обеда! – он небрежно поддал шпоры коню и снова чуть не свалился с седла, когда тот сорвался с места в галоп.

    - Сир! Военный лагерь в другой стороне! – кричал воин вслед, но тот ничего не слышал.

    ***

    Лошадь медленно шла в неизвестном направлении, спокойно пощипывая пробивающуюся сквозь талый снег травку. Максим мирно спал сидя в седле, опираясь подбородком о немного выступающий край поддоспешника.

    Внезапный женский визг раздался откуда-то со стороны и, мужчина, встрепенувшись, непонимающе завертел головой по сторонам.

    - Ммм… - он скривился от головной боли и забегал пальцами по поясу с различными кармашками. Нащупав нужный, Максим вытащил из него засохший шарик спрессованных трав и закинул в рот. – Фу… - запить было нечем.

    Сильная интоксикация после короткого сна прошла и в глазах уже больше не двоилось. Он с наслаждением протер их. Крик снова повторился.

    - Не показалось, - пробормотал он и, быстро взяв в руки поводья, направил лошадь в сторону шума.

    Деревья расступились, показывая отвратительную картину. Несколько человек, в том числе и женщины, закидывали камнями и били палками полуобнажённую, в одном лишь топе и нижнем белье, девушку. Она отчаянно пыталась скрыться между деревьев, но получалось это плохо. Сжимая в руках небольшую кожаную сумку, она старалась не дать людям ударить по ней. Казалось, то, что лежало там, для нее было важнее, чем она сама.

    - Эй! Остановитесь! – властно приказал Максим и спрыгнул с коня. Лишь два человека обратили на него внимание, остальные же в приступе гнева и ярости продолжали свое дело.

    - Я сказал прочь! – он снял меч вместе с ножнами с пояса и принялся бить им плоской стороной по людям. Это возымело эффект. Они прекратили самосуд и испуганно отскочили в разные стороны. Избитая девушка обессилено съехала по дереву за спиной Максима. – Что здесь происходит? За что вы ее избиваете?

    - Ты кто такой?! – грозно выкрикнул один из мужчин.

    - Маршал Максимилиан! – он сделал шаг вперед. Пыл нападавших поубавился, они стали переглядываться между собой.

    - Посмотри на неё! – визгливо выкрикнула какая-то женщина из-за спин. – Это эльфийка! – Максим обернулся. И действительно, так и было. Острые, не замеченные сразу, кончики ушей выглядывали из-за серебристо-серых, длинных волос.

    - И что? – он вновь посмотрел на людей. – Какое это дает вам право учинять самосуд? Что вы о себе возомнили?!

    - Она эльфийка! – повторил один из мужчин. – Это её народ высвободил скверну! Из-за неё моя дочь мертва! Я убью её! – он яростно кинулся вперед, но вытащенный из ножен меч чиркнул по ногам и тот завалился, ругаясь.

    - Мы не знаем этого навер…

    - Она пряталась! – вновь закричал кто-то. – Она примкнула к нам еще на пути к долине! Она скрывала то, что она одна из этих. Для чего? Что бы заразить и нас! Целого города им было мало! Отойди Маршал! Мы разберемся с ней самостоятельно. Не нужно привлекать воинов. – Максим оглянулся назад.

    - Помогите мне… - слабым голосом прошептала девушка. – Я не виновата, я просто пряталась… Пожалуйста… - перед глазами промелькнул образ Анариэль и Максим помотал головой, отгоняя наваждение.

    - Нет, - твердо сказал он. – Я не допущу очередной ненужной жертвы, – и развернулся к нападавшим. –Мы узнаем правду и если все так, как вы говорите, она будет казнена. Я все сказал. Уходите.

    Глава 42

    - Уйди с дороги, Маршал… - угрожающе прорычал один из них.

    - Отступите, или умрете.

    - Ты готов убить человека из-за эльфийской подстилки?!

    - Я не потерплю зарождающегося анархизма среди нас. Подобное я буду выжигать огнем! – он стоял и пристально вглядывался им в глаза. Вся та ярость и ненависть, что горела в них, говорила о том, что они не собираются отступать, но, несмотря на свои угрозы, Максим не хотел убивать их. Это были его люди. А поэтому…

    - Маар-тхонд! – крикнул он и с силой вонзил меч в землю. Словно осязаемая, волна зеленого света прошла по нему и ушла вниз. Прошло всего мгновение и корни, будто живые змеи, принялись быстро расти из земли, обвиваясь вокруг ног бунтовщиков. Началась паника. Люди в страхе пытались убежать или оторвать их от себя, но те держали крепко. Мало по малу все они были обмотаны с ног до головы и полностью обездвижены.

    - Пойдем! – Максим подал руку девушке и потянул к себя.

    - Да, - она попыталась встать, но тут же скривившись от боли, споткнулась. – Ай!

    - Вот черт. – Маршал поднял её на руки и поспешил к своей лошади.

    - Ты ответишь за это! – кряхтя и ворочаясь, пытаясь вырваться их хватки корней, просипел один из нападавших. – И она ответит! Тебе не уследить за ней везде! Мы убьем её!

    - Тебе же будет лучше, если этого не произойдет… - холодно ответил Максим и, не оборачиваясь, пошел дальше.

    ***

    - Вот так…, - он помог ей подняться на круп лошади и сесть сзади седла. – Давай я возьму… - Максим потянулся к сумке.

    - Нет! – она сильно? прижала её к груди и испуганно посмотрела на мужчину. – Я сама, она мне не мешает.

    - Ладно-ладно… - он выставил перед собой руки. – Нет, так нет, я не собираюсь отнимать её у тебя, -Максим поставил ногу в стреме и аккуратно поднялся в седло. – Держись за меня.

    - Угу… - девушка крепко обвила его талию руками.

    - Потерпи немного. Тебе скоро помогут, - сказал мужчина и, поддав шпоры, крикнул: - Но!

    ***

    Огни военного лагеря уже виднелись среди деревьев. Все то время, что они ехали на рысях, девушка вела себя достойно и стойко держалась. Всего пару раз, когда лошадь перепрыгивала поваленные деревья, она позволяла себе издать короткий стон, при этом сильнее сжимая руки на талии мужчины.

    - Осталось совсем немного. – Максим обернулся назад.

    - Да, я справлюсь… - слабым голосом ответила девушка. – Почему ты помогаешь мне? Разве ты не поверил в слова своих людей?

    - До тех пор пока твоя вина не доказана, никто тебя не тронет. Тебе окажут помощь, но если вдруг окажется, что ты…

    - Нет. Я клянусь… Я не причастна к тому, в чем меня обвиняют.

    - В таком случае можешь ничего не бояться, я защищу тебя от них.

    - Но почему? Я же эльф…

    - Это не важно, - мотнул головой Максим. – Эй, воин! – он окликнул стоящего на карауле бойца. – Где шатер лекаря?

    - Прямо по дороге, сир! – указали ему. – Третий поворот налево! Прямиком у большой емкости с водой.

    - Спасибо. – Кивнул Максим и направил своего скакуна в указанную сторону.

    - Эй! Есть кто?! – подъехав к нужному месту, он быстро соскочил с лошади и, взяв на руки девушку, прошел внутрь шатра.

    - Да, я вас слушаю. – Из-за прозрачной ширмы вышел щуплый мужичок с седыми висками. – Что случилось?

    - Нужна помощь… Куда…? – он в растерянности посмотрел по сторонам.

    - Вон туда, - поняв его с полуслова, врач указал на одну из постелей. – Что с ней? Он нагнулся над девушкой, как только Максим отошел.

    - Её избили… Вам что-то нужно для оказания полноценной помощи?

    - Бедняжка… нет, что вы. Я всем укомплектован. Пока что… Не бойся, моя дорогая. – Нежно проговорил мужчина, прижимая ладонь к её лбу. – Жар. Плохо. Где болит? – спросил он.

    - Вот тут. – Кинув быстрый взгляд на Максима, ответила она и потянулась рукой к правому боку. Локон волос немного сместился в сторону и обнажил заостренное ухо.

    - Э́льфа? – лекарь отстранился. – Вы ш-шутите? – спросил он, уставившись на Маршала. – Я отказываюсь…

    - Ты поможешь ей, - холодом в голосе Максима можно было убивать.

    - Д-да, конечно… не выдержав сурового взгляда Маршала, мужчина вновь наклонился к своей новой пациентке.

    - Очень хорошо. Я распоряжусь об охране. Здесь встанут несколько солдат.

    - Как считаете нужным. – Врач уже погрузился в дело с головой.

    - И, доктор? – привлёк его внимание Максим.

    - Да? – тот снова поднял на него глаза.

    - Если вдруг с ней что-то…

    - Не оскорбляйте меня подобными измышлениями! Я всё-таки лекарь, а не палач!

    - Я рад это слышать. В таком случае, я вам не мешаю. – Он в последний раз посмотрел на девушку и быстрым шагом покинул шатер. Огоньки расставленных повсюду свеч потянулись за ним.

    ***

    Наконец, найдя в царившей темноте свой шатер и передав нужные указания через первого встречного бойца, Максим вошел внутрь. Кое-как сняв с себя все доспехи, он с облегчением опустился в ближайшее плетенное кресло. Там он устало откинулся назад, и оперся о спинку, прикрыв глаза. Был очень сложный день. Голова и не думала переставать болеть.

    Едва слышно поскуливая, из вороха с одеждой, выбрался пушистый комок шерсти. Он быстро посеменил к своему новому хозяину и, наткнувшись на пальцы свисающей руки, принялся самозабвенно лизать их, приветствуя человека.

    - Здравствуй, Конрад, - Максим нагнулся за щенком и поднял его к себе на руки. – Как ты тут без меня? – тот в ответ принялся облизывать теперь уже его лицо. Мужчина сморщился, улыбаясь.

    - Сир? –за полами шатра послышался голос Малика. – Позволите?

    - Да, входи… - тяжело вздохнув, разрешил он. – Что-то случилось? Что-то важное?

    - Нет, сир. Я просто хотел спросить о вашем самочувствии и сообщить, что майор Баллард собирался собрать собрание, но вы были недоступны из-за того что… - Малик замялся.

    - Пил? – Подсказал ему Максим.

    - Да, пили, - кивнул слуга. – Он решил отложить его и поручил мне спросить, когда вам будет удобно?

    - Мне нужно выспаться… Передай, что завтра после обеда.

    - Слушаюсь…

    - Мал, постой… - остановил его Максим. – Ты веришь в то, что Артемий все еще жив? – неожиданно спросил он.

    - Да, сир. Каждый день я молюсь за него…

    - Кому?

    - Всем, кого знаю… - слуга опустил голову. – Но Элизе в стократ сложней. Она сильная девочка…, но мне ли не знать, что твориться у нее внутри?

    - Я займусь ею, как и обещал. Было слишком много забот в последнее время. Но она станет моей ученицей.

    - Это было бы здорово, Маршал. Слышали бы вы, как она без умолку говорит о своей мечте научиться магии. – Малик тепло улыбнулся своим воспоминаниям. – Ах, да что это я… - он спохватился, вспомнив о своих обязанностях. – Вам же нужно вымыться! Сию минуту сир, я распоряжусь, чтобы нагрели воду!

    - Мал я… - попытался отговорить его мужчина, но слуга уже выскочил на улицу.

    ***

    Спустя час…

    Покончив со всеми гигиеническими процедурами и насухо вытершись он, как и был в чем мать родила, облегченно рухнул в заботливо подготовленную Маликом постель. Отчего-то они сразу нашли общий язык со старым слугой. Он занял свое место, органично вписываясь в повседневную жизнь Маршала. Возможно, на это повлияла их крепкая дружба с Артемием… Но в любом случае, Максим был рад такому исходу.

    - Сир?- снаружи раздался Голос Вара.

    - Что? – прорычал тот, теряя терпение. – Что опять случилось?

    - Разрешите?

    - Да входи ты уже, будь ты проклят!

    - Вы приказывали сообщить вам, когда будет ясно, что с той э́льфой, которую вы доставили в лазарет. – Вар вошел внутрь.

    - Ах да… - Максим приподнялся на постели. – Что с ней?

    - В большей своей части только поверхностные повреждения. Ничего не сломано, внутренние органы не пострадали. Отделалась ушибами и легкими растяжениями.

    - Рад слышать. Где она сейчас?

    - Тут..., сказал воин, и девушка неловко показалась из-за его спины. Своим ростом она едва доставала ему до плеча. – Вы не отдавали приказаний на счет того, что делать с ней дальше… Поместить её под стражу?

    Глава 43

    - Нет, - спустя несколько секунд раздумий помотал головой Максим. – Пусть останется здесь. Мне так будет спокойнее. Я кое-что обещал ей. И пока её вина не доказана, я буду держать свое слово.

    - Слушаюсь!- Вар кивнул и быстро вышел, оставив девушку одиноко стоять посреди шатра. Она все так же была в одном порванном в нескольких местах топе. Добавилась лишь плотная повязка, крепко обмотанная вокруг ребер, что выглядывала из-под него. Эльфа насторожено оглядывалась по сторонам вокруг себя. В руках все так же была сжата небольшая сумка.

    - Сломали? – указав на ребра, спросил Максим.

    - Н-нет…,- мотнула головой та. – Треснули…

    - Ну, тоже мало приятного, - мужчина поднялся с постели. Девушка смущенно отвернулась. – Будешь спать в моей кровати, - сказал он, подойдя к одной из висевших повсюду ширм. – У меня нет никакого желания сейчас ждать, пока доставят еще одну кровать. – Мужчина сдернул её.

    - Хорошо… А ты?

    - Мне хватит этого и подушек, - он взял несколько и кинул их на пол рядом. – Не бойся. Он повернулся к ней. Тебя никто не тронет, пока ты здесь.

    - Спасибо… - она кивнула. – Извини, что доставила тебе столько проблем. Просто я…

    - Оставь это при себе, - остановил её Маршал. – Твоя судьба будет решаться завтра. Там все и обсудим.

    - Как скажешь… - эльфа аккуратно опустилась на кровать и, прикрывшись одеялом, положила рядом с собой сумку.

    - Что в ней? – спросил Максим, вспомнив о том, что не проверял её.

    - Это личное… - она встревожено подгребла её под себя.

    - Либо ты покажешь добровольно, либо я отниму её силой, – сказал он. – Выбирай.

    - Я…, - девушка замешкалась. – Хорошо, – Сдавшись, она протянула её мужчине. – Смотри.

    Максим взял сумку и засунул туда руку. Там оказались два небольших, размером с крупное гусиное яйцо камня.

    - Что это? – он вытащил их на свет.

    - Камни. – Не дрогнув лицом, заявила девушка.

    - Я вижу, что не апельсины, я спрашиваю, почему ты так переживала за них? И что это за… - он покрутил их перед глазами в слабом свете от горевших свеч. – Что это за тиснение? Чешуя?

    - Я ношу знак траура… - девушка, поморщившись, выпрямилась и села, свесив ноги с кровати. – Вот он, - она коснулась своего лба. – Моего мужа, принца одного из Домов младшего круга, убили. Эти два камня… это символы, что мы дарим друг другу при проведения Вестэ, церемонии…

    - Я знаю перевод этого слова. – Остановил её Максим. – Помолвки?

    - Да, - она кивнула. – Это все что осталось у меня от него. Они дороги мне как память. Ты понимаешь меня?

    - Не считай меня дикарем, - скривился он и, вложив камни обратно, протянул эльфийке сумку. – Ты можешь не тревожиться, никто не украдет их у тебя.

    - Но мне все же так спокойнее… - девушка снова приняла горизонтальное положение.

    - Как знаешь, - Максим пожал плечами. – Ах да… чуть было не забыл, – он взмахнул рукой, и часть деревянной спинки кровати поплыла. Гибкая, словно пластилин, она метнулась к руке девушки и крепко облепила её, мгновенно затвердев. А потом, спустя несколько минут Максим закончил выскребать с обратной стороны специальные руны. – Вот так, – он вернулся на пол. –Это даст мне возможность спать спокойно.

    - Я и не собиралась… - устраиваясь удобнее с учетом новых обстоятельств, сказала она.

    - Значит это безопаснее вдвойне…

    - О мрак, что это?! – впервые, дав волю чувствам воскликнула эльфа, уставившись в темный угол шатра.

    - Что? – не понял Максим.

    - Да вон там же! – она ткнула туда пальцем и завертелась, пытаясь вырвать руку из деревянной хватки.

    - А…, - до него дошло. – Не бойся, это Конрад. Мой пес.

    - Пес? – щенок, услышав, что назвали его имя, встал и весело тявкая, побежал к хозяину.

    - О мрак… - девушка заерзала ногами по постели, упираясь в спинку кровати.

    - Сегодня мы с тобой в равных условиях, друг? – не обращая на суету эльфы никакого внимания, спросил Максим, почесывая питомца за ухом. - Успокойся – он повернулся к девушке. – Это безобидное животное, если его не злить. Спи. Тебе ничего не угрожает.

    - Как же так уснешь… оно обязательно должно быть тут?

    - Не оно, а он. Если тебе здесь неуютно, я распоряжусь, и тебя заключат под стражу. Так будет комфортнее?

    - Нет-нет-нет… просто я…

    - Спи! – Максим прикрикнул на неё, не сдержавшись. – У нас обоих сегодня был сложный день. Прекрати быть такой…

    - Какой? – она посмотрела ему в глаза.

    - Женственной!

    - А что я по твоему не…

    - Я не это имел ввиду! Стража!

    - Нет-нет-нет! Прошу! Умоляю! Я умолкну. Пожалуйста…

    - Сир? – с улицы раздалось железное бряцанье.

    - Все в порядке! – ответил он. – Я погорячился, вы свободны!

    - Так точно! – с задержкой ответили воины, видимо решив, что с их командиром не все в порядке.

    Потеряв какой либо интерес к продолжению разговора, Максим как можно более удобно устроился на полу и спустя короткое время уснул.

    ***

    Прошло несколько часов. Он спал на полу возле кровати. Щенок мирно посапывал, пристроившись в подушках у его головы. Не спала лишь она. Все это время девушка бесшумно шевелила губами и нашептывала раз за разом одно и то же предложение. И вот, кульминация.

    Выгнувшись на кровати дугой, она выдохнула. Из её рта вылетела едва заметная белая дымка. Подчиняясь силе мысли, она пролетела к узам, сдерживающим девушку, и впиталась в место, где были нанесены магические руны. Слабо вспыхнув сиреневым светом, они почернели и потрескались. Заклинание, заложенное в них, было разрушено. Эльфийка пошевелила рукой, и деревянная труха осыпалась на пол. Она замерла, ожидая реакции мужчины, но ничего не произошло, он продолжал мирно спать.

    Аккуратно, дабы не издавать даже малейшего шума, девушка достала из сумки два камня и сползла с кровати. Она очень осторожно положила первый камень поверх солнечного сплетения на груди Максима, а второй у его паха. Рядом с мужским началом. Он неожиданно дернулся во сне, пошевелив рукой. Девушка тут же замерла, нависая над ним. Она боялась даже сделать вдох. Но повезло, человек не проснулся.

    Переместившись все так же аккуратно к его ногам, она села у них, скрестив свои.

    - Прости… я вынуждена. – Прошептала эльфа и тут же начала зачитывать заклинание.

    Камни, лежавшие на Максиме, принялись медленно наливаться светом. Конрад дернул ухом и удивленно приподнял голову. Увидев, что происходит явно что-то странное, он начал громко лаять, пытаясь разбудить хозяина.

    - Схинде! – выкрикнула девушка, вскинув руки вверх, как раз в тот момент, когда Максим, услышав лай, открыл глаза.

    Время для мужчины будто бы замерло. Служа проводником эфира в реальный мир, магия хлынула сквозь него, сметая все барьеры, выставленные им в своем теле. Адская, невыносимая боль заполонила все тело и он взвыл.

    Не обращая никакого внимания на муки смертного, эфир, ворвавшийся в мир, проник в оба камня, что лежали на нем и принялся напитывать их безумным количеством энергии. Они засветились, словно родившиеся звезды.

    - Нееет! – закричал Максим в своем сознании и нанес ответный удар. Заклинания перемешались и между девушкой и мужчиной образовалась ментальная связь. Все воспоминания, чувства, страхи и желания каждого были доступны им. Они узнали друг о друге все. Сбрасывая наваждение от переполняющих его эмоций, Максим, прилагая титанические усилия сквозь боль и наслаждение, сквозь отчаяние и надежду, сквозь радость и печаль, что одновременно бурлили в нем, смог увидеть мост, который словно нитка тянулся от его тела к мировому колодцу эфира.

    Каждая мышца в его теле напряглась, и он снова закричал, отсекая эту связь. Мощный взрыв света поглотил собою двух глупцов, что осмелились бросить вызов судьбе.

    Глава 44

    Сами нити пространства, что соединяют этот мир воедино, дрожали вокруг него. Они сотрясались от титанической борьбы между существом, чье могущество сознания способно было давать жизнь целым вселенным и его антиподом. Мир Визикорда ожил.

    Аргос почувствовал нечто странное. Его мысль метнулась к источнику силы, к которому сейчас рвались враги.

    Совсем незначительная, почти незаметная по сравнению с ним сила так же подпитывалась из колодца эфира. Этим можно было бы пренебречь, но вдруг! Словно первый элемент цепи, взорвалась яркая вспышка света. Она была предвестником конца.

    - Маааксиииим… - до него долетело эхо знакомого имени.

    - «Глупец!» - подумал он и, надавив на врага, быстро кинулся к мировому колодцу, чтобы попытаться сдержать реакцию, но было поздно. Его накрыла волна чистого эфира. Устоявшая сущность Визикорда не упустила возможность нанести удар в спину.

    - «Уйду я, уйдут все!» - Аргос принялся впитывать эфир в себя в немыслимых объёмах.

    За долю мгновения, перед тем как враг сумел нанести новый, возможно смертельный удар, существо, в чьем сознании жила целая цивилизация древних, прикрыл глаза. В ту же секунду он взорвался словно сверхновая в масштабах вселенной. Связи между мирами нарушились навсегда.

    ***

    Затянутые в точку сингулярности, они метались между мирами с умопомрачительной скоростью. Лимб сменял собой астрал, а тот был предшественником изнанки. Горящие красным огнем глаза во тьме жаждали их, но не могли дотянуться. В мировом океане эфира наступил шторм.

    Они не были собой, они были лишь оболочкой. Набором атомов и молекул, в центре которых, словно маяк, светила и находилась их душа. Очередная волна ударила по ним и они, словно корабль, что терпит крушение, сбились с курса. Они разъединились. Их образы на мгновение поплыли, но стали заново собираться. Как вдруг, очередная волна разбила их снова. Еще немного и они исчезнут в них, растворятся. Новый вал стремился к ним, тот, что должен окончательно стереть их.

    Свет души Максима принялся наливаться светом. Сначала медленно, но потом все быстрее и быстрее. Она словно прожектор ударила по наступающей к ним смерти и удержала её на мгновение. Увы, этого было недостаточно. Волна двинулась дальше.

    Еще один луч ударил рядом, соединяясь с первым, и им удалось. Вал ослаб. Эфир в том месте успокоился, приняв свое истинное обличие. Он стал небольшим островком стабильности в бушующем океане. Словно черная дыра, он потянул к себе бестелесные оболочки выживших. Выход был найден.

    ***

    Сознание ожило мгновенно. Вот не было ни эмоций, ни ощущений, ни чувств, как вдруг… Целая волна новой информации проникла в мозг, дезориентируя. Земли под ногами не оказалось, Максим испуганно закричал. Совсем недалеко от него раздался такой же знакомый крик.

    Мгновение и сильный удар в грудь вышиб весь воздух из легких. Рядом застонала девушка. Он медленно открыл глаза. Невыносимо яркий свет ударил по ним, и потекли слезы. Максим принялся тереть их рукой, одновременно с этим приподнимаясь. Он повторил попытку.

    Голубое небо над головой и ярко-зеленый лес вокруг. Парень удивленно завертел головой по сторонам.

    - Милли?! – он вспомнил, что не один здесь и на подгибающихся ногах, словно пьяный, побрел ко все еще лежавшей на земле эльфийке. – Ми, вставай. – Он помог девушке перевернуться на спину и, закрыв собой яркий свет, навис над ней.

    - Меня так мама называла, - едва слышно проговорила она, так же пытаясь открыть глаза. – Что случилось? Ты кто?! – она удивленно уставилась на Максима.

    - В каком смысле? – не понял тот. – Что ты… - он немного отстранился от её протянутой руки, но поняв, что она хочет, вернулся обратно. Прикосновения нежных пальцев подняли настроение, но он вдруг замер. Ощущение было не таким. – Какого?! – Максим принялся нервно ощупывать свое лицо и голову. Густая борода и длинные волосы куда-то пропали. Шрамов от проведенных сражений и рытвин на коже не осталось, оно было как будто молодым. – Не понимаю…

    - Максим? – девушка всматривалась в него, прищурив глаза. – Это ты?

    - Да я, я… - тот все еще не понимал, что произошло.

    - Ты помолодел, - Милли нервно хохотнула, а затем вскинулась. – А я?!

    - А ты…, - оставив попытки разобраться, Максим уже вгляделся в её лицо. – Возможно самую малость… - выдал он итог.

    - Да? Жаль… Яйца! – она вскочила на ноги и забегала взглядом по сторонам.

    - Я сомневаюсь, что… - Начал было Максим, но девушка кинулся к какому-то кусту и подняла с земли первое яйцо. Оно уже было размером с небольшой арбуз. Девушка прижала его к груди, и вынесла на поляну.

    Присев на землю, и аккуратно положив яйцо, Милли подняла взгляд вверх, на Максима. – Если есть это, значит должно быть и второе…, - тот повернулся к ней, и она вдруг резко отстранилась.

    - Что еще такое? – он непонимающе принялся осматривать себя в поисках очередной аномалии.

    - Ты голый…

    - Та ну тебя! Испугала! – вскинулся на неё Максим. – Сама такая же!

    - Да…? – взгляд девушки опустился вниз.

    - Да! Постой… - он поднял палец, призывая к тишине. – Я, кажется что-то чувствую… .Туда! – он уверенно направился в сторону высокой травы и спустя несколько секунд поднялся от неё со вторым яйцом в руках. – Странное ощущение… - он положил его рядом с первым.

    - Я проводила ритуал объединения… - Начала объяснять Милли.

    - Я знаю! – Максим не сдержался и сказал это немного грубее, чем необходимо. – Я теперь все о тебе знаю. Ты забыла?

    - Действительно… - девушка опустила голову. – Так же как и я…

    - Так же как и ты… - парень тоже приуныл. Оба думали сейчас о том, как все тщательно скрываемые их демоны стали известны друг другу.

    - Что будем делать? – она подняла на него взгляд спустя минуту тишины и раздумий.

    - А что еще остаться? Жить… - Максим пожал плечами и отправился куда-то в сторону.

    - Ты куда?

    - На разведку! Нужно же если не понять, то хотя бы приблизиться к ответу, что вообще произошло после твоего ритуала.

    - Можно мне с тобой?! – Милли поднялась. Максим задумался. – Прошу тебя…, не оставляй меня одну. – Прошептал она.

    - А яйца? Их нельзя оставлять без присмотра.

    - Я понесу их с собой! – она попыталась аккуратно взять их в две руки, но безуспешно.

    - Постой. – Максим вернулся к ней. – Я помогу. – Он взял то, что побольше, и они теперь уже вместе отправились в случайную сторону, проводить разведку.

    ***

    - Мне до боли знаком тот шпиль… - пробормотал Максим, вглядываясь в стену черных скал далеко впереди.

    - Чтооо?! – прокричала снизу Милли.

    - Сейчас! – парень принялся спускаться с большого валуна, с которого пытался хоть что-то рассмотреть вдали. – Говорю, что кажется мне знакомо это место, - спрыгнув рядом с девушкой, он отряхнул руки и подхватил яйцо. – Извини, отдыхать еще рано. Нужно проверить.

    - Да, я понимаю. – Тяжело вздохнула она и отправилась следом за Максимом.

    Они бродили так уже около трех часов. Ничего и никого не найдя, они с завидным упорством продолжали искать хотя бы намек на ответ, что произошло с ними и куда они вообще попали. Но увы, пока что этого не происходило.

    В животе стоял штиль. С течением времени все больше и больше хотелось есть. Вода, которую они на свой страх и риск выпили из найденного небольшого ручейка, немного помогла ситуации, но все же ответом служить не могла.

    ***

    - Давай сюда. – Максим подставил скрещенные пальцы, и как только Милли поставила туда ногу, помог ей взобраться на гладкий выступ в горном образовании. На что-то вроде ступенек. Никак более не стесняясь своего полностью обнаженного вида, она быстро поднялась на верх и как могла, помогла Максиму, подтягивающемуся на руках следом за ней.

    - Ты уверен, что с ними все будет в порядке? – взволновано спросила она, как только парень выровнялся.

    - Не бойся, – мотнул тот головой. – Мы хорошо их спрятали. Да и не видели никого из животных, или других более разумных.

    Глава 45.

    - До, но все же…

    - Ты можешь остаться внизу… - предложил ей он.

    - Нет!

    - В таком случае нам придется поверить, что все будет хорошо. Идем, немного осталось. Быстрее дойдем, быстрее вернемся.

    - Ты прав… - они вновь продолжили путь. Теперь уже по острым камням обрушившегося горного кряжа.

    ***

    - Так и знал… - Максим и Милли стояли напротив черного зева огромных врат в горе.

    - Что? – спросила эльфа.

    - А ты так и не поняла? – парень повернулся к ней. – С другой стороны ворота Ганра…

    - А что это значит… - все ещё не понимала она.

    - Это Алгорская долина, - вспомнив, что девушка попала сюда внутри фургона, отдернул себя Максим. – Мы оказались там, откуда исчезли…, вот что это значит.

    - А где тогда все остальные? Почему мы никого не нашли и не встретили? Что могло случиться, чтобы столько человек в один момент бесследно исчезли? – вопросы лились словно вода.

    - Хотел бы я знать ответы на все это… Ладно! – Максим мотнул головой. – Нам нужно возвращаться, я чувствую, им становиться страшно без нашего присутствия.

    - Да, я тоже, пойдем. – девушка взяла его за руку и потянула за собой.

    - Не понял… - Максим остановился.

    - Что? – Милли повернулся к нему.

    - Вон там, – он указал пальцем далеко вперед. – Башня. Её точно не было при мне. Иначе бы я заметил это, я тебе уверяю.

    - Странно, - эльфийка, так же как и он всматривалась вдаль, поверх крон высоких деревьев.

    - Мне это очень сильно не нравиться…, слишком много всего странного и необычного. Попахивает проблемами… - Максим был категоричен.

    - Не думаю, что все настолько плохо, - Милли не разделяла его скептицизма. – Мы живы в конце концов. И у нас есть они… Идем – она снова потянула его за собой. – Они ждут нас.

    ***

    - Я готов, прыгай. – Максим стоял внизу у "ступеньки", на которую помог забираться в прошлый раз. Теперь же он помогал с неё спускаться. «Цикличность жизни дает некую уверенность в завтрашнем дне» - подумал он и улыбнулся своим мыслям. Милли в этот момент спрыгнула и он быстро выставил руки вперед.

    - Оп! – девушка на мгновение оказалась в его объятиях и он поставил её на землю.

    - Чего улыбался? – она начала отряхивать свою пятую точку. – Много чего увидел?

    - А? – парень удивленно посмотрел на неё. – А! Ты об этом… Да ну! Брось эти глупости… - Максим прошел к камню в ямке, под которым они спрятали яйца.

    - Что будем делать? – спросила подошедшая за ними Милли. – Нам ведь нужно это решить, правильно? Или отдадимся судьбе и ситуации?

    - Ну, этого мы точно делать не будем, - Максим передал девушке яйцо поменьше и, взяв второе, поднялся. – Пойдем. – Он пошел в противоположную от скал сторону.

    - Куда? – Милли двинулась следом.

    - В центре долины есть озеро с рекой, вытекающей из него. Посмотрим, что там. Да и место хорошее, рядом с водой. Если это действительно Алгор, с ней здесь все должно быть в порядке. Можно будет не переживать.

    - А в более длительной перспективе?

    - Я предлагаю остаться на время тут. Очень важно понять, что произошло здесь и с нами в целом. Где все и где мы. Меня очень влечет к себе та башня, что мы видели у выхода из долины. Я уверяю тебя, её не было вчера на том месте. Что ты скажешь? – Максим не останавливаясь, вопросительно посмотрел на девушку.

    - Я согласна с тобой, - кивнула она, не забывая внимательно смотреть себе под ноги, ступая по усыпанному ветками ковру леса. – Сделаем, как ты предлагаешь. Но только меня волнует один вопрос…

    - Да?

    - Что, если здесь есть дикие животные, или еще хуже мутанты скверны проникли сюда и тогда вообще все что с нами сейчас происходит, лишь плод нашего воспаленного сознания? Что если ритуал хоть и прошел не по нотам, но все же завершился предсказуемо, и пока мы были в бессознательном состоянии пришли они, изменные. И тогда все это сейчас… - Максим резко остановился и постарался как можно крепче обнять девушку.

    Она вся была покрыта мелкой дрожью, вся беззащитная и ранимая, она вжалась в него в поисках хоть какого-то утешения.

    - Тише, успокойся, - отложив своего подопечного на землю и забрав второго из рук эльфы, он снова заключил её в объятия и крепко сжал. – Это все от шока. Вот такая у тебя заторможенная реакция, - Максим попытался пошутить, но никакого ответа не было. – Ладно… - он признал свой провал и повел её за собой. Та, словно сомнамбула, полностью безучастная шла за ним. – Тебе нужно поспать.

    - Н-нет…! – замотала та головой.

    - Стой-стой, - парень взял её за плечи. – Я буду с тобой, не бойся, я никуда не уйду. Хорошо?

    - Д-да…

    - Тогда ложись мне на ноги, - он выбрал наиболее ровный и чистый участок под одним из деревьев и уселся у него, прислонившись спиной. Девушка подчинилась и легла. – Попытайся уснуть.

    - Н-не д-думаю, ч-что у м-меня это п-получиться.

    - Я тебе помогу, - сказал Максим и мысленно извинившись перед Милли, произнес: - Лоре… - он коснулся её головы, и яркая вспышка голубого света на мгновение ослепила его.

    - Что за! – парень потерял ориентацию в пространстве. Слезы заполнили глаза, и он пытался проморгаться. – Да какого! – он вытер их руками и посмотрел на ноги. Словно кукла, девушка лежала возле него, не подавая никаких признаков жизни.

    - Милли! – Максим вскочил и склонился над ней. – Милли! – он приложил палец к сонной артерии на её шее, есть сердцебиение. Но столь слабое, что еле заметно. – Слава богам… - он облегчено выдохнул и вытер снова проступившие слезы. – Да как же это так… - парень перебирал в голове от страха забытое слово отмены этого заклинания. – Вспомнил! Ол! – он снова приложил палец, и очередная вспышка света попыталась ослепить его, но он уже был готов к подобному. Тьма в закрытых глазах на мгновение осветилась и потухла. Он открыл их.

    - Максим? – сонным голосом спросила девушка, моментально пришедшая в сознание. – Почему… что… ты же сидел у дерева, нет? – она сладко потянулась. – Как долго я спала? По Айресу вроде бы совсем немного, - Милли посмотрела ему за спину, на небо. – Ты чего молчишь? – начала переживать она. – Что-то случилось? Ответь! – потребовала э́льфа, приподнимаясь на локтях.

    - Я…, я применял заклинание, чтобы помочь тебе уснуть… - начал тот.

    - Ты, что?! – она вскочила, отталкивая парня от себя. – Да как ты посмел?!

    - Я… постой! – он вскинул голову, и взгляд его резко изменился. – Ты смеешь обижаться на меня, когда именно из-за твоего ритуала мы оказались чёрт-те где и черт-те как?! Ты действительно считаешь себя в праве?! Я помогал тебе!

    - А я спасала жизнь единственным оставшимся драконам в этом мире! – парировала она, переходя уже на откровенный крик.

    - Я знаю это! Но ты могла попросить меня помочь тебе! А не подло совершать это за спинами всех! И именно в тот момент, когда я поверил тебе и защитил тебя!

    - Т-ты, т-ты! А разве ты сейчас не сделал то же самое?!

    - Нас, по крайней мере, не выбросило черт знает куда из-за этого! – Максим махнул вокруг себя рукой. – Тебе нужно было всего лишь попросить меня! И я бы помог тебе тогда! Но нет! Ты у нас важная шишка, унаследовав корону мертвого мужа, ты возомнила о себе невесть что, да?! Отвечай!

    - Козел! – вытирая выступившие из глаз слезы, девушка бросилась бежать.

    - Милли! – поняв, что немного перегнул палку, он кинулся за ней, но произнесенное эльфой заклинание отбросило его назад. А на том месте, где он стоял, принялось быстро расти дерево. – Черт! – он с силой ударил по земле.

    Глава 46

    Наступил вечер. Максим лежал в корнях совсем недавно выросшего дерева. На небе сквозь густую листву просматривались мелкая россыпь звезд. Руки его лежали на двух яйцах по обе стороны от него. Они едва заметно светились в ночной темноте. Максим общался с ними. Ну, по крайней мере, пытался. Погрузившись в транс, он выровнял свои и их эфирные колебания и вошел с ними в резонанс. Прикоснуться к мощи хоть и юного, но по настоящему древнего создания…, это было словно наркотик.

    Звук шагов привлек его внимание, и он приоткрыл один глаз. Ничего не произнося, Милли аккуратно прошла к нему, и немного отодвинув еще не рожденного дракона в сторону, легла рядом с Максимом, положив голову ему на плечо.

    - Вот, - спустя несколько минут молчания заговорила она и положила ему на грудь несколько больших ягод.

    - Что это? – Максим удивленно приподнял голову.

    - Ягоды… - пожала плечами девушка.

    - Отравить меня вздумала? – хитро улыбнулся он.

    - Дурак! – она играючи ударила его кулачком в бок. – И как я тут одна буду? Да и вкусные они! Не знаю правда, как они называются, не встречала раньше…, но на вид не броские, решила попробовать. Пока все хорошо. В любом случае вряд ли нам станет еще хуже, чем есть сейчас, да?

    - Пожалуй, соглашусь… - Максим закинул одну в рот и принялся жевать.

    - Да, действительно ничего такие… - согласился он, когда как следует пережевал первую ягоду и тут же следом закинул в рот вторую. – Спасибо.

    - Пожалуйста… - протянула девушка, ворочаясь, устраиваясь поудобнее. Наступила неловкая пауза.

    - Прости меня… - она нарушила её первой.

    - Я…

    - Нет, молчи, - Милли приложила палец к его губам. – Я несомненно виновата в том, что сейчас происходит…, мы непонятно где, мы непонятно как… но, ты должен знать… Учитывая все обстоятельства моего положения, я бы поступила так и снова. Что бы ни произошло, это было ужасно, но и в то же время прекрасно. Нет и не было на свете человека, который знал бы меня так хорошо, как теперь ты… . И я почти уверена, что мне нравится это. Для меня очень важно знать, что ты не держишь обиды за случившееся. Это так? – она повернула голову к нему, пытаясь понять, что происходит на его лице.

    - Это так, - степенно кивнул тот, после мгновения размышлений. – Жизнь мотала меня слишком жестко, чтобы я не верил в судьбу… И если ей угодно привести меня в это место, вместе с тобой, и с ними…, значит так тому и быть.

    - Я рада…, я правда рада… - она сильнее прижалась к нему.

    - Давай я тебе кое-что покажу, - сказал Максим. – Положи руку на него, - он указал на яйцо между ними. Девушка послушно сделала это . – Закрой глаза, - он прикрыл её ладонь своей и медленно вошел в транс. – Смотри. – Парень передал мысленный импульс, барьеры перестроились, и рука девушки стала проводником между яйцом и Максимом.

    - О боги, - прошептала она ошеломленно. – Это так прекрасно… - её дыхание участилось.

    - А ведь это всего лишь эмбрион. Представь что бу… - он прервался и посмотрел в сторону второго яйца.

    - Он кажется, тоже хочет со мной познакомиться, - засмеялась Милли, так же почувствовав это.

    ***

    На следующий день…

    - Мда… так я выглядел лет в двадцать-двадцать пять…, - задумчиво проговорил Максим, вглядываясь в свое отражение на воде. – Неожиданно…

    Проснувшись и быстро перекусив остатками ягод, они направились в сторону предполагаемого озера долины, где оно к их радости и оказалось. Сейчас они ходили по заросшему берегу и пытались найти хоть какие-то следы жизнедеятельности.

    - Я как-то никогда не задумывалась, какие вы люди молодые…, - Заговорила Милли. – Вы умираете в столь раннем возрасте… Ваш путь столь короток. Как вы успеваете получить удовольствие от жизни?

    - Чем он короче, тем ярче, - ответил Максим, поднимаясь. – Короткий жизненный цикл всегда заставляет нас действовать, двигаться. Как то так, я полагаю. – Но в твои восемьдесят семь, у тебя была на зависть довольно насыщенная жизнь, - Он посмотрел на неё. – Насколько ты помолодела?

    - Ну, судя по груди и бедр… - девушка запнулась, увидев ухмыляющегося Максима и покраснев, отвернулась. – Так же как и ты, лет на двадцать, может чуть больше… - промямлила она.

    - Интересно… - он решил больше не смущать её и пошел дальше, проталкиваясь сквозь высокий камыш.

    - Что? – та двинулась следом. – Ты что-то знаешь?

    - Да нет… Так, к слову сказал. Ведь действительно интересно, разве нет?

    - Ааа, ты в этом плане. Да, этого не отнять.

    - Вот и я об… - только что идущий перед девушкой парень просто напросто исчез. Раз и нету.

    - Маааксим? – Милли неуверенно затопталась на месте, смотря с опаской по сторонам. – Мааакс?

    - Я внизу! Не волнуйся! – послышалось откуда-то из-под земли.

    Девушка упала на колени и аккуратно проползла к месту, где он пропал: - Ты тут? – она просунула голову в отверстие шириной в метр.

    - Да. – Максим посмотрел вверх.

    - Ты поранился?

    - Нет, нет. Все хорошо, только ушибся немного. Ничего страшного.

    - Что это за место? – спросила она, пытаясь рассмотреть хоть что-то за пределами круга света на земле.

    - Похоже на дренажную систему…

    - А что это?

    - Канализация…

    - Фуу! – голова быстро покинула отверстие.

    - Вот и я о том же…, но почему не воняет? Вопрос… Ладно. Калэ, - произнёс он и вместо небольшого голубоватого шарика света вспыхнула целая звезда. – Да твою! – он взмахнул рукой и свет исчез.

    - Максим? Что это было? – Милли снова просунула голову вниз.

    - Да нормально все… - остервенело протирая ослепленные глаза, проговорил он.

    - Я сейчас спущу лозу, ты сможешь подняться – Сказала девушка и поднялась.

    - Да, давай… - логическая цепочка сложилась и он замер. – Нет, постой! – но было поздно. Огромная, толщиной в полметра лоза, пробив отверстие, упала вниз, и принялась врастать в землю, все больше и больше увеличиваясь в размерах. Максим спиной вжался в стену в стену, выложенную когда-то красным кирпичом.

    Спустя минуту, как только рост остановился, а шум сопровождающих это утих, он нашел в себе смелость отстраниться и подойти к диву природы поближе.

    - Вот это да… - он в полутьме провел взглядом от самого низа до верха, где было почти полностью закупоренное отверстие.

    - Максим?! – послышался оттуда приглушенный крик. – Максим?! Ты жив?!

    - Я в порядке! Да! – прокричал он, но скривился от силы эха. – Ты слышишь?! – парень закрыл уши.

    - Да! Как ты будешь выбираться?!

    - Здесь есть проход в сторону! Я попробую пройти туда! Хорошо?!

    - Хорошо! – донеслось спустя несколько секунд. Девушка размышляла. – Только осторожней! Я тебя очень прошу!

    - Хорошо! – снова крикнул Максим и отступил немного назад. – Я пошел! – он умолк и сконцентрировался на желании. Нужно было проверить одну пришедшую в голову гипотезу. Небольшой голубой огонек, что родился спустя мгновение, с успехом подтвердил её.

    - Интересно..., а если…, - он закрыл глаза. – Калэ! – свет от вновь созданной звезды ослеплял даже сквозь прикрытые веки. Максим быстро потушил её. – Понятно…, - пробормотал он. – А что? Непонятно… Ладно, меня ждут. – С вновь созданным огоньком он прошел к повороту направо и медленно, смотря себе под ноги, двинулся вперед.

    ***

    Рука скользила по абсолютно сухой, покрытой коркой нароста водорослей стене, выложенной из кирпича. Откуда? Как? Это были вопросы, на которые не было ответа. Даже если предположить, что это сделали первые строители, которые еще возводили стены Алгорской крепости…, тогда почему они были выложены не из камня? Производство кирпича наложено еще плохо. А семь лет назад его не было и вовсе. Сложно представить, что кто-то из ответственных людей захотел, и главное смог прибегнуть к подобному решению.

    Занятый своими мыслями он не заметил, как свернул вправо на развилке. Судьбе было неугодно, чтобы он узнал ответы на свои вопросы сейчас.

    - Стоять. – Максим остановился в попытках поймать ускользнувшую мысль, но едва ощутимый сквозняк снова отвлек его и он плюнув, пошел дальше, к возможному выходу.

    Глава 47

    По засыпанной листьями полуразрушенной каменной лестнице Максим выбрался наружу. Он оказался в таком же обветшалом небольшом строении, как и канализация позади. С одной рухнувшей стеной, сквозь которую открывался неплохой вид на озеро.

    - Милли! – закричал он, отбрасывая все предосторожности. – Ау!

    - Максим!? – едва слышно донеслось с противоположного берега.

    - Да! Жди там! Я сейчас! – попросил он и вошел в густые, высотой с голову заросли травы. Путь его лежал к роще.

    Шагать по лесу было проще. Деревья росли друг от друга на уважительном расстоянии. Их высокие стволы и широкие кроны перекрывали почти весь поступающий от Айреса свет, что очень сильно мешало буйному росту травы на земле под ними.

    Невдалеке послышались быстрые шаги. Максим усмехнулся, представляя, как нетерпеливая девушка бежит к нему на встречу, и спрятал улыбку, наводя гримасу недовольства. Звук шагов затих возле ближайших кустов. Парень так же остановился, ожидая развязки.

    - Ну чего ты? – не вытерпел он. – Я же слышал тебя. – Он двинулся вперед, и кусты тут же взорвались листвой. Время как будто остановилось.

    Первая секунда:

    С громким воем, выставив перед собой лапы с длинными обоюдоострыми когтями, на Максима бросилось животное. Размером оно было с крупную собаку.

    Вторая секунда:

    Хватаясь за длинную шерсть хищника, человек сумел сохранить какую-то часть безопасного пространства. Пасть животного вхолостую сомкнулась всего в миллиметрах от уха своей жертвы.

    Пятая секунда:

    С воем боли Максим оттолкнул от себя тварь и посмотрел на свои покрытые кровью ладони. Шерсть хищника оказалась наподобие острой проволоки.

    Шестая секунда:

    Зверь поднялся на четыре лапы и, встретившись со злым взглядом человека, кинулся снова. Этой задержки хватило Максиму, чтобы пропустить сквозь свои мышцы в руках эфир. Забытая татуировка, - подарок Аргоса, - внезапно проявилась и загорелась слабым фиолетовым «это я себе оставил» цветом. Не успел он удивиться, как из ладони ударил луч ослепительного света и животное тут же, в доли секунды, превратилось в прах, развеявшись на слабом ветру.

    - Что… - дыхание Максима сперло и он свалился на колени. Тело выгнулось дугой от внезапной волны наслаждения. Руки принялись покрываться пепельными трещинами. Тело начало трансформацию. – Нет… - простонал он и резко вскинул голову на появившуюся так не вовремя девушку. Она действительно бежала к нему. – Нет-нет! – он попытался подняться, но ноги превратившись в прах, обломились. – Беги! -Закричал он падая. – Беги, прошу! – Но Милли не сдвинулась с места.

    Последнее что он увидел, это как она аккуратно положив яйца на землю, бросилась к нему. Тьма.

    ***

    Двумя минутами ранее…

    Она медленно шла, сохраняя женское достоинство так, как это возможно было сделать в тех условиях, что у нее были. Бежать было нельзя, ведь тогда он узнает, что она думает о нем. - «Но так ли это плохо?» - пронеслась мысль в голове у Милли и она улыбнулась. - «Да и наверняка он все знает…» - яйца в её руках поддержали подобные мысли, слегка завибрировав. Девушка уверенно ускорила шаг. Она волновалась за Максима и ей хотелось как можно быстрее увидеть его. Как вдруг звериный рев раздался совсем недалеко от нее.

    Позабыв о ценном грузе в руках, Милли стремглав бросилась вперед. Сердце билось, будто бешеное, пытаясь вырваться из груди. Горло сковал спазм. Хотелось кричать, звать на помощь, но она не могла выдать даже малейшего звука. Ей оставалось только бежать.

    Из-за яркой вспышки света она чуть было не упала, сбившись, но справившись продолжила бежать.

    - О боже… - прошептала она, как только увидела, что происходит с Максимом. Милли знала, что это, но не могла сдвинуться с места.

    - Беги! – прохрипел парень, и тело его рухнуло на землю, взорвавшись облаком черного как смоль пепла.

    - Нет! – она аккуратно опустила нерожденных драконов и побежала к нему, не понимая чем сможет помочь.

    Туча тем временем росла прямиком у неё на глазах, формируясь в фигуру, которую она видела в воспоминаниях Максима. Красные как угли глаза второй сущности сформировались и тварь радостно заклекотала, глядя на девушку. Слишком долго она была заперта в телесной оболочке жалкого человечишки.

    Жгуты, сотканные из пепла метнулись к Милли и та испуганно закричав, вскинула перед собой руки, защищаясь. Секунда-две, ничего не происходило. Девушка рискнула открыть глаза.

    Пепельные полосы замерли всего в нескольких сантиметрах от её лица. Словно врезавшись в воздушную стену, они растеклись по невидимому барьеру.

    - Что… - эльфа не понимала, почему до сих пор жива. Сущность-Максим был согласен с ней. Тварь издала удивленный клекот и зарычав, бросилась всем своим телом к девушке.

    Милли снова закричала и в ужасе свернулась калачиком обхватив колени руками. Свет померк, а голоса птиц утихли. Тварь взревела. Мили вновь рискнула открыть глаза. Она подняла голову и пораженно ахнула. Клочки пепла переливались вокруг неё, образовывая купол. Они постоянно метались из стороны в сторону, открывая или закрывая просветы лучей Айреса. От этого внутри держался постоянный полумрак.

    - Как же это… - прошептала Милли и обернулась назад. Узкий коридор был протянут от яиц к её невидимому куполу. Они отчетливо светились желтым светом в наступившей тьме. – Это вы…? – непонимающее спросила она. – Но… - её прервал вой твари.

    Раздосадованная тем, что жертва, которая находилась так близко, была недоступна, сущность резко расширилась в объёме и заполнила собой большее пространство. Все, начиная от насекомых до грызунов, закопавшихся глубокого в землю, умерли в одночасье.

    Явно недовольная подобным результатом тварь разделилась на облака поменьше и разлетелась в разные стороны.

    - Ооой… - ноги Милли подкосились, и она обессилено рухнула на землю. Пережитый страх выпил её до дна.

    ***

    Максим очнулся по грудь в воде. Стояла глубокая ночь, лишенная абсолютно всех звуков. Ни звуков сверчков, ни жаб. Только лишь шум бьющихся о берег волн, поднимаемых ветром.

    - Черт… - он застонал, переворачиваясь на живот. Все тело пронзили тысячи иголок. – Как долго я так лежу…, - парень протер лицо, зачерпнув ладонью немного воды. – Милли! – он спохватился от оживших воспоминаний. – Нет-нет-нет! – кривясь от боли и пытаясь заставить работать скованные судорогой мышцы, Максим поднялся и побежал. Оглядываясь по сторонам, он пытался хоть приблизительно понять, где сейчас находится.

    - Милли! – снова закричал он, абсолютно наплевав на собственную безопасность. – Милли! – но ответа не было. Предательская паника начала заполнять разум. Но вдруг…, слабое чувство надежды, словно маленькая точка света, зажглась где-то в стороне от него. Не разбирая дороги, Максим тут же бросился туда.

    Он нашел её спящую прямо на голой земле, в обнимку с яйцами драконов.

    - Милли! – Максим упал рядом с ней и принялся ощупывать её тело, проверяя, цела ли она. Девушка дернулась, проснувшись.

    - Максим? – она протерла заспанные глаза. – Ты вернулся… - эльфа улыбнулась.

    - Как…? Ведь ты…? Почему…? – издав набор непонятных возгласов, он запнулся и просто смотрел на неё.

    - Меня спасли они, - Милли кивнула на яйца лежавшие рядом. – Когда ты превратился в ту тварь, я не смогла убежать, а они…, создав какой-то невидимый барьер, защитили меня. Я не знаю как…

    - Да уж… - облегченно вздохнул Максим. – Наши подопечные не устают удивлять нас, - он нервно хохотнул. – Извини …, я не знаю что нашло на меня. Это было неподконтрольно мне. Татуировка активировалась и я…

    - Ничего страшного! Ведь главное, что с нами все в порядке? Ведь так? – Милли потянулась и обняла его. Он ответил. – А скажи мне… - заговорила она спустя несколько мгновений тишины. – Мне показалось, или ты и вправду лапал меня, когда я спала, а? После того как ты старался убить меня, да? – она отстранилась, а Максим посмотрел в её смеющиеся, голубые, словно лед глаза.

    Вместо ответа он резко прижал её к себе, от чего девушка довольно пискнула, и впился в её горячие губы.

    - И не жалею, - ответил он, после чего наигранно кряхтя, поднял её на руки и понес в сторону озера.

    Глава 48

    Он проснулся первым, далеко после полудня. Рядом, уткнувшись носом в его плечо, мирно посапывала Милли. Максим посмотрел на неё и крепче обнял, прижав к себе.

    - Отвернись… - сонно потребовала она, не открывая глаз.

    - Чего? – улыбнувшись, спросил Максим.

    - Не смотри на меня, - она уперлась ладошкой ему в щеку.

    - Ох, какая у нас хрупкая душевная организация… - перекривлял её он.

    - Вот именно! Не мешай мне спать! Иди отсюда! – она, по-прежнему не открывая глаз, принялась выталкивать Максима ногами из уютного гнездышка, что они свили в корнях того самого дерева, которое вырастила Милли в приступе гнева. Яйца лежали в точно таком же месте, но поменьше, недалеко от них.

    - Да и пожалуйста! – парень сделал вид что обиделся и принялся подниматься, как вдруг хрупкая рука схватила его за шею и потащила вниз.

    - Даже не думай! – Потребовала Милли, намекая на обиду, и крепко поцеловала его. – Все, теперь можешь идти!

    - Вот так бы сразу… - улыбаясь как дурачок, Максим поднялся по своим делам.

    Закончив со своими делами, он довольно крепко задумался на тему: чего бы поесть? Те ягоды, что нашла Милли, закончились, а подобных или схожих с ними кустов они больше не находили. Оставалась надежда встретить какую-то живность. Ведь если есть хищники, с которыми Максим уже успел познакомиться, то значит, должна быть и дичь, на которую те ведут охоту.

    Все, казалось бы, логично, но есть одно "но". После превращения во вторую сущность вряд ли можно будет найти хоть что-то живое на расстоянии в несколько километров вокруг озера.

    Взвесив все за и против, Максим прошел к дереву, где они коротали ночь и, убедившись что девушка все еще спит, активировал мысленной командой сигнальную сеть, после чего с чистой душой отправился в противоположном направлении.

    Шутки закончились. Как бы непонятна была ситуация, в которой они оказались, но вопрос с едой нужно было решать как можно быстрее. То, что кишащая людьми долина в один день опустела, было фактом, с которым необходимо было считаться.

    ***

    Максим сидел на камне и вдумчиво чертил палкой на земле различные формулы. Он отчаянно пытался вспомнить наставления учителя, которые тот вбивал в его глупую голову на протяжении нескольких лет.

    Сама по себе магия, а если точнее Истинная магия, как её называл аллерик, состояла из Истинных слов, что складывались из Истинных букв, которые в свою очередь складывались из Истинных звуков.

    Все это служило различными константами и переменными в формулах соединения. А ладонь и пальцы служили в качестве фокусирующих направляющих.

    Максим впервые прикоснулся к эфиру левой рукой, она и стала его направляющей.

    Складывая буквы воедино, получались слова, - магические заклинания. От того, с какой интонацией они будут произнесены, зависела их сила, а от того, какая фигура будет сложена из двух пальцев, зависело направление воздействия.

    Составив и выучив слово единожды, не нужно было помнить его формулу, ибо хватало самого истинного слова. Но вот наступил тот момент, когда появилась необходимость переделать формулу, подстраивая заклинание под новые обстоятельства. А все нужные записи, конечно же, остались дома. И путь туда будет отнюдь не близок.Максим тяжело вздохнул, стирая очередное ошибочное значение.

    «Сила…» - он обдумывал проскользнувшую мысль, вспоминая случившееся в канализации.

    Как рассказывал учитель: хороший маг сможет сказать два слова. Отличный маг скажет три, а гениальный промолчит. Именно к последним аллерик и принадлежал…

    Воля…, именно она была решающим фактором в определении силы способности мага. Слова давали возможность немного обойти это значение, обращаясь к эфиру напрямую. Именно поэтому все посредственные маги всегда произносили заклинание, когда требовалось усилить его мощность. Силы мысли хватало на незначительный пшик по сравнению со сказанным.

    Но вчера…, от силы слова он чуть было не погиб дважды. В то время как сила мысли показывала значения, сравнимые с произнесенным, ранее. Это было…, мало сказать что странно, это было немыслимо. Ведь Максим, совсем недавно встал на путь обучения потокам эфира. Те же младшие расы тренировались в этом чуть ли не с самого детства.

    Конечно, ему помогало то, что он впитал в себя Шар Дара, как недавно стало известно. Но всё равно, вызывать небольшой огонек чистой энергии вселенной одной лишь силой мысли…, это казалось грандиозным достижением. Хотя где-то глубоко в душе пряталась мысль, будто это было незаслуженным.

    Максим мотнул головой, отгоняя плохие мысли и принялся вспоминать дальше.

    ***

    Ему это удалось. Переделанная сигнальная сеть теперь сообщала движение не только на поверхности земли, но и в её недрах. Додуматься до того чтобы в это уравнение вписать еще и воздух, просто напросто не хватило терпения. Да и честно признаться, ужасно хотелось есть.

    Теперь он, аки филин сидел на ветке дерева и просто ждал. Магия подсказывала, что под этим деревом живет целое семейство лесного зверька. Напрямую действовать было нельзя. Один неверный удар и все они разбегутся по многочисленным туннелям. Нужно было ждать.

    И вот, в самый момент кульминации, когда мысли о том, что он занимается ерундой, все ближе и ближе подбирались к точке кипения, первый из зверьков показался снаружи. Направив в его сторону руку, Максим отсек ему доступкислорода и парализовал мышцы. Пошевелиться или даже просто пискнуть тот больше был не способен.

    Спустя пару минут безжизненное тело зверька, отдаленно напоминающего хорька, подлетело к ветке, где сидел Максим. Он аккуратно положил его возле себя и принялся ждать дальше.

    ***

    Увлеченный азартом охоты, Максим не заметил, как просидел так до самого вечера и с удивлением посмотрел на небо, когда вокруг неожиданно стало темнеть.

    - Перебор… - пробормотал он и, подобрав четыре мертвые тушки, ловко спустился на землю.

    Спустя полчаса пути взгляд наткнулся на исполинское дерево, что стояло впереди, прямо на том месте, где они коротали ночь. Потеснив своей могучей кроной остальные деревья, росшие в лесу, оно словно царь, возвысилось над ними.

    - Есть кто? – Еле слышно позвал Максим. Он пораженно обходил по кругу великана в несколько метров шириной. Теплый желтый свет впереди освещал землю с толстыми корнями. Парень медленно подошел к нему и уставился на светящееся отверстие в дереве. – Ау…

    - Тебя где носило?! – дверь в виде куска коры отлетела в сторону и на пороге показалась вся красивая, голая и до ужаса злая Милли. – Сестры уже давным-давно взошли! Ты где был?! – она сдула локон шелковистых волос, упавших на глаза.

    - Я-я… - сказать, что Максим был удивлен, – не сказать ничего. Слова отказывались произноситься. – Я-я…

    - Т-ты-т-ты… - смеющиеся глаза девушки выдали её веселый настрой. – Наши малыши подсказывали мне, где ты и что с тобой все хорошо, - она спустилась к нему по незамеченным ступенькам, растущим из корня дерева, и крепко обняла. – Но я всё равно волновалась! – Милли сжала его сильнее. – Видел?! – она гордо показала на дерево у себя за спиной. – Это я сделала! От чего-то магия моя усилилась в разы. Я теперь и не такое могу! Пойдем, покажу! – она потянула его внутрь.

    - Постой-постой, - парень пришел в себя. – Я тоже не с голыми руками! – он показал ей тушки убитых зверьков. – Вот! Гордись! – Максим застыл, ожидая награды.

    - О боги… - простонала та.

    - Что такое, - опешил он. – Что не так?

    - Ты убил…, аж четверых… как же…

    - Я не понял…, - Максим не на шутку возмутился. – Ты же ешь мясо? Я точно это помню. Что случилось?

    - Четверых…, - Милли шмыгнула носом. – Где же мы их всех готовить то будем?! – она весело посмотрела на парня.

    - Да ну тебя! – Максим прошел мимо неё внутрь дерева. – Да твою…! – он повернулся к ней. – Куда здесь можно обиженно уйти? Я ни черта не знаю, как тут и что. Мгновение тишины и оба разом засмеялись в очередной раз, заключая друг друга в объятия.

    Жизнь, какая бы непредсказуемая и опасная не была, а налаживалась. Так они думали и в это верили. А так ли это на самом деле…, покажет лишь время.

    Глава 49

    На следующий день…

    Милли сидела возле круглого отверстия в дереве и, двигая пальцами, манипулировала потоками эфира. Прямо на глазах, часть дерева меняла свою форму и тянулась вверх, закручиваясь в спираль, вытягиваясь.

    - Чем занята? – спросил Максим пригибая голову и поднимаясь на второй этаж. На небольшой столик легли выпотрошенные тушки новой добычи, завернутые в большие лопухи.

    - Будет нечто вроде печки… - сосредоточенно проговорила она, закусив губу и не теряя концентрации.

    - Замечательно…, смотри. – Он кинул к её ногам кусок плоской железяки.

    - Что там? – девушка не спешила отвлекаться.

    - Посмотри. – Твердо сказал Максим, и Милли уловив его настрой, тут же опустила руки. Прерванное заклинание схлопнулось. Не до конца сформированное изделие из дерева осыпалась, превратившись в труху.

    - Что это? – она покрутила металл в руках и вопросительно посмотрела на парня. – Тут есть тиснение, но я не…

    - Это герб гвардии Каррелиана. Вот что это. Скорее всего, часть медальона или бляхи пояса.

    - Ты уверен? – она снова принялась вращать предмет перед глазами. – Где ты нашел это?

    - В озере, на дне, – Максим забрал герб обратно. – Такое чувство, будто он пролежал там десятилетия…

    - Может при постройке крепости… - неуверенно предположила Милли.

    - Нет, - помотал головой парень. – Его тогда и в помине в этих землях не было. Тем более его гвардии.

    - Ты собрался идти? – догадалась девушка и поднявшись, оттряхнула ноги от деревянной стружки.

    - Да. – Кивнул Максим.

    - Я с тобой! – она сделала шаг к нему.

    - Нет, - сказал тот твердо. – Ты останешься здесь.

    - Но я…

    - Я все сказал! Ты останешься с драконами. Это не обсуждается.

    - Как скажешь, - она опустила голову, принимая его решение. – Когда ты выходишь?

    - Завтра на рассвете…

    ***

    Он крутил перед своим лицом правую руку и рассматривал вновь появившуюся на ней люминесцентную татуировку. «Черт!» - Максим сжал пальцы в кулак, так что те аж захрустели. Вопросов было слишком много…

    Лежащая рядом Милли, всхрапнув во сне, попыталась перевернуться на другой бок, но широкий гамак, сплетенный из тонкой и мягкой лозы, этого не позволил. Девушка снова перекатилась на замершего, нежелающего её разбудить Максима. Он хмыкнул.

    «Пора…» - подумал парень и тяжело вздохнув, свесил к полу ноги.

    Проведя на прощание ладонью по драконьим яйцам, он спустился на первый этаж, где взял большой кусок жареного мяса, висевшего на веревочке. Медленно пережевывая его, он принялся вновь продумывать план действий.

    «А хотя, к чему это я?» - отдернул он себя. «Нищему собраться, - подпоясаться» - с такими мыслями Максим прошел к двери.

    - Постой, - его окликнула Милли. Парень поднял взгляд на второй этаж. – Будь осторожным… Пожалуйста, хорошо? – попросила она.

    - Конечно. – Кивнул он и, не оборачиваясь больше назад, вышел в сумрак раннего утра.

    ***

    Легкий прохладный ветерок, что гулял между деревьями, освежал и придавал сил. Поразмявшись, какое-то время на ходу, он глубоко вздохнул и побежал. Нужно было успеть к скалам до рассвета.

    Из докладов, которые он читал, было ясно, что вход в Алгорскую крепость находиться позади нее, в самих горах. Путь туда лежал через природные пещеры. Но учитывая, кого там он недавно встретил, спускаться в них снова не было никакого желания.

    Его все влекла появившаяся незнамо откуда новая башня. Максим был на сто процентов уверен, что должны быть ступеньки, ведущие от нее к самому низу. Ведь та стояла почти на самом краю горного хребта. Она была авангардом систем обороны крепости. Почему? Зачем? Что такого важного могло происходить в самой долине, что требовалось следить за этим? Непонятно, черт возьми!

    Так и оказалось. Спрятанная среди больших валунов и сланцевых трещин скалы, отыскалась вырубленная в камне лестница. Максим начал подъем.

    ***

    Час пути и парень устало присел на ступеньках, перевести дыхание. Словно на ладони долина раскрылась перед ним. От прекрасного зрелища захватывало дух, но нужно было двигаться дальше. Максим поднял голову и да, действительно, до фундамента башни оставалось совсем немного. Последний раз посмотрев на красоту под ним, он поднялся и продолжил путь.

    - Бетон, - проговорил Максим, ощупывая рукой заросшую местами мхом и иссохшим виноградником стенку башни. – Интересно… - парень посмотрел вверх. Пустые, черные, словно смоль бойницы навевали нехорошие мысли. Лоскут выцветшей от времени ткани колыхался на ветру, зацепившись за острые углы.

    Максим двинулся дальше по уходящим за поворот ступенькам.

    - Приплыли… - он встал у разлома и аккуратно потянулся вперед, всматриваясь вниз. – Высоко… - мурашки побежали по телу и его передернуло. – Не допрыгнуть… - решил он, прикинув расстояние до края обрыва. Около шести метров. – Достало… - Максим развернулся к башне и приложил ладонь к камню. Это стало последней каплей. Ему надоело вечно сталкиваться с неиссякаемым количеством трудностей и препятствий на своем пути. Пришло время брать судьбу в свои руки и пробивать свой собственный путь. Это он и сделал. В буквальном смысле.

    Сначала раздался едва слышный, но потом все более и более нарастающий гул. Скальное основание, на котором была построена башня, отчетливо затряслось. Всего минута такого воздействия, и покрывшись трещинами, под ужасный грохот камня, восточная стена обвалилась. Максим убрал руку и вжался в угол, прикрываясь.

    - Замечательно. – Выдал он итог, когда спустя короткое время подошел ближе и смог оценить дело рук своих. Башня как объект интереса, прекратила свое существование. Что-либо значимое, что в ней могло находиться, было явно погребено под обвалившимися вместе со стеной, перекрытиями. Но все это было не важно, ведь открылся путь дальше. – Замечательно… - пыхтя повторил он, пытаясь не сломать ноги, пока пробирался по горам битого кирпича.

    ***

    - О боже… - сердце замерло от увиденного. Спустившись с очередной скалы, он оказался наконец в нужном месте. Полуразрушенная крепость стояла в широкой каменной долине, прямо посреди разветвлений горных хребтов. Огромные, высотой в несколько метров ворота, висели обломанными на массивных, вырванных с корнем петлях. Толстые деревянные балки высохли и раскрошились. Осталась одна лишь рама.

    Максим не веря глазам, медленно двинулся к ним. Нога что-то задела, и он посмотрел вниз. Скелет, в груди которого торчал ржавый нож, лежал уткнувшись о перевернутый каменный цветочный горшок. Парень осмотрелся вокруг себя. Десятки подобных скелетов были разбросаны по небольшой площадке перед воротами. Судя по позам, в которых они приняли смерть, она была насильственной. Максим двинулся дальше. Короткая мысленная команда и небольшой огонек света повис над ним. Где-то вдалеке раздался раскат грома. Приближался грозовой вал.

    ***

    Пальцы прошлись по табличке, стирая толстый слой пыли. Максим наклонился, пытаясь прочитать надпись при слабом свете на высокой статуе молодой воительницы. Она была запечатлена с выражением беспокойства во взгляде, всматривающемся вдаль. Прямо на разрушенные врата, что находились в конце узкого коридора, обставленного по бокам колонами.

    - Элиза Решительная…, - прочитал он надпись и замер. – Нет…, - Максим нервно хохотнул и отошел назад. – Не может быть… - он вызвал еще одну сферу и пригляделся к лицу девушки.

    Такие же тонкие черты и небольшой носик. Строгие брови и живые глаза. Автор скульптуры был явно мастером своего дела….Все точно такое же, какой она и была в его воспоминаниях, только старше. Немного, лет на десять-пятнадцать.

    - Как… - Максим отказывался понимать. Это был шок. – Не верю! – он вновь кинулся к табличке и принялся читать весь текст целиком.

    «Той, что нас спасти пришла. Той, что нас спасти смогла. Её имя на века. Будут помнить все сердца!» - небольшое четверостишие было выгравировано на золотой табличке с аккуратной каймой, сбоку которой была указана дата создания.

    ***

    Милли вздрогнула от внезапного чувства опасности. Она все никак не могла привыкнуть к тому, как работает заклинание, которому её обучил Максим. Девушка, побросав все дела, кинулась к выходу ему на встречу. После того как в скалах произошел обвал, она была вся как на иголках.

    - Максим! – она прыгнула на руки к понуро шедшему, полностью облаченному в боевое снаряжение парню. – Я так волновалась! – Милли принялась целовать его. – Что случилось? – она наконец заметила, что что-то не так. – Откуда у тебя все это…? – девушка слезла на землю и прошлась рукой по его нагруднику. – Не молчи! – стукнула она кулачком.

    Глава 50.

    - Вот, - он передал ей сорванную табличку.

    - Элиза…, - губы зашевелились, Милли принялась читать. – Сердца… Ну и что? – она непонимающе посмотрела на Максима. – О чем это должно говорить мне? Или это…

    - Посмотри на дату в уголке. – Подсказал тот, приобнимая девушку за плечи.

    - Тысяча триста восьмой от Великого Исхода. Ага… . О боги… - ноги эльфы подкосились, но Максим, предугадав нечто подобное вовремя поддержал её. – Моя мать… отец… о боги, они мертвы… - девушка надрывисто заплакала. – Я… я… - она впадала в истерику, безоговорочно поверив своему любимому.

    - Тише-тише, - Максим поднял её на руки и понес в сторону дома. Уткнувшись лицом в грудь парня и обняв его за шею, она продолжала плакать. Её трясло.

    ***

    Дальнейшие дни понеслись столь стремительно, словно горный ручей во время оттепели. Милли потребовалось какое-то время прийти в себя. Слишком сильным оказался этот удар. Думать и знать все же очень разные вещи. Гадая о превратностях судьбы, всегда где-то на границе сознания остаётся надежда, небольшая, но все-же надежда, что это не так. Ведь это просто невозможно… Увы. Мир и считается таким жестоким именно потому, что в нем возможно все…

    Пока девушка приходила в себя, Максим не мог сдержаться от повторных посещений замка. Каждый уголок, каждый сантиметр его площади был изучен. Все найденные скелеты усопших были сложены в одну большую братскую могилу и усыпаны землей. Это казалось верным.

    Те доспехи, которые нашел в первый раз, были отнюдь не последними. Максим наткнулся на оружейную комнату, в стенах которой были выгравированы руны, истинные слова времени. Работа была проделана блестяще. Лишь каждый десятый год воздействовал на все, что находилось в этом помещении. Ужасно сильно хотелось посидеть и рассчитать формулу рун, что бы узнать, сколько времени пережили эти стены, но времени катастрофически не хватало. Слишком многое хотелось откопать, узнать и отыскать.

    На четвертый день Милли принялась помогать ему. Она поднялась к замку в походном женском платье, что Максим нашел для неё, и поблагодарив поцелуем за оставленные им цветы у гамака, присоединилась к раскопкам крепости. Он не был против и понимал, что ей это необходимо. В момент, когда Милли покинула свой дом, её родителям было около полвека, а это значило…

    Судя по табличке, статуя была создана через 120 лет после того времени, которое они помнят. Но ужасно плачевное состояние всех деревянных вещей, остатки которых были разбросаны повсюду, говорили, что времени прошло намного больше. Что бы специально подготовленное дерево превратилось в труху, должны пройти многие десятилетия. Поэтому между собой они стали считать эту цифру равной двумстам годам. Так было легче осознать случившееся и не забивать голову постоянными размышлениями на тему: "А что если?"

    ***

    Спустя две недели…

    - Почему нет? – раздался недовольный голос за толстой стеной.

    - Мы не знаем что там, возможно ты разрушишь что-то очень ценное…

    - Я аккуратно…

    - Знаю я, как ты аккуратно! Нет, я сказала!

    - А вчера кое-кто был очень даже не против… - Максим принялся наигранно тщательно разглядывать свои грязные ногти.

    - Ах, ты! – уловив пошлый намек, Милли стукнула его грязной тряпкой. – Нахал! Нет, я сказала!

    - Ну, если по-другому, значит, нужно будет разбирать завал у западного донжона. А я хочу туда попасть уже сейчас. Это же целое крыло огромной цитадели! Представляешь, что там может быть?! – он аккуратно коснулся пальцами столь желанной стены.

    - А ну убери! – девушка шлепнула по ним. – Значит, поможешь мне упорядочить кладовые. Ты как раз давно хотел разобраться с теми рунами.

    - Ну, я одним глазком…

    - Нет. Ах ты…! – воскликнула Милли, но не успела дотянуться до улыбающегося Максима, который пустил сквозь палец мощную сейсмическую волну и коснулся стены. Издавая ужасный грохот, стена обвалилась, поднимая целую тучу пыли.

    - Дурак! – прокашляла девушка, прижатая парнем к полу. – Встань с меня!

    - Я хотел тебя уберечь…

    - Думал бы ты головой, и уберегать не пришлось бы! – она все никак не могла перестать кашлять. – Дурак! – эльфа поспешила удалиться из этого облака пыли.

    - Ну как знаете… - Максим зажег над головой огонек и, взмахнув рукой, разогнал пыль. Переступая большие глыбы камня, он вступил в темное зево нового помещения.

    Здесь действительно было что-то важное. Милли была права. Вдоль стен по обеим сторонам длинного коридора, ведущего во мрак, висели небольшие полочки, укрытые стеклянными коробами. А над ними находились рисованные портреты счастливчиков, заслуживших честь находиться в этом подобии галерее.

    Выбрав случайный стенд, Максим подошел к нему поближе. Он вгляделся в лицо крупного мужчины, облаченного в стальные доспехи, но не узнал его. Снизу за стеклянной преградой на свежей, будто вчера вышитой шелковой подушечке, лежала правая латная рукавица. Видимо наследство известного героя. Парень прошел к следующему…

    ***

    - Ну, здравствуй… - прошептал он, глядя на себя, нарисованного в портрете, висящем над очередным стеклянным ящиком. Он был изображен на нем в образе рыцаря гвардии. Рука его лежала на эфесе меча, а взгляд старательно пытался уничтожить художника, рисующего с живой натуры. Максим тепло улыбнулся, заметив седые виски своего прошлого. Он неосознанно провел рукой по лицу, будто проверяя, так ли он молод до сих пор, или же повторяет судьбу Дориана Грея, который увидев свой портрет, превратился в иссохший скелет.

    - Ох, какой красавчик… - Милли, подкравшаяся незаметно, обвила его талию руками и прижалась сзади. – Познакомишь? – хихикнула она.

    - Обязательно… - задумчиво пробормотал Максим, потянувшись рукой к стеклянной крышке.

    - Не лама… - начала было кричать эльфа и не успев, скривилась от громкого звука разбившегося стекла. – Ну, вот что ты за человек… - пожурила она парня, который просто напросто сбросил коробку, желая дотянуться до предмета, лежавшего на красной шелковой подушечке.

    - Это принадлежало ей, ведь так? – догадалась она, глядя на перстень в руке Максима.

    - Угу… - кивнул тот, крутя его перед глазами. – Я думал я потерял его… Держи, - он передал его Милли. – Я хочу, чтобы он всегда был с тобой. В случае, когда меня не окажется рядом, это сможет спасти тебе жизнь.

    - Я не уверена, что это хорошая… - начала было отпираться она.

    - Это спасет жизнь мне, – Максим настойчиво вложил оружие в её руки. – Мы договорились? – Он посмотрел ей в глаза в слабом голубом свете маленькой сферы.

    - Да, - кивнула девушка, одевая его. – Мы договорились.

    - Ну и замечательно. – Парень чмокнул её в макушку и продолжил осмотр.

    Тот день был примечательным на события. Пройдясь по всем портретам, они нашли каждого из своих прошлых товарищей и знакомых. Вместе посмеялись над дедушкой Бевериком и уважительно покивали майору Балларду, ставшему полковником. Ну и конечно же Максим не мог насмотреться на беременную Леми, рядом с которой стоял довольный донельзя Кристиан.

    Казалось, их жизни сложились. Они дожили до старости и явно провели её не в одиночестве… Но если все так хорошо, тогда почему это место уничтожено? Это была не простая осада, при которой победитель всего лишь присвоил завоёванное имущество себе. Здесь явно велась война на уничтожение, но как, почему? Все больше и больше новых вопросов скапливалось в воображаемой копилке, от чего та становилась все тяжелей.

    ***

    Максим медленно вошел сквозь сгнивший дверной проем в небольшой кабинет, который они отыскали, открыв новое крыло замка. Стены его облезли, а куски сгнившей портьеры колыхались от слабого ветерка, дующего сквозь выбитое окно. Пол был усыпан осколками стекла и камня. Здесь явно вели бой. Местами в стенах не хватало серьёзных кусков кладки.

    Он плавно опустился в красивое деревянное кресло, созданное прямо у него на глазах. Оно стояло напротив такого же нового и чистого стола, за которым, закинув ноги на столешницу, сидела выросшая девушка.

    - Здравствуй, Максим. – Сказала она голосом взрослой женщины, но улыбнувшись, вновь стала похожа на ту девочку, какой он её помнил.

    - Здравствуй, Элиза, – так же улыбнувшись, он сел в кресло, устраиваясь поудобней. – Как ваше ничего?

  • Алчущий: Пепел дорог судьбы.
    Следующая глава (Ctrl + вправо)
  • Отсутствуют комментарии